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Vivir más ¿y mejor?

El aumento de la longevidad

Aunque el aumento de la expectativa de vida no es un fenómeno nuevo, en los últimos años está tomando un protagonismo mayor por varias razones. Una, que ya no es un hecho exclusivo de los países más desarrollados; la otra, el cambio en la estructura demográfica, con las consiguientes repercusiones socioeconómicas. Por eso, resulta habitual ver noticias en las prensa analizando los diferentes aspectos del aumento de la longevidad (1)(2)(3).

La esperanza de vida al nacer refleja el nivel de mortalidad general de una población. Es una forma de resumir el patrón de mortalidad de todos los grupos de edad. Según datos de la Organización Mundial de la Salud (4), en 2012 la esperanza de vida al nacer para ambos sexos a nivel global era de 70 años, con un amplio rango que abarcaba desde los 62 en los países con bajo nivel de ingresos, a los 79 años de los países más ricos. En todo el mundo, las mujeres viven más que los hombres, en concreto 5 años más, una diferencia que no ha cambiado desde 1990. También este aspecto está influido por el nivel económico: la diferencia es sólo de tres años más en los países con menos renta per cápita, mientras que las mujeres de los países más desarrollados viven 6 años más que los hombres.

Desde 1990 la esperanza de vida ha aumentado 6 años en todo el planeta, pero con significativas diferencias entre las distintas regiones. En Europa el aumento se ha ido ralentizando debido a las tendencias negativas de la mortalidad en los antiguos países comunistas. Por su parte, en África incluso ha disminuido debido a la incidencia del virus del SIDA, aunque la creciente disponibilidad de las terapias antirretrovirales han frenado la expansión del virus y ya se ha conseguido invertir la tendencia: se ha pasado de los 50 años de esperanza de vida al nacer en el año 2000 a los 58 años en 2012.

Global GHE Dalys 2012 Vivir más ¿y mejor?

La transición epidemiológica

Este aumento de la esperanza de vida al nacer es consecuencia de los avances realizados en todo el mundo, durante la segunda mitad del siglo XX, en los aspectos relacionados con la salud. En los países más desarrollados se superan ya los 80 años frente a los 48 años de esperanza de vida media al nacer que había en la década de los 50. Un logro increíble, sin duda, y del que muy poca gente es consciente. Este hecho conlleva una serie de cambios en la incidencia de los diferentes tipos de enfermedades y en las causas de la mortalidad, lo que se conoce como transición epidemiológica (5). Dicho fenómeno se caracteriza por la disminución, en un primer momento, de las enfermedades comunicables (transmisibles); seguido por un aumento de la mortalidad como consecuencia de enfermedades no comunicables (cardiovasculares, respiratorias, trastornos neurológicos, diabetes, cáncer, etc.). La OMS distingue un tercer grupo de causas de muerte: las heridas provocadas por accidentes de tráfico, incendios, catástrofes naturales, suicidios, violencia, etc.

Existe una gran disparidad entre las regiones del mundo respecto al punto de la transición epidemiológica en el que se encuentran, pero todos se enfrentarán, más tarde o más temprano, al desafío que las enfermedades no comunicables presentan a medida que aumenta el nivel socioeconómico de las sociedades. Así, actualmente en África la mayor parte de la mortalidad es debida a enfermedades infecciosas como la malaria y la diarrea en la población infantil, y el SIDA en la adulta. Cuando se reduzcan las tasas de mortalidad debido a este tipo de enfermedades a los niveles de los países más desarrollados, la esperanza de vida al nacer aumentará 17 años, llegando a los 72.

 El envejecimiento de la población

Este incremento tan extraordinario de la esperanza de vida, que en otras épocas se hubiese tomado como una bendición, tiene una serie de efectos socioeconómicos que, desde hace ya unos años, se vienen considerando como un carga. La transición epidemiológica es la continuación de otra transición, la demográfica, en la que a la disminución de la mortalidad por la mejora de las condiciones de vida le sucede una disminución de la fertilidad, es decir, la reducción del número de hijos. Así, la fertilidad a nivel global en 1970 era de 5 hijos, de 3 en 1985 y se acerca a 2 en la actualidad (6).

Como consecuencia de todo ello, en los países desarrollados hace tiempo que la famosa pirámide de población dejó de serlo, para tomar la forma de copa o árbol, como vemos en esta gráfica del País Vasco:

Pirámide pob. CAPV 1981 2008 Vivir más ¿y mejor?

Instituto Vasco de Estadística www.eustat.es.

El aumento de la proporción de población mayor de 65 años, o lo que es igual, el envejecimiento de la población, supone un menor porcentaje de población activa para mantener los servicios públicos, y una mayor demanda de servicios sociales y sanitarios como consecuencia de las necesidades asociadas a la edad. Esta situación suele inquietar a algunos economistas y gobernantes, especialmente en momentos de crisis económica como la actual, aunque no resulta tan alarmante para otros expertos. Estos últimos consideran que lo importante es la estructura demográfica del país, contar con población activa suficiente para sostener el gasto de las generaciones más ancianas, algo que en España sería perfectamente posible si no fuese por los efectos de la crisis (8). Las propuestas realizadas por demógrafos, sociólogos y economistas para afrontar las consecuencias del cambio demográfico ya están siendo recogidas por las diferentes administraciones públicas. Así, podemos ver programas tanto a nivel de la Unión Europea (9) como iniciativas locales (10), que promueven el envejecimiento activo, digno y saludable.

Cambio de mentalidad

La paradoja que supone el enfoque negativo que se suele dar a las implicaciones socioeconómicas del envejecimiento de la población, consecuencia de un hecho positivo como es el alargamiento de la vida, quizás exija una reflexión. Tanto a nivel individual como colectivo, habría que reenfocar los beneficios y los costes del envejecimiento de la población (11). Tras la jubilación, que en España tradicionalmente ha sido a los 65 años, la mayoría de la población cuenta con 15-20 años de vida por delante. En 1970, a las personas con esa edad se les consideraba ya ancianos, “tercera edad”, puesto que la esperanza de vida para los hombres era de 69 años y de 74 para las mujeres. En la actualidad, el retiro llega generalmente a personas en plenas facultades físicas y mentales, y, en muchos casos, la edad cronológica no coincide con la edad física. Por eso, algunos profesionales de la salud se están planteando cambiar la clasificación tradicional por edades de los estudios sociosanitarios (12). Así, se pasaría de considerar vejez a partir de los 65 años a la siguiente división: viejo joven con 65-74 años, viejo con 75-84 años, y viejo viejo a partir de 85 años.

En los últimos años se ha ido incrementado el número de estudios sobre los grupos de población mayores de 65 años, en donde aparecen conceptos nuevos y se redefinen características asociadas a estas edades. Por ejemplo, el síndrome de fragilidad abarca diversos síntomas provocados de forma sinérgica por el envejecimiento: una insuficiente nutrición puede dar lugar a una pérdida de masa muscular, que a su vez reduce la fuerza y la velocidad al andar, y, finalmente, termina reduciendo la actividad general. La interacción de todos esos factores desequilibran los sistemas principales, como el endocrino o el inmune, y da idea de su relevancia el hecho de que la Comisión Europea lo considere un elemento clave que debe ser tratado en conferencias monográficas (13).

Modelo síndrome envejecimiento Vivir más ¿y mejor?

Un modelo unificador de envejecimiento, fragilidad y los síndromes geriátricos (14) Luigi, Ferrucci; Studenski, Stephanie. Problemas clínicos del envejecimiento. En: Harrison Principios de medicina interna. Edición 18ª. México, D. F.: McGRAW-HILL INTERAMERICANA EDITORES, S. A., 2012. Parte 5, p. 670.

Sin embargo, existe una carencia, reconocida históricamente, de ensayos clínicos de fármacos en mayores de 65 años. Ya en 1994, la Agencia Médica Europea mostraba la necesidad de incluir a la población de más edad en esos estudios (15). En el caso del cáncer, son varios los artículos que, en los últimos 15 años, han denunciado sucesivamente esta situación (16)(17)(18). El problema perdura, como revela una comunicación reciente de Scher y Hurria, y que lleva un título tan significativo como: “Insuficiente representación de adultos de edad avanzada en los ensayos de registros de cáncer: problema conocido, escaso progreso(19). Esto puede ser debido a varias razones. La primera sería la complejidad intrínseca de diseñar y ejecutar ensayos clínicos en individuos de edad avanzada (20), ya que es necesario, por ejemplo, encontrar pacientes que no tengan otras enfermedades que enmascaren o alteren los efectos del medicamento estudiado. Otra es la mayor susceptibilidad de este grupo de población a la toxicidad de algunos fármacos utilizados en enfermedades graves. Estos factores pueden ser condicionantes suficientes para que las empresas farmacéuticas, que desarrollan los medicamentos y los correspondientes ensayos clínicos, consideren que el balance riesgos-beneficios no sea satisfactorio para sus intereses. Por eso, como proponen los mencionados autores, quizás la solución sea la aprobación de una normativa que obligue a la realización de ensayos en este sector de la población, tal y como en su día se hizo con la población pediátrica.

Envejecimiento y cáncer

Este déficit de conocimiento resulta especialmente preocupante, sobre todo, en lo que al cáncer respecta, por la estrecha relación entre esta enfermedad y el envejecimiento (21)(22). El cáncer es consecuencia de un daño en el material genético, bien como consecuencia de la exposición a sustancias carcinogénicas, bien por errores en el momento de la división celular, y que el organismo no es capaz de reparar. Las posibilidades de que esto ocurra aumentan con el tiempo, por eso los casos de cáncer se incrementan a la par que la esperanza de vida.

Volviendo por un momento a los datos demográficos, se observa que la mortalidad global ha disminuido un 34,2% entre 1970 y 2010 (23), mientras que la mortalidad debida a las causas no comunicables ya mencionadas ha crecido un 30% (24). Entre éstas, es el cáncer la que más aumenta (38%). Y la mayor parte de esos casos, el 65%, se diagnostica en mayores de 65 años (25); incluso, en el caso del cáncer de colon, llega al 70% (26).

Incidencia cáncer 2012 Vivir más ¿y mejor?

Elaboración propia a partir de datos de GLOBOCAN 2012, IARC – 15.7.2014

Por todo ello, no resulta sorprendente que cada vez aparezcan más estudios que investigan las claves del envejecimiento (27)(28), así como la relación entre cáncer y envejecimiento (29)(30)(31). Estos dos elementos se van a llevar buena parte de los recursos destinados por los países desarrollados a financiar los servicios sociosanitarios en los próximos años. Y estos cambios no sólo van a obligar a las administraciones públicas a adaptarse y a satisfacer las necesidades que vayan apareciendo, sino que también, a nivel individual, va a ser necesario realizar un cambio de mentalidad. Es muy probable que, en mayor o menor medida, nuestra salud o la de nuestros más allegados se vea afectada de la forma descrita, lo que nos hará modificar nuestra forma de vida y nuestras relaciones personales.

Cambio de tendencia

En épocas pasadas, cuando superar los 50 años era un hecho extraordinario, la situación actual se hubiese considerado casi un milagro. Ahora, el reto es que estos años ganados se disfruten con una buena calidad de vida, libres de enfermedades y discapacidades el mayor tiempo posible. Para conseguirlo, algunos servicios públicos de salud ya han puesto en marcha estrategias para concienciar de la importancia de llevar estilos de vida saludable y planes preventivos (32). La aplicación por parte de la ciudadanía de esos consejos, junto con los avances de la biomedicina en los últimos años parece que están dando sus frutos. Por ejemplo, el cáncer ya no es sinónimo de muerte, puesto que, a nivel global, el 60% se curan o cronifican. Como vemos en las siguientes gráficas (33), la mortalidad por cáncer ha disminuido significativamente en Europa en los últimos 20 años:

Tendencias de la mortalidad por cáncer en varios países:                 tasa estandarizada por edades por 100.000 hab.

Hombres

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Mujeres

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Y, para terminar, otro dato más que incita al optimismo. En algunos países, ya se ha producido un cambio de tendencia en la incidencia: en los últimos años el número de casos de cáncer ha empezado a disminuir.

Tendencias de la incidencia del cáncer en varios países:                   tasa estandarizada por edades por 100.000 hab. (*Datos regionales)

Hombres

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Mujeres

Tend.incid .cáncer mujeres 2010 Vivir más ¿y mejor?

Perspectivas halagüeñas, sin duda, que permitirán que la longevidad siga aumentando durante los próximos años. Esta coyuntura plantea varios desafíos. Entre ellos, uno ya mencionado, será conseguir hacer sostenible económicamente una sociedad con una estructura demográfica muy diferente, manteniendo los niveles de bienestar. Y otro, desde el punto de vista solidario, ser capaces de extender estos logros a nivel global.

 Vivir más ¿y mejor?

 “Este post participa en la XXXI Edición del Carnaval de Biología que acoge Retales de Ciencia

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“Esta entrada participa en la XI Edición del Carnaval de Humanidades,  cuyo blog anfitrión es SCIENTIA”

El psicópata, ¿nace o se hace?

Cuando nos enteramos de sucesos como el de Cleveland, con secuestros que duran años, o asesinatos en masa, en serie o de especial crueldad, sin más motivos aparentes que la propia satisfacción de los autores del crimen, tras la sensación automática de repulsa, a continuación sentimos una intranquilidad, una sensación incluso de miedo porque nos cuesta entender que alguien para ser feliz necesite y sea capaz de generar tanto sufrimiento en sus semejantes, sin sentir un mínimo de empatía. Parece que cuando esa violencia se produce en un conflicto armado, “establecido formalmente”, limitado en el tiempo y en el espacio, y con causas “más o menos justificadas”, ya que son conflictos de intereses entre diferentes grupos humanos, aunque también sintamos repulsa, nos resulta más fácil entenderlos.

heeeres johnny El psicópata, ¿nace o se hace?

A diferencia de otras patologías del organismo, las deficiencias mentales y los trastornos psicológicos y del comportamiento siempre han tenido un componente especial, debido a su impacto sociológico en el entorno del afectado. Si a ello añadimos su complejidad, la dificultad de entender sus causas y sus consecuencias, nos encontramos con situaciones de marginación, desprecio, clasismo, racismo…

Esto mismo pasó cuando a mediados del siglo XX, se vio que algunas de estas enfermedades estaban provocadas por anormalidades en el número o en la morfología de los cromosomas. Por ejemplo, en los años 60, algunos estudios relacionaron el genotipo XYY, es decir, con un cromosoma masculino extra, con el comportamiento agresivo. De hecho, en algunos países fue utilizado por las defensas en casos de asesinato, aunque en ninguno llegó a aceptarse. Estudios realizados durante las décadas posteriores demostraron que este genotipo está asociado a alteraciones físicas y mentales pero no a un comportamiento agresivo.

La genética del comportamiento

El desarrollo en los últimos años de la genética molecular y de técnicas de imagen in vivo, han permitido empezar a conocer la relación entre genes y comportamiento. El salto dado en el conocimiento del genoma, con el descubrimiento de los genes implicados en la fisiología del cerebro, y el desarrollo de la imagen por resonancia magnética y por tomografía por emisión de positrones (PET), que permiten comprobar los cambios en la actividad del cerebro, han abierto un amplio abanico de posibilidades.

En este estudio publicado en febrero en The Lancet, se analizaron los datos de polimorfismos de un solo nucleótido (SNPs, regiones del ADN utilizados para estudiar diferencias entre grupos de población) en 60.000 individuos entre controles y enfermos con cinco desórdenes psiquiátricos: autismo, déficit de atención-hiperactividad, trastorno bipolar, desorden depresivo mayor y esquizofrenia. Los resultados mostraron 4 zonas del ADN (loci) relacionadas con estas patologías, donde se encuentran genes que codifican las proteínas que van a formar los canales de calcio en las membranas celulares. Estos canales de calcio forman parte de las conexiones sinápticas de las neuronas. Hay casos de gemelos en los que uno sufre esquizofrenia mientras que el otro padece trastorno bipolar.

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La molécula de ADN 1 difiere de la 2 en una sola base: polimorfismo C/T (David Hall para Wikimedia Commons).

La misma técnica de análisis de SNPs centrada en los genes que codifican para neurotransmisores, sus receptores y las enzimas que regulan su metabolismo, ha mostrado una relación entre los genes relacionados con la serotonina y el impulso agresivo; una mutación en el gen de la monoaminoxidasa A (MAO-A), la enzima que degrada los neurotransmisores dopamina, norepinefrina y serotonina, y que provoca un nivel anormalmente bajo de este último enzima, causa un síndrome que incluye impulsividad y violencia. A este gen se le ha llamado el “gen guerrero”. Las variantes de estos genes están asociadas a un riesgo elevado de comportamiento violento y delincuencia, pero solamente en individuos que han experimentado episodios violentos en su infancia y adolescencia.

El investigador investigado

James Fallon es neurocientífico y profesor de psiquiatría en la Universidad de California-Irvine. Entre sus áreas de investigación se encuentran las células madre, la neuroanatomía química, la función cerebral y las técnicas de imagen del cerebro. Algunos de sus descubrimientos exceden el campo de la neurología y la psiquiatría. Para los que hemos trabajado en biología celular nos resultan familiares los factores de crecimiento celular TGFα (Transforming Growth Factor α) y EGF (Epidermal Growth Factor), descubiertos por él. En su campo fue el primero en conseguir la estimulación a gran escala de células madre adultas en tejido cerebral dañado usando factores de crecimiento.

Ha hecho aportaciones al esclarecimiento de patologías mentales como la esquizofrenia, la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer; la relación entre hostilidad, género y adicciones a la nicotina y la cocaína; al estudio del metabolismo de la dopamina, norepinefrina, péptidos opiáceos en el cerebro; a la utilización de las técnicas de imagen por resonancia magnética y por tomografía por emisión de positrones.

Una de sus especialidades es encontrar las diferencias entre el cerebro de un asesino y el de una persona “normal”, ya que lleva casi 20 años estudiando cerebros de psicópatas. Pero fue hace unos pocos años cuando su visión de este campo de investigación cambió totalmente. Una típica conversación de las que se suelen tener con una madre de 88 años hizo que el investigador se convirtiera en investigado. Resultó que por línea paterna tenía varios asesinos muy violentos entre sus antepasados. En 1667, a uno de sus antepasados directos le colgaron por matar a su madre. Esa línea familiar dio otros 7 supuestos asesinos, incluida Lizzy Borden, quien en 1882 fue acusada y absuelta de matar a su padre y a su madrastra.

Aprovechando su experiencia estudiando cerebros de psicópatas decidió comprobar si alguien de su familia portaba el típico cerebro de asesino en serie. Dicho de forma sencilla, los individuos con baja actividad en el córtex orbital pueden ser tipos irresponsables o sociópatas. Esta parte del cerebro frena a la amígdala, que está implicada en respuestas emocionales, incluidas las agresivas. Cuando el córtex orbital no funciona bien por daño cerebral o por alteración genética, se alteran todos los comportamientos emocionales: ira, violencia, alimentación, sexualidad, alcoholismo…

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Vista frontal del cerebro (Wikimedia Commons-Original version was uploaded by RobinH at en.wikibooks)

Aunque nadie de su actual familia había tenido problemas de ese tipo, quería asegurarse. Convenció a 10 parientes cercanos para hacerles un PET y que le dieran una muestra de sangre como parte de un proyecto para ver si en su familia había riesgo de padecer enfermedad de Alzheimer. Su esposa, su madre, sus hermanos, sus hijos, todos tenían escáneres normales. Sólo el escáner de su cerebro mostraba un córtex frontal que parecía inactivo, al estilo del de los psicópatas. Hay que ser cautos a la hora de interpretar estos datos, ya que se lleva muy poco tiempo investigando esta zona del cerebro, pero Fallon tiene claro que algunos cerebros predisponen a la violencia y que algunas tendencias psicopátas pueden pasar de una generación a otra.

El siguiente paso de su investigación familiar fue comprobar 12 genes, entre ellos el gen guerrero de la MAO-A. ¿Adivinas quién era el único miembro de la familia que no tenía la variante no agresiva del gen MAO-A? Pues sí, las pruebas genéticas confirmaban que Jim Fallon tenía el patrón de riesgo exacto para convertirse en un asesino. Pero está claro que por alguna razón no ha desarrollado esa conducta, que hace falta algo más que una predisposición genética para que se desencadene ese comportamiento. Ese ingrediente que falta es haber padecido situaciones de extrema violencia en la infancia, algo que, afortunadamente, no pasó en el caso de Fallon. Nadie mejor que él para explicarlo:

A nadie se le escapa las consecuencias que el avance en esta línea de investigación puede llegar a tener el futuro. ¿Hasta qué punto puede llegar a influir en la defensa de un asesino? ¿Explicaría esto el hecho de que algunas zonas del planeta son más violentas que otras?

Para terminar dos recomendaciones:

  • ¿Locura o neurodiversidad? del blog “Neurociencia, neurocultura”, para ponerse al día en la clasificación y definiciones de las patologías mentales, los límites entre comportamiento extremo y patológico, etc., con reflexión incluida.
  • El mal del cerebro: Impresionante y emocionante recorrido por varios ejemplos de trastornos del cerebro, sus causas, terapias y el estado actual de la investigación. Un ejemplo de la importancia de la ciencia y la tecnología para poder entender la complejidad de este órgano y las posibilidades que se abren en el futuro. Un gran documental.

Bibliografía

biocarnaval 1 El psicópata, ¿nace o se hace?

“Este post participa en el Carnaval de Biología edición especial micro-BioCarnaval, que hospeda @ManoloSanchezA  en su blog Curiosidades de la Microbiología ” 

Este post participa en la V Edición del Carnaval de Humanidades acogido en el blog “Pero eso es otra historia y debe ser contada en otra ocasión“.

photo by: woordenaar

Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Los vecinos de Alonsotegi siempre nos hemos quejado de vivir en un pueblo muy contaminado. La actividad industrial del siglo XX, con escaso o nulo control ambiental, nos obligó a vivir entre fundiciones y fábricas químicas, respirando un aire grisáceo y vertiendo nuestras aguas sucias directamente a un río Cadagua multicolor.

Esto se vio agravado cuando en 1973 el Ayuntamiento de Bilbao decidió ubicar su vertedero de basura doméstica en el límite con Alonsotegi. Tras la crisis de los 80 la mayoría de las fábricas cerraron y mejoró la calidad del aire y del agua. La polémica se reavivó con la decisión de la Diputación Foral de Bizkaia de instalar una planta de valorización de residuos (incineradora) junto al vertedero. Todo esto ya lo comenté en el post “Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas”.

polc3adgono arbuio Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Ahora otra vez, las protestas han salido a la calle, a cuenta de la solicitud de instalación de un tanatorio con crematorio en el polígono industrial de Arbuio, alegando la supuesta contaminación emitida y la cercanía de las viviendas. Para ver hasta qué punto es real esta percepción de la calidad ambiental de nuestro pueblo, voy a dar un repaso histórico de las actividades desarrolladas, tratando de aportar los datos que nos permitan afirmar o rechazar si vivimos en uno de los pueblos más contaminados de Euskadi, y si la incidencia de cáncer y la mortalidad está por encima de la media.

Actividades preindustriales

Antes de la revolución industrial, ya había ciertas actividades con un importante impacto en nuestro entorno. Los montes de alrededor suministraban pasto para el ganado, leña para los caseríos y carbón vegetal y hierro para las ferrerías. Además el agua del río Cadagua y de los arroyos movía los molinos y el martillo pilón de las ferrerías. Llegó a haber cinco molinos (Linaza, Lasao, Aldanondo y dos en Irauregi) y cuatro ferrerías (Aldanondo, Coscojales y las dos de Irauregi). En 1880, la ferrería de Aldanondo producía 600 quintales de hierro (27.000 kg.)

 

zamaia nevado Mi pueblo, ¿el más contaminado?

La mina de hierro del monte Zamaia (594 m) se explotó hasta los años 60. El mineral se transportaba mediante un tendido aéreo hasta el centro urbano, donde se cargaba en vagones de tren.

Otras actividades comunes entonces eran la extracción de roca caliza para la obtención de cal y piedra para la construcción; en invierno, se acumulaba nieve en las neveras del Pagasarri y Ganekogorta para su transformación en hielo y posterior venta en Bilbao.

 

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Nevera del Pagasarri, restaurada en 2003.

Tampoco podemos olvidar la tala de los bosques para obtener madera para la construcción de edificios y barcos. A cuatro kilómetros se encontraba el Real Astillero de Zorroza, donde ya en el siglo XV (antes de ser Real) se construían diferentes tipos de naves. A partir de 1615 se construyeron aquí naves de guerra, galeones y correos de Indias.

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Real Astillero de Zorroza. Grabado de 1787. Bibl. Nac. Madrid.

Indudablemente todas estas actividades han dejado huella en el territorio: galerías mineras, desmontes, rellenos con la escoria del mineral. Y también en la vegetación: de los bosques naturales de robles, hayedos y encinas apenas quedan unos bosquetes.

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En la ladera norte del Ganekogorta se conservan bosques de hayas y robles. En los últimos años se ha hecho una importante labor de reforestación con especies autóctonas (Foto 27/02/2013).

Industrialización

La Revolución Industrial sustituyó las ferrerías y molinos por otro tipo de fábricas: textiles en Irauregi y Arbuio, fábrica de cucharas de Irauregi, de explosivos en Arbuio, de tubos en Basteita. También aparecieron las minicentrales hidroeléctricas en el río Cadagua que suministraban energía a las fábricas, y en una fase posterior, las plantas químicas y las fundiciones y fábricas auxiliares de la industria siderúrgica y naval de la margen izquierda de la ría de Bilbao.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Fabrica de cucharas de Irauregi, años 20.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Fábrica textil de Arbuio, 1959.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Ruinas de la fábrica de tubos de Basteita, 2004. En la actualidad aquí se ubica el campo de fútbol.

Contaminación atmosférica

En Euskadi y sobre todo en la margen izquierda de la ría del Nervión, durante esa época la industria siderúrgica era la reina de la actividad económica, y aparte de los altos hornos de Barakaldo y Sestao, las fundiciones abundaban por nuestros pueblos, talleres auxiliares que trabajaban para las grandes acerías y fábricas de bienes de equipo y de construcción naval.

Este tipo de actividad industrial es una de las más contaminantes. En todos los pasos del proceso productivo se generan contaminantes: desde el transporte y descarga de materiales, hasta el desmoldeo y refinado final de la pieza, con la emisión de partículas en suspensión (Pm10). En las sucesivas etapas intermedias se generan compuestos orgánicos volátiles (COV), dioxinas y furanos (PCDD/F), gases tóxicos (CO, NOx, SOx, SH2, HCl, HCN, HF, HAP), gases de efecto invernadero (CO2 y NH3).

Veamos algunos efectos de estos contaminantes:

  • Compuestos de azufre – SOx, SH2: Es el principal causante de la lluvia ácida, “quemando” los tejidos vegetales. En cuanto al ser humano, es irritante de las vías respiratorias y afecta sobre todo a ancianos, asmáticos y personas con problemas respiratorios crónicos.
  • Compuestos de nitrógeno – NO, NO2, NOx, NH3: Afectan al tracto respiratorio lo que conlleva, a medida que aumenta la dosis: irritación nasal, incomodidad respiratoria, dolores respiratorios agudos, edema pulmonar y finalmente la muerte.
  • Monóxido de carbono – CO: Se combina con la hemoglobina de la sangre, provocando alteraciones cardiovasculares.
  • Dióxido de carbono – CO2: No es tóxico, pero es un gas de efecto invernadero y el aumento de su concentración en la atmósfera contribuye al cambio climático.
  • Hidrocarburos alifáticos (NH3 – amoniaco) y aromáticos (HAP: benceno, tolueno, etc.): Irritantes. Los vapores de los aromáticos son mucho más irritantes para las membranas mucosas y pueden causar lesiones sistemáticas al ser inhalados.
  • Compuestos orgánicos volátiles (COV): Son una gran cantidad de compuestos químicos diferentes, una buena parte derivados de disolventes (acetona, hexano, tolueno, etc.). Cuando reaccionan con los óxidos de nitrógeno forman el smog, la típica nube de contaminación sobre ciudades y áreas industriales. Y su reacción con la luz solar provoca la formación de ozono, que si bien en las capas altas de la atmósfera (estratosfera) nos protege de los rayos ultravioletas, en las capas bajas (troposfera) empobrece la calidad del aire provocando trastornos respiratorios.
  • Partículas en suspensión: Las partículas de tamaños comprendidos entre 1 y 10 micras (Pm10) tienden a formar suspensiones mecánicamente estables en el aire, por lo que reciben el nombre de «materia en suspensión», pudiendo ser trasladados a grandes distancias por la acción de los vientos. En este caso están compuestas principalmente por metales pesados. Provocan problemas respiratorios, tanto más graves cuanto más pequeñas son.
  • Metales pesados: Una de las consecuencias más graves de la presencia de metales tóxicos en el ambiente es que no son degradados, ni química ni biológicamente, por la naturaleza, lo que origina su persistencia en ella. Esta persistencia lleva a su acumulación en los tejidos de los seres vivos. Como consecuencia de este proceso, las concentraciones de metales pueden alcanzar valores muy superiores a los encontrados en la atmósfera. Dependiendo del metal y su concentración, la toxicidad varía, desde baja en el caso del bismuto hasta muy alta del berilio. Pueden provocar problemas cardiovasculares, lesiones hepáticas, daños cerebrales y cáncer.
  • Dioxinas y furanos: La Organización Mundial de la Salud los incluye en la «docena sucia»: “un grupo de productos químicos peligrosos que forman parte de los llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). Una vez que han penetrado en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo gracias a su estabilidad química y a su fijación al tejido graso, donde quedan almacenadas. Se calcula que su semivida (tiempo en el que su concentración se reduce a la mitad) en el organismo oscila entre 7 y 11 años. Cuanto más arriba se encuentre un animal en la cadena alimentaria, mayor será su concentración de dioxinas”. Ver post sobre incineración.

La falta de sensibilidad ambiental, la escasa legislación y las tecnologías obsoletas, permitieron que todos estos contaminantes se liberaran directamente al medio, con efectos inmediatos en la salud de la población y del entorno natural, y con otros a más largo plazo, por su acumulación en el suelo y en los tejidos de los seres vivos.

labegaraiak Mi pueblo, ¿el más contaminado?Altos Hornos de Vizcaya (Foto Euskomedia)

Prueba de ello es que, en 1975, en Sestao y en el plazo de menos de un mes, se registraron tres grandes nubes de contaminación como consecuencia de los gases de escape de Altos Hornos de Vizcaya. Como recoge la prensa de la época (ABC 7/05/1975), además de la falta casi completa de visibilidad, la población sufrió fuertes irritaciones nasales y de los ojos. La empresa lo achacó a labores de mantenimiento, añadiendo que ¡las emisiones no eran tóxicas! La presión social ante la repetición de estas situaciones obligó a que, finalmente, se solicitara oficialmente la declaración para la comarca del Gran Bilbao de “zona contaminada”, lo que suponía en caso de aprobación, la adopción de medidas de emergencia para reducir los índices de contaminación de la zona. Finalmente, en 1977 se publica en el BOE el Real Decreto por el que establecen medidas de control de emisiones y de prevención y corrección de la contaminación. En el mismo decreto se daba un plazo de 6 meses para aprobar un “Plan de Saneamiento del ambiente atmosférico”, lo que se hizo en el Real Decreto 3037/1978, de 4 de diciembre. Este plan constaba de cuatro programas anuales y se daba un plazo a las industrias contaminadoras para adaptar sus instalaciones a los límites de emisión establecidos; se establecían mediciones de las emisiones en los principales focos de las industrias, se fijó la calidad de los combustibles que se podían consumir en cada actividad y se proyectó la construcción de una red de vigilancia de la contaminación atmosférica. Algunas noticias que nos dan idea de la situación que se vivía entonces: Un proyecto ambicioso contra la contaminación en Bilbao (1976); Bilbao podría ser declarado “zona de atmósfera contaminada” (1977); Quince millones de pesetas se precisan para eliminar la contaminación de Bilbao (1977); El aire de Bilbao era ayer casi irrespirable (1979).

A partir de esos años, la calidad ambiental de estos municipios empezó a mejorar, pero no sólo por las medidas correctoras que se pusieron en marcha. La crisis industrial que empezó en los años 70 provocó en los siguientes 20 años el paulatino cierre de las fábricas tradicionales. Así, en el año 2000 se aprueba la cesación de la declaración de zona contaminada.

Contaminación de las aguas

En los años 60, la ría de Bilbao era el principal colector de aguas residuales de Bizkaia, puesto que recogía las aguas fecales de una aglomeración urbana de un millón de habitantes, además de los vertidos industriales de multitud de empresas.

En 1967, 17 municipios de la comarca de Bilbao constituyeron un Consorcio para la instalación y gestión de los servicios de abastecimiento de agua y saneamiento en red primaria. En la actualidad el Consorcio de Aguas Bilbao Bizkaia agrupa a setenta y siete municipios, además de a la Diputación Foral de Bizkaia y el Gobierno Vasco. Centrándonos en el saneamiento, la principal actuación de esta entidad es la construcción de la depuradora de aguas residuales de Galindo (Sestao), construida entre los años 1985 y 1990, y que en la actualidad trata 350.000 m3 de aguas residuales diariamente.

En este blog podéis ver el antes y después del saneamiento de la ría. Fijaos en esta foto de Zorroza en 1979, donde el río Cadagua se une a la ría: no es que el Cadagua estuviese limpio, simplemente estaba menos sucio ese día.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

La era post-siderúrgica

En 1991 Alonsotegi se desanexiona de Barakaldo y forma un nuevo ayuntamiento con escasos medios que tiene que hacer frente a una fuerte problemática social, económica y ambiental: alta tasa de paro, descenso de población, ruinas industriales, suelos contaminados, desorden urbanístico, una carretera con alta intensidad de tráfico que atravesaba el casco urbano, el mayor vertedero de Bizkaia a las puertas del pueblo (ver post de Incineración), problemas de inundabilidad y desprendimientos (ver “Mi pueblo en un embudo”), etc. A partir del año 2000, la buena situación económica permitió realizar una serie de actuaciones que corrigieron o paliaron esos problemas: obras de regeneración urbana con renovación de calles y redes de servicio, la reforestación y las obras sobre el río ya explicadas en el otro post, la construcción de la variante que sacó el tráfico del pueblo (corredor del Cadagua), la construcción del colector que lleva las aguas fecales a la depuradora de Galindo …

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Viaducto del Corredor del Cadagua en construcción, 2006.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Obras del colector de aguas residuales, 2006.

Esto ha ido mejorando la calidad urbana y ambiental del municipio, no sin altibajos, como veremos ahora.

En 2005, un estudio realizado por la ingeniería LABEIN por encargo de IHOBE (Sociedad Pública de Gestión Ambiental dependiente del Gobierno Vasco), que a su vez cumplía de esta forma la Directiva Europea de Calidad del Aire, mostraba que en algunos momentos en Alonsotegi se superaban los límites marcados por la UE para las Pm10. Estas partículas, ya mencionadas, pueden tener varios orígenes. El polvo natural y el surgido de obras o canteras, por un lado; y por otro las actividades de combustión, como calefacciones, fábricas y vehículos. En aquel momento, las fuentes de este tipo existentes en nuestro entorno eran las siguientes:

  • ARKEMA (planta química en Alonsotegi), PROFUSA (planta de coque en Kastrexana – Barakaldo, a 2 km del núcleo urbano de Alonsotegi), la incineradora de residuos urbanos ZABALGARBI y la cercana cantera de Zaramillo (Güeñes).
  • La carretera vieja era el foco correspondiente al tráfico de vehículos, 25.000 vehículos diarios atravesando el casco urbano.
  • En ese momento se estaban ejecutando en Alonsotegi tres obras de gran envergadura, con grandes movimientos de tierras: el Corredor del Cadagua, el interceptor (colector) del Consorcio de Aguas y el campo de fútbol Basteita.

Las mediciones se realizan en dos estaciones de control de calidad del aire, una la de Kastrexana, junto a la empresa PROFUSA, y otra en el centro de Alonsotegi. También hay que tener en cuenta en estos casos que el flujo de viento influye de manera determinante en el transporte de contaminantes y por lo tanto en la identificación de focos de emisión. En la estación de Kastrexana la dirección del viento predominante es Sur-Este (S-E), en cambio en la estación de Alonsotegi los vientos tienen dirección Oeste (O).

Las conclusiones resumidas de este informe son las siguientes:

Las mayores concentraciones de PM10 se dan cuando se produce una penetración de aire contaminado del Bajo Nervión arrastrando otras emisiones producidas en la desembocadura del Cadagua. Esta situación se suele dar con más frecuencia en primavera-verano. Cuando las direcciones de viento son opuestas, del Oeste (situación más frecuente) las concentraciones son menores, mas constantes y su procedencia parece tener un carácter más local, estando asociada a la propia actividad del pueblo y el tráfico de la carretera general. El tráfico urbano dentro del municipio no tiene influencia directa sobre los niveles de PM10.

En comparación con estaciones urbanas (se refiere a otros lugares), los niveles de Castrejana y Alonsotegi no alcanzan valores tan altos y los picos de la mañana y tarde se encuentran mucho menos marcados.

En cuanto a la composición del material particulado se observa que únicamente las concentraciones de Cromo (Cr) y Níquel (Ni) se encuentran por encima de los valores habituales de España. El resto de metales encontrados, Cadmio (Cd), Manganeso (Mn), Plomo (Pb), Arsénico (As) y Cobre (Cu), presentan niveles normales. El Plomo, Cadmio, Arsénico y Níquel, cumplen los valores establecidos para la protección de la salud.

La legislación vigente señala la necesidad de realizar Planes de Acción en las zonas que se estén superando los valores límite de contaminantes, como es el caso de Alonsotegi. En estos Planes de Acción, deben conseguir reducir los niveles de contaminación a valores aceptables para la salud humana y los ecosistemas.

Siguiendo estas recomendaciones se puso en marcha un plan de acción a nivel del Bajo Nervión y desde 2007 no se han vuelto a superar esos límites en Alonsotegi.

En la revisión y actualización realizados en 2009, los mayores niveles de Pm10 y óxidos de nitrógeno se producen en momentos de vientos flojos, se atribuyen al tráfico de vehículos y se observa un descenso desde la apertura de la variante Corredor del Cadagua (supongo que debido a una mayor dispersión por encontrarse a cierta altura).

Situación ambiental actual

Contaminación atmosférica

La calidad del aire se evalúa por medio de los denominados niveles de inmisión, que vienen definidos como la concentración media de un contaminante presente en el aire durante un periodo de tiempo determinado. La unidad en que se expresan normalmente estos niveles son microgramos de contaminante por metro cúbico de aire, medidos durante un periodo de tiempo determinado.

Los daños sobre la salud o el medio ambiente se pueden producir por una alta concentración de contaminante de forma puntual (por escape, vertido o coincidencia de varios focos a la vez), o bien por la emisión y acumulación durante un periodo de tiempo de determinadas cantidades de contaminante. Por eso, dependiendo del contaminante, se controlan los valores promedio en 1 hora, 8 horas, 24 horas y año civil. Los valores límites establecidos por la legislación van descendiendo cada año. No voy a citar la amplia legislación vigente en este campo, desde las Directivas europeas hasta las ordenanzas locales, están disponibles en esta página del Gobierno Vasco.

Como se puede ver en el último informe “Datos de la Red de Control y Vigilancia de la Calidad del Aire de la CAPV 2011”, para las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana, sólo en la de Kastrexana se superaron dos días el valor límite diario de Pm10, siendo el máximo permitido de 35 ocasiones por año. Para el resto de contaminantes (SO2, NO2, ozono) no se han superado los límites en ninguna de las dos estaciones. Como refleja el análisis de datos, en 2011 sólo se superaron los valores límites diarios de Pm10 en el Parque Europa de Txurdinaga (Bilbao) y Zumarraga; en el caso del ozono se superaron los valores objetivos en los parques naturales de Urkiola y Valderejo (curioso pero habitual en este contaminante, se genera en zonas urbanas y los mayores niveles se alcanzan en zonas rurales cercanas ver aquí). Todos los demás contaminantes se encuentran por debajo de lo establecido en la normativa vigente.

En esta página se pueden consultar los datos de las últimas 24 horas, de la última semana, así como los datos históricos de la Red de Vigilancia y Control de la calidad del aire de Euskadi, donde se incluyen las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana.

En cuanto a la emisión de gases de efecto invernadero, en Euskadi en 2010 el 37% correspondía al sector energético, el 25% a la industria, y el 24% al transporte. No podemos olvidar, que en los últimos años el sector industrial, obligado por la normativa europea, ha tenido que hacer una profunda renovación tecnológica, que le ha permitido disminuir en gran medida tanto la emisión de contaminantes como el consumo de energía. Mientras tanto, el crecimiento del sector del transporte lo ha convertido en uno de los principales contaminadores.

Además de estos controles de la calidad del aire, existen otros regulados por la correspondiente normativa (disponible aquí) que ya comenté en el post sobre incineración. Sólo recordar que las plantas industriales, a partir de cierto tamaño, están obligadas a utilizar las últimas tecnologías disponibles con el fin de minimizar su impacto ambiental, así como a llevar un registro de sus emisiones.

pc3a1jaros Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Contaminación de las aguas

Veamos algunos datos del estado del río Cadagua comparado con otros ríos de Bizkaia:

RED DE SEGUIMIENTO DEL ESTADO BIOLÓGICO DE LOS RÍOS DE LA COMUNIDAD AUTÓNOMA DEL PAÍS VASCO Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

“En 2011 se cumplen objetivos ambientales (muy bueno o buen estado o potencial ecológico) en las siguientes masas de agua de la categoría río (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): las masas de las cuencas del Agüera, Barbadun, Kadagua y Lea;”

“En 2011, se incumplen claramente los objetivos ambientales con una calificación de estado o potencial ecológico deficiente o malo en las siguientes masas (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): cuencas del Asua, Gobela, Oka y Golako, el alto Nerbioi, parte del tramo medio del Ibaizabal (Ibaizabal-B, C y D) y sus tributarios Sarria y Aretxabalgane. Además, del tramo bajo del Butroe (Butroe-B).”

Red de seguimiento del estado químico de los ríos de la Comunidad Autónoma del País Vasco Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

En la estación KAD504, situada aguas abajo de Alonsotegi vemos el estado físico-químico según los siguientes índices:

-       IFQ-R “Muy bueno”. Valoración global del estado de una masa de agua, en función de las condiciones físico-químicas generales que están directamente relacionadas con las presiones de origen antropológico, especialmente, por contaminación puntual; por lo tanto, sirve para analizar estas presiones y su repercusión ecológica a nivel de masa de agua.

-       ICG (Índice de Calidad General ) ”Moderado”.

-       Índice de Prati “Muy bueno”; II ó C;

-       El estado químico global no alcanza por la concentración de mercurio, que en 2011 ha incumplido la norma de calidad en todos los puntos de control analizados, reconociendo que parece un tanto anómalo.

“La calidad del agua en Bizkaia 2009– Resumen“, (Diputación Foral de Bizkaia).

“Es muy importante destacar el incremento de calidad debido a la implantación de las soluciones de saneamiento en todo el eje del Ibaizabal y sobre todo del Kadagua, que por sus peculiares características (pocos afluentes con presiones), ha logrado que esta cuenca casi esté en condiciones de cumplimiento de la Directiva Marco del Agua.

Sin embargo, el Ibaizabal con mejorar enormemente su calidad fisicoquímica, y por tanto también biológica, no ha logrado pasar de un deficiente estado y alcanza, como mucho, un moderado estado en algunas ocasiones (Figura 13).Es evidente, que no se ha producido la recuperación de la calidad ecológica esperada, no así la calidad fisicoquímica que como veremos en el apartado siguiente sí es un hecho.” (pag. 25).

“…en los tramos medio y bajo del Kadagua sí se ha detectado una recuperación importante, hasta tal punto que han alcanzado el buen estado”.(pag.28)

“Entre las masas naturales (Tabla 6), el mayor porcentaje se encuentran en Buen estado ecológico (12 estaciones), Ríos costeros, Lea, Tramo alto-medio del Artibai, Tramo alto del Oka, todo el eje del Barbadun, Herrerias y tramo medio del Kadagua justamente después de la entrada del Herrerias.. (pag. 32).

“La buena calidad fisicoquímica (Figura 40) que presenta actualmente el eje del Kadagua se encuentra en relación a:

  • la implantación de saneamiento en la cuenca
  • a las propias características del río (es un río caudaloso y cuenca de especial orografía) que permite aporte de tributarios que no están sometidos a presiones.
  • El eje del Kadagua únicamente presenta una buena calidad biológica en el tramo bajo”. (pag. 36).

En el caso de la ría de Bilbao, los últimos estudios muestran que, aunque la presencia de compuestos químicos procedentes de actividades humanas todavía es clara, ha mejorado en lo que respecta a la contaminación por metales.

rc3ado cadagua y viaducto corredor Mi pueblo, ¿el más contaminado?

En definitiva, que las actuaciones realizadas para la depuración de aguas residuales están dando sus frutos y, debido a las características propias del Cadagua, su regeneración ambiental es más rápida que, por ejemplo, el Ibaizabal y el Nervión. Es verdad que en verano, con poco caudal, aparecen unas manchas muy aparatosas de gasoil, producto de la filtración de antiguos depósitos en el polígono industrial Alonsotegi Elkartegia, pero no afecta al estado general del río.

Aquí se puede consultar la legislación sobre aguas residuales y aquí la de vertidos.

elkartegi puente Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Contaminación del suelo

En el inventario de suelos potencialmente contaminados de la CAPV, se recogen los puntos donde se cree que el suelo puede estar contaminado debido a la actividad que se ha realizado en épocas que no se controlaban estas actividades. Cuando la titularidad de estos suelos es pública hay una línea de subvenciones para que los ayuntamientos puedan llevar a cabo la descontaminación de los suelos. No es el caso de Alonsotegi, ya que los puntos incluidos en el inventario son privados. En ese caso lo que marca la ley es que, cuando se ponga en marcha cualquier tramitación que afecte a esos terrenos (compra-venta, algún tipo de solicitud de licencia…), el ayuntamiento debe solicitar al titular un informe de calidad del suelo, y en caso de que se demuestre su contaminación, se obligará a la limpieza antes de dar cualquier autorización. Lógicamente, debido al pasado industrial de nuestro municipio hay varios puntos, como en toda la margen izquierda y en todas las áreas industriales de Euskadi.

“Uno de los pueblos más contaminados”

Después de ver todos estos datos, ¿podemos seguir afirmando que Alonsotegi es uno de los municipios más contaminados? LA RESPUESTA ES NO.

Hemos visto que en cuanto a calidad del aire, desde 2007 no se ha superado ningún valor límite en la estación de Alonsotegi y sólo dos veces las Pm10 en la cercana de Kastrexana. En general, la calidad del aire en Euskadi fue buena en 2011.

En cuanto al río Cadagua, todos los análisis indican que la calidad del agua, tanto biológica como química, es buena, frente a otros cercanos cuya mejoría es mucho más lenta y complicada. El hecho de que puntualmente aparezca alguna mancha no modifica el estado general. Otro indicador que todos podemos ver es la amplia fauna de aves acuáticas que alberga, tanto piscívoras como herbívoras: garzas, garcetas, patos de varias especies, cormoranes, pollas de agua, gaviotas de varias especies, martín pescador… Un paraíso sin la trucha arco iris

Sí es cierto que en los suelos señalados como potencialmente contaminados puede haber contaminantes que ocasionalmente se liberen al ambiente, sobre todo que se filtren a las aguas subterráneas. Algún punto ya se ha descontaminado y con el tiempo se hará lo propio en los demás. En cualquier caso, comparado con los municipios cercanos de la margen izquierda estamos muy por debajo en número de terrenos potencialmente contaminados.

Y esto no pasa solo en Alonsotegi, periódicamente salen noticias de municipios industrializados de Bizkaia (Muskiz, Durango), donde los vecinos se quejan por vivir en el pueblo más contaminado y con mayor tasa de enfermedades provocadas por la contaminación.

Incidencias en nuestra salud

Otras de las afirmaciones que se oyen habitualmente son: “Cada vez muere gente más joven” y “Cada vez hay más cáncer”. Es difícil obtener este tipo de datos de un solo municipio, pero con lo que he encontrado, vamos a ver si podemos aceptar esas afirmaciones.

Como ya comenté en el post de la incineradora, con la puesta en marcha de Zabalgarbi se inició un estudio epidemiológico cuyos resultados hasta ahora muestran que no hay diferencias con los municipios de nuestro entorno. Y no hay ningún estudio que establezca una relación causa-efecto entre las modernas instalaciones de incineración y mayor incidencia del cáncer en poblaciones cercanas.

Está claro que la exposición a los contaminantes afecta a nuestra salud, e incluso que en los casos más graves puede producir la muerte. La exposición al amianto de trabajadores de diferentes industrias durante su vida laboral está provocando en la actualidad una alta tasa de mortalidad por cáncer. Pero casos de este tipo y episodios como el relatado de los años 70 en la comarca de Bilbao, no quita para que la esperanza de vida haya crecido enormemente, y lo siga haciendo.

Evolución de la esperanza de vida al nacimiento (años) en España

Año

Hombres

Mujeres

Total

1901

33,85

35,70

34,76

1911

40,92

42,56

41,73

1921

40,26

42,05

41,15

1931

48,38

51,60

49,97

1941

47,12

53,24

50,10

1951

59,81

64,32

62,10

1961

67,40

72,16

69,85

1971

69,17

74,69

71,98

1976

70,40

76,19

73,34

1981

72,52

78,61

75,62

1986

73,27

79,69

76,52

1991

73,40

80,49

76,94

1996

74,53

81,70

78,11

2001

76,07

82,82

79,44

2005

76,96

83,48

80,23

INE Notas de prensa 29 de octubre de 2007

Resumiendo, en 100 años la esperanza de vida se ha multiplicado por 2,4, y en los 50 últimos años la esperanza de vida ha crecido 18 años.

Esperanza de vida al nacer (años)

 

Hombres

Mujeres

 

2000

2010

2000

2010

Francia

75,3

78,3

83,0

85,3

España

75,8

79,1

82,9

85,3

Suecia

77,4

79,6

82,0

83,6

Com. Aut. Euskadi

76,4

79,0

83,7

85,7

EUSTAT Nota de prensa 21/08/2012

Si comparamos Euskadi con los países de nuestro entorno con mayor longevidad, vemos que las vascas tienen la esperanza de vida más alta de la UE-27, y los vascos están a punto de empatar al segundo (España) y cerca del primero (Suecia).

Aún no teniendo datos de Alonsotegi, me atrevo a afirmar que NO ES CIERTO QUE CADA VEZ MUERE MÁS GENTE JOVEN.

Vayamos ahora con la incidencia en Euskadi de las enfermedades que pueden estar relacionadas con la presencia de contaminantes:

Defunciones por tumores por tramos de edad

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

5.180

5.378

5.496

5.467

5.548

5.479

5.462

5.580

5.812

5.811

5.950

6.021

0

0

0

0

2

2

1

1

0

1

1

2

0

1 – 9

6

9

9

3

3

1

6

3

6

8

6

8

10 – 19

7

11

7

3

5

6

7

5

10

5

15

9

20 – 29

20

37

25

22

27

8

15

17

20

11

16

13

30 – 39

102

93

89

67

56

63

53

63

54

48

62

59

40 – 49

317

291

275

316

314

297

259

309

268

249

284

240

50 – 59

647

675

720

693

690

731

702

717

750

739

703

730

60 – 69

1.166

1.209

1.189

1.197

1.131

1.081

1.013

1.068

1.075

1.111

1.162

1.146

70 – 79

1.616

1.688

1.753

1.740

1.824

1.680

1.791

1.778

1.806

1.834

1.729

1.674

80 – 89

1.077

1.106

1.148

1.176

1.196

1.303

1.338

1.316

1.515

1.512

1.634

1.739

>= 90

222

259

281

248

300

308

277

304

307

293

337

403

Eustat Under Creative Commons License.

Por tramos de edad podemos ver que hasta los 29 años no ha habido diferencias en este periodo; en el tramo de 30 a 49 años ha disminuido el número de muertes por cáncer; se ve un ligero aumento en el tramo 50 a 59 años; no hay grandes diferencias entre los 60 y 79 años y donde sí se ve un claro aumento es a partir de los 80 años. Pero para interpretar estos datos no podemos olvidar que el número de personas mayores de 60 años ha aumentado mucho en los últimos años, como ya hemos visto con la esperanza de vida. NO HAY MÁS MUERTES POR CÁNCER EN GENTE JOVEN.

Defunciones por enfermedades del sistema circulatorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

6.070

5.900

5.743

5.891

5.891

5.775

5.891

5.615

5.710

5.692

5.799

5.675

Eustat Under Creative Commons License.

Se ve una clara tendencia a la baja.

Defunciones por enfermedades del sistema respiratorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

1.956

1.962

1.649

1.944

2.066

1.788

2.214

1.739

1.854

1.941

1.841

1.691

Eustat Under Creative Commons License.

No se ve una tendencia clara, quizás un lento descenso. Además en este caso, una gran parte son debidas al tabaquismo.

Edad media de fallecidos por tumores y por Territorio Histórico

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

C.A. de Euskadi

69,8

69,9

70,3

70,3

70,8

71,0

71,3

71,0

71,6

71,8

71,9

72,6

Araba/Álava

69,6

69,3

69,7

70,7

71,8

71,0

70,8

70,8

71,6

71,2

70,0

73,1

Gipuzkoa

69,8

70,1

70,5

70,4

70,5

71,4

71,8

71,1

71,1

71,9

72,0

72,3

Bizkaia

69,8

69,9

70,3

70,2

70,7

70,9

71,2

71,0

71,9

71,9

72,2

72,6

Eustat Under Creative Commons License.

Vemos que en todos los territorios ha aumentado la edad media de fallecimiento por cáncer (repito, no hay más muertes en gente joven, y cada vez es mayor el número de personas de más edad). No hay diferencias entre Gipuzkoa y Bizkaia, y muy pequeñas de estos con Álava.

Si algo está claro en estos datos, y que recoge el informe “El cáncer en el País Vasco: Incidencia, mortalidad, supervivencia y evolución temporal 2010” del Gobierno Vasco,

“La edad es un factor de riesgo conocido en el cáncer, […]. Como se demuestra la tasa aumenta con la edad y en general las tasas son superiores en los hombres en comparación con las mujeres excepto al inicio de la vida (0-4 años) y desde los 30 a los 49 años en donde las mujeres tienen unas tasas algo más altas, debido al cáncer de mama principalmente. Posteriormente, las tasas de los hombres aumentan rápidamente hasta los 84 años, a diferencia de las de las mujeres que lo hacen con mayor lentitud.”

Por tanto, a nivel de la población en general, cuanto más envejecemos mayor es la probabilidad de que tengamos cáncer. Y por tanto, si la esperanza de vida aumenta y cada vez es mayor el número de personas de edad avanzada, también es mayor el número total de casos de cáncer.

elkartegi alonsotegi Mi pueblo, ¿el más contaminado?

 

¿Por qué esta relación entre edad y cáncer? Son varios los factores que pueden desencadenar un cáncer, pero en todos ellos se produce un funcionamiento anormal de los genes de uno o varios tipos de células.

Si un carcinógeno, es decir, una sustancia tóxica o ciertos tipos de radiación de alta energía (ultravioleta, rayos X, radiactividad) entra en contacto con el material genético, en suficiente concentración y durante suficiente tiempo, puede provocar la alteración del material genético y desencadenar el proceso cancerígeno. Este proceso puede ser rápido si la concentración del carcinógeno es suficientemente alta, pero es más habitual que bajas dosis durante periodos de varios años sean las que provocan la alteración genética. Y esto sucede porque el organismo tiene cierta capacidad para reparar el ADN, la molécula que guarda la información genética organizada en genes. Esta capacidad de regeneración disminuye con la edad, y además, cuanto más larga sea la exposición al tóxico, mayor es la probabilidad de que dañe el ADN. De esta forma ataca el tabaco el aparato respiratorio. Igualmente el exceso de consumo de alcohol puede provocar cáncer en el aparato digestivo y puede aparecer el melanoma por la exposición excesiva al sol… Un caso especial es el carcinoma de cérvix o cuello uterino, provocado por el virus del papiloma humano, años después de la infección.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?Benzopireno,  en el centro de la imagen, el mayor mutágeno del tabaco, unido al ADN (Zephyris at the English language Wikipedia). Provoca errores en la duplicación.

En otros casos, algunas personas nacen con genes alterados heredados, que a lo largo de su vida es muy probable que originen el desarrollo de un cáncer: mama, ovario, próstata, colon, etc.

También un exceso de peso y una dieta poco variada aumentan el riesgo de desarrollar un cáncer, sobre todo si se tiene ya una predisposición genética.

Por último, en el hipotético caso de que un organismo a lo largo de su vida no haya estado en contacto con carcinógenos, también puede desarrollar un cáncer. La mayoría de nuestros tejidos se renuevan cada cierto tiempo, mediante la división de las células que los forman. La división celular conlleva la duplicación del material genético, que luego se reparte entre las dos células. Para ello, la molécula de ADN original sirve de molde para la elaboración de su copia. A veces esa copia tiene errores y si no son corregidos, el ADN incorrecto pasa a la nueva célula. Con los años estos errores se van acumulando hasta que desencadenan la transformación en células tumorales. Por eso, a mayor edad mayor posibilidad de desarrollar un cáncer.

 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Duplicación del ADN (Madprime, Wikimedia)

Estos son datos de la Comunidad Autónoma, ¿y en Alonsotegi?

No he encontrado datos de Alonsotegi como municipio, porque a nivel sanitario se funciona por comarcas. En el informe Unidad de Vigilancia Epidemiológica Dirección Territorial de Sanidad y Consumo de Bizkaia Resumen de Vigilancia Año 2011, aparece que “Durante el año 2009 la razón de mortalidad estandarizada (RME) por cáncer de todas las localizaciones fue significativamente mayor para los hombres de Bizkaia y de la comarca Ezkerraldea-Enkarterri respecto a la CAPV, y significativamente inferior para las mujeres de Interior” (Pag. 69).

Vamos por partes. Para empezar, Alonsotegi corresponde a la comarca sanitaria de Bilbao, por lo que sus datos se incluyen en otro grupo. Sí es cierto que Alonsotegi geográficamente se ubica entre Ezkerraldea (Margen Izquierda) y Enkarterri (Encartaciones). Por otro lado, Ezkerraldea es una comarca eminentemente industrial, mientras que Enkarterri tiene una pequeña porción industrializada (el valle del Cadagua) y el resto es rural. Es difícil sacar de ahí una conclusión con respecto a la influencia de la contaminación. Y por último, sólo los hombres están por encima de la media. Si fuese debido a la contaminación supongo que también afectaría a las mujeres. Como ya he explicado, también puede ser debido a la alimentación, hábitos de vida, predisposición genética, a una población más envejecida o a la conjunción de varios factores.

Recapitulemos

  • Hasta principios de los años 80 hemos vivido en un pueblo con altos niveles de contaminación por la actividad industrial.

La desaparición de las antiguas industrias, la legislación actual, los controles, la depuración, las nuevas tecnologías, etc., han revertido claramente esa situación porque los datos nos dicen que:

  • NO VIVIMOS EN UN PUEBLO MUY CONTAMINADO; SU CALIDAD AMBIENTAL GENERAL ES BUENA. OTROS CERCANOS TIENEN PEOR CALIDAD DEL AIRE Y DE SUS RÍOS.
  • LA TECNOLOGÍA ACTUAL PERMITE REDUCIR EL IMPACTO AMBIENTAL DE LA INDUSTRIA.
  • LAS ADMINISTRACIONES CONTROLAN A LAS EMPRESAS Y VIGILAN EL CUMPLIMIENTO DE LA LEGISLACIÓN, Y HACEN SEGUIMIENTO PERIÓDICO DE LA CALIDAD AMBIENTAL.
  • EN EUSKADI TENEMOS UNA LONGEVIDAD DE LAS MÁS ALTAS DE EUROPA a pesar de haber vivido en áreas que durante muchos años fueron de las más contaminadas de Europa.
  • EL RIESGO DE CONTRAER CÁNCER AUMENTA CON LA EDAD, INCLUSO POR CAUSAS NATURALES.

Como consecuencia de estos dos últimos hechos, cada año aumenta el número total de casos de cáncer.

  • EL INFORME DE LA UNIDAD DE VIGILANCIA EPIDEMIOLÓGICA NO RECOGE INCIDENCIAS MAYORES DE CÁNCER EN ALONSOTEGI
  • LA MORTALIDAD POR OTRAS ENFERMEDADES RELACIONADAS CON LA CONTAMINACIÓN DISMINUYE O SE MANTIENE.

Harían falta más estudios a nivel local para estar seguros al 100% de que la incidencia del cáncer o de otras enfermedades es mayor en Alonsotegi, pero no hay ningún indicio ni sospecha que los hagan necesarios.

Conclusiones

Realidad objetiva y responsabilidad social

No digo que vivamos en un pueblo perfecto, sin problemas ambientales, ni que las administraciones lo hagan todo bien, ni que la industria ya no contamine, ni que ya esté todo hecho. Lo que digo es que en los últimos 30 años se ha avanzado mucho, y en concreto en Euskadi, se ha mejorado enormemente en todo lo relacionado con el medio ambiente, precisamente porque se partía de una situación desastrosa, y creo que es justo reconocerlo. No sólo Bilbao se ha transformado. Poco tienen que ver nuestros pueblos con los de hace 30 años. Y ese cambio ha sido posible porque la tecnología lo ha permitido, la sociedad lo ha demandado y las administraciones lo han materializado.

La ciudadanía debe exigir a sus instituciones que garanticen su salud y la calidad ambiental, pero siempre basándose en hechos objetivos. Y es deber de las administraciones informar de las decisiones que pueden afectar directamente a la calidad de vida de las personas y del medio ambiente.

fundicic3b3nvaca Mi pueblo, ¿el más contaminado?

 

Riesgos reales para la salud

Es cierto que algunos de los casos de cáncer que aparecen ahora pueden ser debidos a la exposición a uno o varios contaminantes. Pero no quiere decir que la exposición sea reciente. Si la persona tiene más de 40 años y vivió la época de más contaminación, puede ser que sufra las consecuencias ahora. Si además fuma o tiene hábitos de vida poco saludables, las probabilidades aumentan. Mucho se habla de las dioxinas producidas por las incineradoras actuales, olvidando que una de las industrias que más dioxinas producen son las fundiciones. Y durante muchos años hemos vivido entre fundiciones y acerías de todos los tamaños. La contaminación generada en esos años, además de ser asimilada por los que vivíamos entonces, puede acumularse en el suelo y algún resto llegar hasta nuestros días. El tomate de una huerta, el ganado que pasta junto a las ruinas de una fábrica, las moras del zarzal en el borde del camino, los caracoles recogidos en las cunetas…

 

fundicic3b3n 1993 Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Fundición junto a huerta familiar, 1993.

Actualmente hay tecnologías menos contaminantes y las industrias están más controladas, por lo que no podemos seguir con la misma mentalidad de hace 30 años hacia este sector de la economía. Sin embargo, hay otro sector que se ha convertido en uno de los principales contaminadores, y del que se habla poco. El crecimiento del volumen de vehículos en los últimos años, a pesar de la mejora en la calidad de los combustibles y de la reducción de su consumo, ha hecho que el transporte se convierta en uno de los principales emisores de contaminantes y de gases de efecto invernadero. Solamente con sustituir el tráfico de mercancías por carretera por el transporte en tren, se reduciría significativamente la contaminación y mejoraría la seguridad en las carreteras. ¿Quién no tiene una carretera o una autovía cerca de su casa? Y sin embargo no nos quejamos, particularmente nos beneficia porque nos permite desplazarnos con nuestro propio coche. En 2011, el Corredor del Cadagua (BI-636), a su paso por Alonsotegi, tuvo una intensidad media de 21.500 vehículos al día, más otros 3.500 por la carretera vieja (BI-3651). Me atrevería a decir que es el mayor foco de contaminación en Alonsotegi en la actualidad,

Antiguos miedos, manipulación interesada, irresponsabilidad

Parece ser que la situación vivida en épocas anteriores, entre humos, malos olores, ruidos, ríos cubiertos de espuma pestilente, mucosas irritadas… han dejado una huella indeleble en nuestro subconsciente. Miedo atávico que algunos ecologistas se encargan de resucitar cada cierto tiempo. Juzgan y condenan sin necesidad de muchas pruebas. Como la industria ha sido tradicionalmente muy contaminante y ha dado lugar a graves problemas ambientales y de salud, siempre será así. Como la incineración de residuos en los años 60 emitía gran cantidad de contaminantes que se acumulaban en los terrenos cercanos, no se puede incinerar más. Se consideran progresistas y siguen anclados en esquemas de los 70. Utilizan un par de datos llamativos sacados de contexto para crear alarmismo, movilizar a la población y convertirse en defensores de los débiles.

A ellos se les añaden, en ocasiones, algunos partidos políticos para atacar al gobierno; o si están en el gobierno, por puro populismo. De esta forma ponen en duda que el actual sistema político-administrativo, del que ellos son responsables, funciona. En el que caso de que algo no funcione, su obligación es cambiar el sistema porque, desde luego, la tecnología actual permite contar con industrias seguras.

Desconocimiento, contradicciones y egoísmos

Por un lado, se pide que se construyan polígonos industriales para favorecer la implantación de nuevas empresas y crear empleo. Pero cuando vienen algunas empresas (químicas, incineradoras, crematorios) nos oponemos porque “contaminan”. Y hay quien además dice que no se opone a que haya esas empresas, simplemente no las quiere cerca de su casa: el famoso síndrome nimby (not in my backyard – no en mi patio trasero). Desconocimiento, demagogia, manipulaciones, contradicciones, maniqueísmo, oportunismo, populismo… Y si además se puede sacar algún rédito político… A algunos les cuesta mucho evolucionar, quizás porque se sienten cómodos en el pasado.

Después de haberme criado entre una fundición, una fábrica de lejías y las vías del tren, y comiendo lo cultivado en una huerta que recogía todo lo emitido por ellas, ahora me siento muy tranquilo con la calidad ambiental de mi pueblo. Eso sí, los tomates ya no son tan sabrosos como antes.

 

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Polvo emitido por la fundición cercana sobre el cultivo de patatas, vid, manzanos, etc., 1993.

“Esta entrada participa en la Edición XXI del Carnaval de Biología, hospedado en esta ocasión en La Enciclopedia Galáctica“, perteneciente a @torjosagua.

 “Este post participa en la XXIII Edición del Carnaval de Química alojado en el blog molesybits“.

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Actualización 20/08/2013: Documental sobre la historia de Bilbao donde se comentan algunos de estos temas

Historia “natural” de la puchera ferroviaria

Las Encartaciones

La comarca vizcaína de Las Encartaciones (Enkarterri en euskera), probablemente sea la más desconocida de Euskadi, incluso para los vascos. Su ubicación, la más occidental del País Vasco, la convierte en puerta hacia la meseta castellana por el Valle de Mena y hacia la cornisa cantábrica por Cantabria.

Mapa de Las Encartaciones

Esto ha hecho que históricamente se mezclen las culturas vasca y castellana, como se refleja en la toponimia y en el habla en castellano, donde podemos encontrar términos tanto del euskera como del astur-leonés. Podemos encontrar lugares distantes a pocos kilómetros, uno con el topónimo castellano y otro con el vasco.

A finales del siglo XII, se denominaba valle de Salcedo a los actuales municipios de Güeñes y Zalla, y al río Cadagua como río Salcedo. Por otro lado, tenemos el topónimo vasco y apellido muy común en la zona, Saratxaga. Tanto Salcedo como Saratxaga tienen el mismo significado: bosque de sauces. En ambos idiomas abundan los topónimos relativos al agua: Allendelagua, Ambasaguas, Pozalagua, Ibarra, Padura, Ugarte.

Toponimia vasca

Urrutia,   Ibarra, (O)Labarrieta, Goikuria, Padura, Aranguren, Garai, Iratzagorria,   Aretxederra, Artebizkarra, Elubarri, Ugarte, Saratxo, Saratxaga

Toponimia castellana

Nocedal,   Salcedo, Allende(lagua), La Herrera, Avellaneda, Carral, La Aceña, Arenaza,   Traslaviña, Ambasaguas, El Pobal, Ilso, Pozalagua, La Cuadra

Vocabulario   astur-leonés usado en las Encartaciones

borona

maíz

borto

madroño

caco

azada de dos picos

escacho

espino

jaro

zarza

monchina

silvestre, montés

quima

rama delgada

sallar

cavar con azada para quitar las malas hierbas

seruga

vaina de legumbres

tasugo

tejón

El municipio donde vivo, Alonsotegi, no ha pertenecido históricamente a esta comarca, pero ha sido su conexión con Bilbao y su área metropolitana, y por tanto comparte con Las Encartaciones gran parte de su cultura y tradiciones.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Alonsotegi, década de 1940.

Esta relación con Castilla y León se vio acrecentada en gran medida con la construcción, terminando ya el siglo XIX, del ferrocarril que unía Bilbao con la localidad leonesa de La Robla, conocido popularmente como el “Hullero”.

El ferrocarril de La Robla

A finales del siglo XIX, la riqueza carbonífera de toda la zona norte de León, Palencia y sur de Santander estaba inexplotada por falta de vías de comunicación, mientras que en las industrias que rodeaban Bilbao faltaba combustible. Ante esta situación se decidió prolongar el trazado que recorría la cuenca carbonífera hasta Bizkaia para abastecer con carbón de calidad media (hulla) las industrias vascas, prácticamente de puerta (la bocamina) a puerta (la caldera de los altos hornos). Además se podía complementar con el tráfico de viajeros y el de mercancías generales.

Tras estudiar varias alternativas, tanto de vía ancha como estrecha, se escogió la vía métrica y conectar con el trazado ya existente entre Bilbao y Balmaseda. Esto resultaba bastante más barato, el coste de los 200 km construidos ascendió a 15.999.000 pesetas. Se eligieron locomotoras de 40 y vagones de 10 toneladas para viajeros de primera y segunda clase. La velocidad establecida ¡alcanzaba los 25-30 km/h! Se calculó un tráfico anual de 200.000 toneladas de hulla.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Ferrocarril de La Robla cruzando el río Cadagua a su paso por Alonsotegi (1959).

Tras la constitución el 21 de abril de 1890 de la sociedad explotadora “Compañía del Ferrocarril Hullero de La Robla a Balmaseda”, el 6 de octubre de 1892 se abrieron los primeros 45 km que separaban Balmaseda de Espinosa de los Monteros, uno de los más difíciles. Tras un retraso de varias semanas por un derrumbe en Vigo-Siones, finalmente, en 1894 se finalizaron las obras. Hay que resaltar la celeridad de las obras gracias a la buena organización, en un trazado muy complicado, quebrado y sinuoso, que ocasionaría posteriormente grandes complicaciones de tracción.

El 11 de agosto de 1894 se inauguraron los 281 km construidos, que junto con los 30 ya existentes lo convertían en el ferrocarril de vía estrecha más largo de España, récord que todavía mantiene.

En los primeros años los resultados de explotación no fueron los previstos. Había problemas con la explotación de las minas y por la falta de conexiones tanto dentro de la comarca minera como en la margen izquierda de la ría de Bilbao, donde se concentraban las industrias siderúrgicas. La gravedad de la situación hizo temer incluso por su supervivencia, pero a partir de 1903, solventados esos problemas, el progresivo incremento del tráfico permitió repartir beneficios en 1906, en concreto 5 pesetas por acción. En 1913 se superaron las 200.000 toneladas de transporte de hulla, 500.307 en 1918, y en 1958 su récord, 908.464.

Tras la guerra civil se produce un gran incremento del transporte de viajeros, consecuencia de la falta de transporte por carretera y la migración hacia Bizkaia. A partir de 1959 se sustituye progresivamente el vapor por el diesel, empezando por los trenes de mercancías.

Pero el tiempo no pasa en balde, y por primera vez en 1966, no se cubren los gastos con los ingresos, debido principalmente al descenso del 30% del tráfico hullero, y se encomendó la dirección a la compañía Ferrocarriles de Vía Estrecha (FEVE). El paulatino descenso de todo tipo de tráfico hizo que en 1991 el ministerio competente decretara el cese del servicio de viajeros entre Guardo (Palencia) y Balmaseda. En ese momento el recorrido Bilbao-Balmaseda duraba 12 horas.

 Historia natural de la puchera ferroviariaEstación de Guardo, Palencia. (Wikimedia)

En 2003, un convenio entre FEVE y la Junta de Castilla y León hizo posible la reanudación del recorrido entre Bilbao y León para pasajeros, reduciendo la duración del viaje a 7 horas y media. Una buena oportunidad para disfrutar de los paisajes, la naturaleza y el románico del Valle de Mena y la montaña palentina y leonesa.

La puchera

Este curioso plato nació al calor del carbón y del vapor, mecido por el traqueteo del viaje. Su originalidad reside en el ingenio utilizado para su preparación. En los tiempos de las máquinas de vapor, los ferroviarios cocinaban su almuerzo en una olla que colocaban en la salida de vapor de la caldera de la locomotora, y así, lentamente, se iban cocinando las alubias, la carne y el chorizo.

 Historia natural de la puchera ferroviariaPuchera tradicional (Wikimedia)

Posteriormente se diseñó un recipiente que incluía una “caldera” a medida para la olla, un armazón de chapa reforzado con remaches, elaborado artesanalmente. Se remataba con tres patas y varios orificios para permitir la entrada de aire y la salida de humo. En el fondo del armazón se colocaba el carbón vegetal y encima se encajaba la olla.

Esta forma de cocinar las alubias se convirtió en una tradición en todos los pueblos por donde pasaba el “Hullero”, pero quizás las pucheras más famosas son las de Balmaseda, capital de la comarca encartada. Cada 23 de octubre, día de San Severino, se organiza un concurso que en 2012 celebró su 42ª edición, con la participación de más de cien pucheras: San Severino 2012, Balmaseda.

La alubia

La leguminosa Phaseolus vulgaris, es conocida en la Península Ibérica por diferentes nombres. En castellano: alubia (del árabe al-lubíia), judía (del hebreo yehudi), frijol (del asturleonés fréxol). El fréxol asturleonés, el gallego feixón, el catalán fesol, el portugués feijão, vienen del latín phaseolus. También en Galicia se las conoce como fabas y en Asturias como fabes. En Castilla-La Mancha, en Andalucía y la Región de Murcia se denominan habichuelas, en Cataluña se conocen también con el nombre de mongetes (singular, mongeta). En la Comunidad Valenciana se le conoce como fesol. En La Rioja existe una variedad oscura conocida como caparrones. Por último, en euskera, se las conoce como indaba (haba india) y babarrun. En 2007 se cultivaron en todo el mundo 18,3 millones de toneladas de alubias.

Origen y taxonomía de la alubia

Se considera México como el más probable origen, o por lo menos, el centro primario de diversificación. Algunos hallazgos arqueológicos en Meso y Sudamérica indican que ya se conocía hace 7000 años. Las culturas precolombinas seleccionaron las mejores variedades de esta leguminosa, generando una gran número de diferentes formas y denominaciones. En México, además de la denominación fríjol en español, hay más de 30 nombres indígenas: babi (lengua tepehuana), bi-zaa-hui (lengua zapoteca), canastapu (lengua totonaca), chenec (lengua tzeltal y tojolobal), etl (náhuatl), tzanam (lengua huasteca), huay (lengua chinanteca), ju (lengua otomí), etc.

Aunque su nombre científico, Phaseolus vulgaris L., ya fue asignado por Linneo en 1753, su taxonomía se ha establecido apenas hace medio siglo:

TAXONOMIA

Reino Plantae
Subreino Traqueobionta   (plantas vasculares)
Superdivisión Spermatophyta   (plantas con semillas)
División Magnoliophyta   (plantas con flor)
Clase Magnoliopsida   (dicotiledóneas)
Subclase Rosidae
Orden Fabales
Familia Fabaceae
Subfamilia Faboidae
Género Phaseolus
Especie Phaseolus vulgaris

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Foto del ejemplar de Phaseolus vulgaris del herbario de Linneo.

Características de la alubia

La forma silvestre de la alubia es una enredadera común en lugares perturbados como los matorrales en las orillas de carreteras, orillas de bosques o de parcelas. Tiene formas lilas y color crema, frecuentemente en la misma población. Como el resto de las leguminosas, la simbiosis con bacterias del género Rhizobium les permite disponer de abundante nitrógeno fijado por estos microbios directamente del aire.

Sus propiedades nutritivas se deben a su alto contenido proteico principalmente, y en menor medida a su aportación de carbohidratos, vitaminas y minerales.

CONTENIDO NUTRICIONAL

Proteínas
  •   14-33% según variedad
  •   Rico en aminoácidos como lisina, fenilalanina   y tirosina.
  •   Pobre en los aminoácidos azufrados cisteína y   metionina.
  •   70% de la calidad proteínica de origen animal.
Carbohidratos (almidón   principalmente)
  •   52-76 g/100g según variedad
  •   Tras la cocción una parte queda indisponible   dado que se transforma en indigerible
Lípidos
  •   1,5-6,2 g/100g según variedad
  •   Mezcla de acilglicéridos, predominando los   ácidos grasos mono y poliinsaturados.
Vitaminas y minerales

Fuente   considerable de calcio, hierro, fósforo, magnesio y zinc y de las vitaminas   tiamina, niacina y ácido fólico.

Fibra
  •   14-19 g/100g según variedad
  •   50% soluble
  •   Principalmente pectinas, pentosanos,   hemicelulosa, celulosa y lignina.

Pero estas legumbres también contienen sustancias químicas naturales que interfieren con el aprovechamiento de los nutrientes, y que en situaciones extremas pueden resultar perjudiciales: inhibidores de tripsina, taninos, lectinas y ácido fítico.

La tripsina es una enzima secretada por el páncreas que en el duodeno digiere las proteínas. Sus inhibidores pueden provocar retardo en el crecimiento e hipertrofia pancreática. Respecto a los taninos, además de disminuir la digestibilidad de proteínas, limitan la biodisponibilidad de minerales como el hierro y cinc, mientras que el ácido fítico también afecta la asimilación del cinc: Por otra parte, las lectinas (fitohemaglutinina, PHA) son proteínas que inducen el crecimiento del páncreas en ratas y producen ulceración y necrosis en el intestino. Otra familia de componentes que se consideran indeseables son ciertos oligosacáridos como la rafinosa, estaquiosa y verbascosa, los cuales no son hidrolizados (rotos) en la primera etapa de la digestión y terminan fermentados en ácidos grados de cadena corta y gas en el colon, lo que provoca problemas de flatulencia.

Pero no debemos olvidar que las técnicas culinarias de preparación, como el remojo y la cocción, eliminan o disminuyen radicalmente la presencia de dichos factores antinutricionales. Además, en la actualidad se está demostrando que estas sustancias están relacionadas con la prevención o el tratamiento de ciertas enfermedades, en dosis bajas como se encuentran en los platos cocinados.

Por último, también son ricas en purinas, que se metabolizan a ácido úrico. Este ácido úrico puede cristalizar en las articulaciones produciendo gota, o en los riñones o vías urinarias produciendo así cálculos.

Componentes funcionales, nutracéuticos, fitoquímicos

Con todas estas denominaciones se conocen las sustancias químicas con actividad fisiológica, que proporcionan beneficios más allá de la nutrición básica y pueden prevenir enfermedades o promover la salud. Algunos de ellos ya los he citado hace un momento: fibra, polifenoles, ácido fítico, taninos, inhibidores de tripsina y lectinas.

EFECTOS FISIOLÓGICOS

Inhibidores de tripsina
  •   Protección contra rotavirus (gastroenteritis).
  •   Inhiben carcinogénesis.
  •   Quimioprotectores, protegen contra efectos   secundarios de ciertos medicamentos.
Ácido fítico
  •   Efecto antioxidante.
  •   Reduce riesgo de cáncer (colon y mama)
Lectinas
  •   Disminución del crecimiento de linfomas   no-Hodgking (ganglios, bazo, etc.).
  •   Se utilizan como marcadores de tumores.
Taninos

Antioxidantes,   antícancerígenos y antimutágenos

Fibra
  •   Efecto hipocolesterolémico (reduce hasta un   10% el colesterol en sangre)
  •   La fermentación en el colon genera ácidos   grasos de cadena corta, que provocan la disminución de la síntesis de   colesterol en el hígado

Formas de cocinarlas

Las alubias se pueden almacenar indefinidamente en un lugar seco y fresco, pero sus cualidades nutricionales disminuyen y el tiempo de cocción se alarga. El remojo durante varias horas depende de la variedad y, sobre todo si son frescas o secas, y sirve para acortar el tiempo de cocción. Se calcula que el remojo puede eliminar el 5-10% de los azúcares que producen el gas responsable de las flatulencias. En función de la frescura, el remojo y la variedad, el tiempo de cocción oscila entre 1 y 4 horas, que se pueden reducir en gran medida en una olla a presión.

En México, Centro y Sudamérica, la especia tradicional que se usa con los fríjoles es el epazote, Dysphania ambrosioides, que parece que facilita la digestión. En el este de Asia, con el mismo propósito se añade durante la cocción el alga kombu (Género Laminaria).

No puedo cerrar este apartado sin mencionar una de mis debilidades en cuanto a un plato elaborado con alubias, las fabes con marisco del restaurante Llantares de Mar en Ribadesella (Asturias), simplemente no tengo palabras para describirlo.

Variedades vascas

La alubia es un producto de gran tradición en el País Vasco, cultivado en nuestros caseríos desde hace más de 300 años. Su producción es artesanal en pequeñas huertas próximas al caserío

“Tolosako Babarruna – Alubia de Tolosa” (Variedad “Tolosana” (Aiena) registrada en el Instituto Nacional de Semillas y Plantas de Vivero).

  • Porte indeterminado (mata alta).
  • Sistema de producción asociado a maíz, malla o entutorado y con una duración del cultivo al aire libre desde la siembra, que se extiende entre 120 y 170 días.
  • Grano de forma ovoidea y con un color que va de un morado oscuro a prácticamente negro.
  • Tamaño “Txiki”: 0,5 – 1 cm de longitud; “Haundi” 1 – 1,5 cm.

Se cultiva en toda Gipuzkoa, principalmente en la zona de Tolosaldea desde mediados de mayo hasta mediados de octubre aproximadamente. Se recolecta a mano a finales de septiembre o de octubre, después se deja un tiempo de secado que varía en función de las lluvias, para posteriormente consumirse a lo largo de todo el año.

“Gernikako Indaba – Alubia de Gernika” (Variedad tipo “Gernikesa”, pendiente de registro en el Instituto Nacional de Semillas y Plantas de Vivero).

  • Porte indeterminado (mata alta)
  • Sistema de producción asociado a maíz o entutorado y con una duración del cultivo al aire libre desde la siembra que se extiende entre 120 y 140 días.
  • Grano de forma ovoidea alargada y con un color variegado granate y crema.
  • Tamaño de 1 a 1,5 cm de longitud

Se cultiva desde el siglo XVIII en pequeñas explotaciones de las comarcas de Mungia, Busturialdea y Lea Artibai

 “Arabako Babarrun Pintoa – Alubia Pinta Alavesa” (Variedad “Alavesa” (Laura) registrada en el Instituto Nacional de Semillas yplantas de Vivero)

  • Porte determinado (mata baja)
  • Duración del cultivo al aire libre que se extiende entre 100 y 110 días desde la siembra.
  • Grano de forma ovoidea y con un color variegado granate y crema.
  • Tamaño de 0.5 a 1,5 cm de longitud.
  • La siembra se realiza en mayo. Se recolecta manualmente a finales de septiembre o primeros de octubre. A continuación se deja secar más o menos tiempo según la climatología del año (a más lluvias más tiempo de secado).

Se cultiva desde el siglo XVIII en las comarcas de Montaña y Valles Alaveses. La Alubia Pinta Alavesa, es un tipo de alubia que ha estado presente de forma tradicional y significativa durante mucho tiempo en las explotaciones agrarias de Alava.

Elaboración de la puchera

La elaboración de las alubias en la puchera ferroviaria no difiere mucho de las preparadas en una cocina normal. La diferencia es el control del calor poniendo la cantidad de carbón vegetal adecuada en función de la cantidad de ingredientes. Y en cuanto a éstos, y el orden y la forma de echarlos en la puchera, cada maestrillo tiene su librillo y para gustos están los colores. La receta estándar, utilizada en el concurso de Balmaseda es la siguiente:

Ingredientes para 5 personas

  • 1kg de alubias
  • 1 cebolla
  • 3 dientes de ajo
  • 2 zanahorias
  • 1 pimiento choricero
  • 1 tomate
  • 1 puerro
  • aceite de oliva
  • 1/2kg Costilla de cerdo
  • tocino (3 ó 4 trozos)
  • 2 chorizos por kilo de alubias
  • 2 morcillas
  • Sal

Tiempo de elaboración

4 horas de cocción y media de reposo con alubia nueva.

Elaboración

La putxera se enciende con 1 ½ kg o 2 kg de carbón, colocando el puchero cuando el carbón esté al rojo vivo. En el puchero se ponen las alubias junto con la verdura finamente picada, el agua y un chorro de aceite. Cuando empieza a hervir se corta el hervor con agua fría para que se hagan despacio. La costilla y los chorizos se agregan cuando las alubias están a medio hacer. Las morcillas se añaden a última hora y entonces se le da el punto de sal.

Aquí llamamos “sacramentos” a los productos del cerdo que se añaden al cocido de alubias: costilla, tocino y chorizos, morcillas. Si se quiere disminuir la cantidad de grasa en el plato final, se pueden cocer los sacramentos aparte y añadirlos la última media hora de cocción, a costa claro, de perder sabor. Como hemos visto antes, aunque los sacramentos contengan gran cantidad de colesterol, en parte se compensa por el efecto de la fibra de las alubias.

En cuanto al tipo de morcilla, en Gipuzkoa y otros sitios se utiliza la de verdura (tipo Beasain: 50% cebolla, 10% puerro, 40% manteca de cerdo, sangre de cerdo, orégano, sal y tripa de vacuno), en Encartaciones la morcilla tradicional es la de arroz (tipo Burgos: cebolla, sangre, manteca de cerdo y arroz, sal, pimienta, pimentón y orégano).

Y como última recomendación, dentro de todas las posibilidades de encontrar buenas alubias en Enkarterri, yo me quedo con las del restaurante Batirtze, en Sodupe: alubias, sacramentos, berza y guindillas de acompañamiento, con un buen arroz con leche casero de postre.

La puchera llevada al límite

El pasado sábado me tocó afrontar un nuevo reto: preparar una puchera de alubias para 13 adultos y 6 menores, poniendo al límite la capacidad de mi puchera. Calculé necesarios dos kilos de alubia negra de Tolosa, que estuvieron toda la noche a remojo.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

En vez de pimiento choricero entero, usamos un botecito de pulpa ya extraída; costilla adobada, que tiene más sabor; y morcilla de la localidad alavesa de Artziniega.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

La jornada empezó a las 9.30, con 6ºC, 78% de humedad y 1012 mb de presión atmosférica. Lo primero, preparar una buena brasa que aguante por lo menos tres horas.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Mientras coge temperatura, picamos y añadimos la verdura.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Y a partir de ahí, intentar que no hierva muy fuerte, cosa que al principio resulta difícil por la fuerza de la brasa. Revolver para que no se peguen en el fondo y añadir agua si vemos que se quedan secas.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Cuando lleven una hora aproximadamente, se añaden los sacramentos menos las morcillas. Dado que todos los sacramentos comprados no cabían en la olla, sólo añadimos la mitad; la otra mitad la cocimos aparte, con lo que también eliminamos una parte importante de la grasa.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Se comprueba de vez en cuando la dureza de las alubias y cuando veamos que les queda ya poco para coger el punto de ternura, le añadimos las morcillas y la sal al gusto. Cuando ya estén hechas, las retiramos del fuego y las dejamos reposar antes de servir.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Al final, con la olla al límite y los borbotones salpicando fuera de vez en cuando, salió todo bien y el personal quedó satisfecho.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

Incluso alguna personita que hace no mucho que dejó el biberón, no quería soltar la cuchara con alubias. La calidad del género, tanto de las alubias (bien pagadas, eso sí) como de los sacramentos comprados en la carnicería Coloma de Alonsotegi, junto con la tecnología ferroviaria, hacen difícil el fracaso.

 Historia natural de la puchera ferroviaria

La otra estrella de la comida: cazuela de pimientos al estilo de Encartaciones.

Historia de mezclas o mezcla de historias

Además de los comensales autóctonos, había representantes de Eibar (Gipuzkoa), Santander, Madrid y San Miguel de Tucumán (Argentina). Una pequeña mezcla de culturas, como la misma historia de la puchera ferroviaria, que empezamos hace 7000 años al otro lado del charco, con las culturas precolombinas transformando las variedades naturales de Phaseolus para adaptarlas a sus necesidades. Después dimos un salto en el tiempo volviendo a estas tierras, cuando hace 1000 años un joven idioma castellano se encontró con el ancestral euskera, mezclándose para enriquecimiento de ambos. Hace 150 años la llegada de la Revolución Industrial transformó el mundo, y el ingenio humano consiguió hacer posible una línea de ferrocarril que parecía inviable. Con el tiempo, lo que era un transporte de gran importancia económica y social se ha transformado en una ruta de ocio y turismo, recordando los viejos tiempos del vapor y el carbón. Por su parte, la ciencia nos permite conocer los secretos más íntimos de la alubia, cuyos beneficios superan a los inconvenientes. Un producto “natural”, a pesar de que tenga poco que ver con la planta original que empezaron a cultivar en América.

La mezcla, tanto en cultura (fusión se le llama ahora) como en biología, es fuente de diversidad que se transforma en riqueza intelectual o genética, equipaje muy útil en nuestro viaje vital, ya que aumenta nuestras posibilidades de adaptarnos mejor al medio y nos permite recordar de dónde venimos para saber a dónde vamos.

Os dejo con el heredero del tren de La Robla.

Referencias

“Esta entrada participa en la III Edición del Carnaval de la Nutrición, organizado por el blog Scientia

“Esta entrada participa en la Edición XXI del Carnaval de Biología, hospedado en esta ocasión en La Enciclopedia Galáctica“, perteneciente a @torjosagua.

“Esta entrada participa en la XXII Edición del Carnaval de Química acogido en el blog Roskiencia, cuyo autor es @ismael__ds/@roskiencia

Actualización 15/04/2013: http://treneando.com/2013/04/13/el-museo-del-ferrocarril-de-gijon-organiza-hoy-una-muestra-de-cocina-de-la-zona-en-olla-ferroviaria/

Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

En esta sociedad que nos ha tocado vivir, cada vez más desarrollada tecnológicamente y cada vez más dependiente de la tecnología, periódicamente surgen polémicas en torno a nuevas técnicas en el momento de su implantación. Tras una fase de desconfianza inicial, entendible por el innato temor de los seres humanos a los cambios y a lo desconocido, llega un momento en que, de repente, se convierte en causa de lucha política. La acusación de intereses ocultos por parte de los poderes políticos y económicos, efectuada por colectivos o partidos políticos autodenominados progresistas y defensores del medio ambiente, puede llegar a desvirtuar completamente la realidad: organismos genéticamente modificados (OGM), incineración de residuos, energía nuclear, células madre, quimiofobia, etc.

En el caso de los organismos transgénicos, las limitaciones a su uso en Europa supone a los agricultores europeos unas pérdidas de entre 443 y 929 millones de euros al año. Limitaciones existentes a pesar de que la misma Comisión Europea publicó dos informes en 2005 y 2010 que abarcaban 25 años de investigación sobre los potenciales efectos de los organismos modificados genéticamente sobre la salud humana y el medio ambiente, y que concluyeron que a día de hoy no existe evidencia científica que asocie los OGMs con mayores riesgos para el medio ambiente o para la alimentación que los existentes con plantas u organismos convencionales. Además, a nivel mundial, durante los últimos 15 años miles de millones de personas han consumido alimentos con ingredientes genéticamente modificados sin que se haya detectado ningún riesgo para la salud, según reconocen las academias científicas y consejos médicos de todo el mundo.
Otro tema estrella en cuanto a relevancia social es la incineración de residuos urbanos. Los daños ambientales y el paso a la cadena alimenticia de algunos contaminantes provocados por incineradoras con tecnologías de los años 60 y 70 han sido la excusa de los grupos ecologistas y algunos partidos políticos para oponerse radicalmente a un sistema de eliminación de residuos que no pueden ser reciclados y que actualmente están basados en tecnologías seguras. Esta es mi visión desde mi experiencia personal.

Los inicios de la gestión de residuos en Bizkaia
Fue a finales de los 90 cuando tuve contacto por primera vez con el tema de la incineración de residuos. En esa época la Diputación Foral de Bizkaia decidió ubicar una planta de valorización de residuos urbanos, es decir, incineradora con recuperación de energía, en el municipio de Bilbao pero en el límite con mi pueblo, Alonsotegi. El revuelo que se montó en aquel momento fue considerable, ya que aparte de la polémica habitual que desatan estas instalaciones, en el caso de mi pueblo había unos antecedentes que hacían a mis convecinos mucho más sensibles a esta decisión.
artigas alonsotegi Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.
En 1973, la alcaldesa franquista de Bilbao, Pilar Careaga, había decidido ubicar un vertedero de basura doméstica en la vaguada de Artigas, en el límite con Alonsotegi, para dar servicio a Bilbao y a gran parte de los municipios del área metropolitana. Esto suponía verter los residuos de unos 800.000 habitantes y convertirse en el principal vertedero de Bizkaia. Sobra decir que en aquel momento, las medidas correctoras y minimizadoras del impacto ambiental no existían: los lixiviados iban directamente al río Cadagua, los gases escapaban a la atmósfera llevando los malos olores a Alonsotegi, el viento sur llenaba el pueblo y las márgenes del río de bolsas de plástico, el tráfico de camiones por una carretera estrecha aumentaba el riesgo de accidentes… La protesta social provocada por esta actuación se añadió al movimiento ciudadano originado en la década de los 70 por el deterioro ambiental en el área industrial de Bilbao, y desembocó en una recogida de 50.000 firmas por parte de las asociaciones de vecinos contra las actuaciones de la alcaldesa, consiguiendo que dimitiera en 1975.

La Agenda 21 Local
En 1999 entré como concejal en el Ayuntamiento de Alonsotegi y me hice cargo del área de medio ambiente. El objetivo del equipo de gobierno era llevar a cabo la regeneración urbana y medio ambiental de un municipio que en los últimos años había sufrido las consecuencias de la crisis industrial, el paro y problemas ambientales como contaminación de aire, suelos y aguas; deforestación e inundaciones. Sólo el 5% de la superficie del municipio es urbana, el resto es monte con grandes pendientes.
Viendo las necesidades de llevar a cabo un política integral de regeneración urbana, medio ambiental y social, decidimos poner en marcha la Agenda 21 Local, ya que su objetivo es desarrollar un proceso de planificación y mejora continua, no sólo con políticos y técnicos, sino con participación ciudadana permanente.
En los foros de participación ciudadana llegaron a participar la mayoría de los agentes sociales del municipio: principales empresas, la dirección del centro escolar, asociaciones y particulares, etc. También participó el movimiento ecologista anti-incineradora, cuyo único objetivo en las primeras reuniones era tratar el tema de los residuos, a pesar de que la problemática ambiental en el municipio era mucho más amplia. Una de sus principales quejas era la poca información que suministraban las administraciones, y que ese ocultismo era la prueba del peligro que suponía la incineración. Tras unos meses de trabajo en los foros, al final se trataron todos los problemas ambientales, y llegó un momento en que el grupo ecologista reconoció que no daban abasto a estudiar toda la información que se les suministraba.

Los inicios de la incineración de residuos
El origen de la mala fama de las incineradoras de residuos viene de las instalaciones anteriores a los años 80. En los 50, las chimeneas y el humo eran símbolo de prosperidad, y se trataba de que funcionaran de la forma más barata posible. La contaminación consiguiente se aceptaba como algo inevitable. A partir de los 60, a medida que los daños ambientales eran cada vez más palpables, aparecieron las primeras normativas y también las primeras mejoras en el sistema de incineración, así como la recuperación de energía. A pesar de este ligero avance, la acumulación de cierto tipo de contaminantes en los alrededores de las plantas de incineración y su paso a la cadena alimenticia, fue lo que encendió la alarma sobre estas instalaciones.

Las dioxinas y furanos
De esos contaminantes, sin duda los más famosos son las dioxinas y furanos. Aunque el término “dioxina” corresponde a la molécula 2, 3, 7, 8-tetraclorodibenzo-para-dioxina (TCDD), se utiliza genéricamente para denominar a una familia de compuestos que comparten la estructura dibenzo-para-dioxinas policloradas (PCDD) y los dibenzofuranos policlorados (PCDF). Bajo esa designación también se incluyen algunos bifenilos policlorados (PCB) análogos a la dioxina que poseen propiedades tóxicas similares. Se han identificado unos 419 tipos de compuestos relacionados con la dioxina, pero se considera que sólo aproximadamente 30 de ellos poseen una toxicidad importante, siendo la TCDD la más tóxica.
 Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

Estructura general de las PCDD (Wikimedia)

 Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

Estructura del TCDD 2, 3, 7, 8-tetraclorodibenzo-para-dioxina (Wikimedia)

El origen de las dioxinas es básicamente industrial, aunque también se forman en la naturaleza, en los incendios forestales y en las erupciones volcánicas. En principio, la combustión en determinadas condiciones de cualquier compuesto orgánico puede dar lugar a algún tipo de dioxina (el cloro es el décimo elemento más abundante en los seres vivos).

Las dioxinas son contaminantes ambientales que la Organización Mundial de la Salud incluye en la «docena sucia»: “un grupo de productos químicos peligrosos que forman parte de los llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). Las dioxinas son preocupantes por su elevado potencial tóxico. Una vez que han penetrado en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo gracias a su estabilidad química y a su fijación al tejido graso, donde quedan almacenadas. Se calcula que su semivida en el organismo oscila entre 7 y 11 años. En el medio ambiente, tienden a acumularse en la cadena alimentaria. Cuanto más arriba se encuentre un animal en dicha cadena, mayor será su concentración de dioxinas”.

Las dioxinas son fundamentalmente subproductos no deseados de numerosos procesos de fabricación tales como la fundición, el blanqueo de la pasta de papel con cloro o la fabricación de algunos herbicidas y plaguicidas.

Aunque la formación de dioxinas es local, su distribución ambiental es mundial. Las dioxinas se encuentran en todo el mundo en prácticamente todos los medios. Las mayores concentraciones se registran en algunos suelos, sedimentos y alimentos, especialmente los productos lácteos, carnes, pescados y mariscos. Sus concentraciones son muy bajas en las plantas, el agua y el aire.
En 2001 un Comité Mixto FAO/OMS de Expertos en Aditivos Alimentarios (JECFA) y el Comité científico de la alimentación humana de la Unión Europea llegaron a la conclusión de que una proporción considerable de la población puede superar la ingestión tolerable de dioxinas y compuestos análogos a las dioxinas, por lo que establecieron un “Código de prácticas para la prevención y la reducción de la contaminación de los alimentos y piensos con dioxinas y BPC análogos a las dioxinas”.

Una serie de sucesos con las dioxinas como protagonistas contribuyeron a aumentar la alarma sobre la peligrosidad de estos compuestos, de los cuales destacaré los dos más conocidos. Por un lado, el TCDD era uno de los componentes del agente naranja, el herbicida utilizado por los Estados Unidos en la guerra de Vietnam para deforestar la selva, con graves efectos sobre la población. Por otro, en 1976 en Seveso, norte de Italia, un grave accidente en una fábrica de productos químicos liberó una gran cantidad de dioxinas, entre ellas el TCDD. La contaminación cubrió 15 km2 y afectó a 37.000 habitantes. Desde entonces se ha visto un ligero aumento de algunos tipos de cáncer y se investigan sus efectos en la reproducción y en la descendencia de las personas expuestas.

Para terminar este apartado, citar otra vez a la OMS: “La incineración adecuada del material contaminado es el mejor método disponible para prevenir y controlar la exposición a las dioxinas. Asimismo, puede destruir los aceites de desecho con PCB. El proceso de incineración requiere temperaturas elevadas, superiores a 850 °C. Para destruir grandes cantidades de material contaminado se necesitan temperaturas aún más elevadas, de 1000 ºC o más.”

La Directiva Europea 2000/76/CE relativa a la incineración de residuos
En 1996 la Unión Europea procedió a revisar la estrategia comunitaria para la gestión de residuos, confirmando la jerarquía de principios establecida en 1989, consistente en tres escalones, por orden de preferencia: prevención, valorización y eliminación.
Dentro de cada escalón a su vez se establecen preferencias de gestión tanto a nivel cuantitativo, respecto a las cantidades de residuos y productos susceptibles de convertirse en residuos, como cualitativo respecto a la disminución de la peligrosidad de los residuos, etc.

gestic3b3n de residuos2 Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

Esto significa que las prioridades que deben regir la gestión de residuos son las siguientes:

  • En primer lugar prevenir la generación de residuos, por ejemplo, disminuyendo la cantidad de material necesaria para elaborar un producto o su envase; o usando bolsas de la compra reutilizables. En segundo lugar, una vez generado el residuo, ver si es reutilizable, si se le puede dar un segundo uso.
  • En el caso de que no se pudiera reutilizar, pasaríamos a la valorización, es decir, darle un uso al residuo que cree algún tipo de valor. Esto significa reciclar los materiales cuando la tecnología lo permita y en el caso de la materia orgánica, obtener compost. Los residuos restantes pasarían a la incineración con recuperación de energía.
  • De esta forma para la eliminación en vertedero quedaría una mínima parte de la cantidad de residuos original y con unas características casi inertes. El objetivo es el vertido cero de residuos aprovechables de alguna forma.

En este contexto se aprobó en el año 2000 la Directiva relativa a la incineración de residuos. En cuanto a las condiciones de explotación de estas instalaciones, la Directiva recoge que “se diseñarán, equiparán, construirán y explotarán de modo que la temperatura de los gases derivados del proceso se eleve, tras la última inyección de aire de combustión, de manera controlada y homogénea, e incluso en las condiciones más  desfavorables, hasta 850 °C, medidos cerca de la pared interna de la cámara de combustión o en otro punto representativo de ésta autorizado por la autoridad competente, durante dos segundos. Si se incineran residuos peligrosos que contengan más del 1 % de sustancias organohalogenadas, expresadas en cloro, la temperatura deberá elevarse hasta 1.100 °C durante dos segundos como mínimo.

Todas las líneas de la instalación de incineración estarán equipadas con al menos un quemador auxiliar que se ponga en marcha automáticamente cuando la temperatura de los gases de combustión, tras la última inyección de aire de combustión, descienda por debajo de 850 °C o 1.100 °C, según los casos; asimismo, se utilizará dicho quemador durante las operaciones de puesta en marcha y parada de la instalación a fin de que la temperatura de 850 °C o 1.100 °C, según los casos, se mantenga en todo momento durante estas operaciones mientras haya residuos no incinerados en la cámara de combustión.”

Así mismo establece que “se realizarán, de conformidad con lo dispuesto en el anexo III, las siguientes mediciones:

a) mediciones continuas de las siguientes sustancias: NOx, (siempre y cuando se establezcan valores límite de emisión), CO, partículas totales, COT, HC1, HF, SO2;

b) mediciones continuas de los siguientes parámetros del proceso: temperatura cerca de la pared interna de la cámara de combustión o en otro punto representativo de ésta autorizado por la autoridad competente; concentración de oxígeno, presión, temperatura y contenido de vapor de agua de los gases de escape;

c) como mínimo, dos mediciones anuales de metales pesados, dioxinas y furanos; no obstante, durante los 12 primeros meses de funcionamiento, se realizará una medición como mínimo cada tres meses. Los Estados miembros podrán fijar períodos de medición si han establecido valores límites de emisión para los hidrocarburos aromáticos policíclicos u otros contaminantes”.

Aparte de controlar las condiciones de combustión, existen unos sistemas de limpieza de los gases generados en ese proceso, antes de que salgan por la chimenea: filtros electrostáticos y de mangas para atrapar el polvo, neutralización mediante bases alcalinas de los ácidos clorhídrico, fluorhídrico y los óxidos de azufre, eliminación de los óxidos de nitrógeno haciéndolo reaccionar con urea o amoníaco, de los metales pesados, dioxinas y furanos con carbón activo…

Todo ello además de la autorización ambiental integrada (donde se recoge la corrección de todos los tipos de impacto ambiental de la instalación) que debe conseguir la planta para conseguir la licencia de actividad, según recoge la normativa de prevención y control integrados de la contaminación para este tipo de instalaciones industriales.

 

zabalgarbi Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

La planta de valorización energética Zabalgarbi

Tras la constitución de un consorcio público-privado (35%-65%), finalmente se construyó la planta en una cantera abandonada junto al vertedero de Artigas, y funciona desde 2005. La ingeniería SENER adaptó la tecnología de las plantas de ciclo combinado de gas a las de valorización de residuos municipales, mejorando los rendimientos existentes hasta entonces. La potencia neta obtenida, descontado el autoconsumo de la planta, es de 94 MW. En este momento da servicio a una población de unos 700.000 habitantes.

Antes de la puesta en marcha, se realizó un análisis de la calidad del aire, suelo, vegetación, aguas superficiales y subterráneas y olores, con el fin de ver cómo variaban los parámetros con el funcionamiento de la instalación. En la chimenea, a media altura, se encuentra un anillo donde se ubican las sondas que controlan las emisiones antes y después de la depuración, con una conexión en continuo con la Autoridad Ambiental (Gobierno Vasco) y un sistema de bloqueo por si en algún momento se superan los máximos de emisiones.

Las inmisiones se controlan mediante tres cabinas de control situadas alrededor de la planta (en municipios de Bilbao, Barakaldo y Alonsotegi) y conectadas a la Red de Vigilancia de Calidad del Aire del Gobierno Vasco. Se realiza un seguimiento continuo de las concentraciones de PM10, O3, NOx, SO2, COV, HCl y datos meteorológicos. Periódicamente se miden las concentraciones de metales pesados, dioxinas y furanos en el suelo y en el aire. En este medio también se controla periódicamente el nivel de ácido fluorhídrico.

Según se recoge en un documento de la Dirección de Salud Pública del Departamento de Sanidad del Gobierno Vasco: “1) los niveles de emisión de las plantas actualmente construidas en los países desarrollados son varios órdenes de magnitud inferiores a los de las plantas en cuyos entornos se han realizado estudios epidemiológicos y que han encontrado algún tipo de asociación negativa en términos de salud, 2) los estudios de valoración de riesgos señalan que la mayor parte de la exposición, incluso para la población residente en el entorno a las plantas de incineración, y más si lo son de las que utilizan tecnología moderna, se produce a través de la dieta y no por vía directa y 3) que los estudios de seguimiento de los niveles de dioxinas en la población residente en el entorno de plantas de incineración no revela incrementos de dichos niveles cuando se comparan con población que vive en zonas más alejadas que pueden considerarse de referencia”.

Por último, desde 2005, el Departamento de Medicina Preventiva y Salud Pública de la Universidad del País Vasco realizan un estudio epidemiológico para conocer si la actividad industrial de la planta incide en el entorno y en las personas. Hasta el momento no se han encontrado resultados diferentes a los obtenidos en las poblaciones control.

Dentro del proyecto inicial de esta planta estaba previsto, si fuese necesario, la construcción de una segunda línea de incineración. Por el momento se ha descartado esa posibilidad, ya que ha disminuido el volumen de residuos destinados a la incineración. Esto es debido a varias razones: la aplicación del Plan de Prevención de Residuos Urbanos de Bizkaia 2010-2016; la construcción del centro de tratamiento para la reutilización y reciclaje de residuos voluminosos, la de compostaje y la planta de tratamiento mecánico biológico; y por último, el descenso en las toneladas de basura que se generan en los hogares debido a la actual coyuntura de crisis.

Como vemos, la incineración con recuperación energética es sólo una etapa de la gestión de residuos urbanos, y cuenta con unas medidas de seguridad y unos controles mucho más estrictos que los exigidos a instalaciones industriales de ese tipo.

incineradora alonsotegi Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

Vista de la incineradora desde Alonsotegi. Se observa el penacho de humo de la chimenea y a la izquierda el vapor de agua de las torres de refrigeración.

Si es seguro, ¿por qué la polémica?
En ambos casos, transgénicos e incineración, vemos que existen tecnologías seguras y que existen normativas mucho más estrictas que en el caso de los alimentos producidos por la agricultura tradicional y en el de las industrias similares a la incineración, precisamente para compensar esa mala imagen. Las limitaciones al uso de transgénicos en Europa provocan que sólo las grandes corporaciones puedan producirlos por la gran cantidad de tiempo y dinero que requiere su desarrollo. A pesar del hecho de que los países que más reciclan son los que más incineran (Alemania, Países Bajos, Suecia…), y que existen incineradoras en el centro de las capitales (Londres, París, Viena…), todavía algunos colectivos ecologistas y políticos contraponen incineración frente a reciclaje, sacando a pasear el fantasma del aumento de incidencia del cáncer en los alrededores de estas instalaciones. No olvidemos que, en el caso de Bizkaia, hasta hace poco, en cada comarca había una planta papelera y en cada municipio varias fundiciones sin control ambiental, los principales productores de dioxinas y furanos.

incineradora viena Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

Planta incineradora de Spittelau en Viena, diseñada por Friedensreich Hundertwasser (Foto wikimedia).

Disponiendo de la tecnología y de la legislación adecuadas, queda en manos de la Autoridad Ambiental, es decir, de las administraciones públicas, controlar y garantizar la seguridad de estas tecnologías. Por lo tanto, en todo caso se debe vigilar que el procedimiento administrativo se cumpla, y que se sigan todos los pasos obligatorios establecidos, incluido el de transparencia e información pública. El utilizar la tecnología como excusa para luchas políticas no beneficia a largo plazo a nadie, aunque a corto algún colectivo saque tajada. La complejidad técnica de estos temas hace que sea muy fácil manipular a una sociedad con una escasa formación en temas científicos y técnicos, y que sólo atiende ante posibles amenazas.
En el caso de algunas actividades más o menos molestas, aparece otro fenómeno que se añade al del rechazo sistemático a determinada tecnología. “Yo no estoy en contra de la incineradora, pero que no me la pongan en mi pueblo”. Es el conocido como “síndrome nimby” (not in my backyard – no en mi patio trasero), pero eso da para otro post.
En este momento, la polémica en Alonsotegi es la instalación de un tanatorio con crematorio, una subespecie de la incineración de residuos.

Bibliografía

“Esta entrada participa en la X Edición del Carnaval de la Tecnología, organizado por http://cajadeciencia.blogspot.co.uk/, organizado por @lualnu10.

“Esta entrada participa en la XXI Edición del Carnaval de Química
acogido en el blog Pero eso es otra historia…“.

“Fracking”, no sabes lo que estás haciendo…

Parece ser que el “fracking”, esa técnica que según el gobierno de Patxi López nos iba a solucionar el suministro energético para los próximos 50 años, está de actualidad también en Europa. Según una noticia aparecida hoy en la web de The Guardian y The Observer, el Parlamento Europeo recomienda al Reino Unido que reconsidere su postura de facilitar la extracción de gas mediante esta técnica: “Gran Bretaña no puede estar segura de saber lo que hace si permite que la extracción del controvertido gas siga adelante”. Bruselas regulará la industria del gas bituminoso, según Jo Leinen, miembro del comité de medioambiente del parlamento, y dijo que el Reino Unido no puede estar seguro de entender la escala de las consecuencias para la salud y el medio ambiente del “fracking”, en el que se inyecta agua a presión, arena y productos químicos en la roca para liberar el gas. El ministro de Hacienda británico, George Osborne, anunció la semana pasada que ofrecerán beneficios fiscales a las empresas de fracking, así como una nueva regulación para el “gas no convencional”. Por su parte, el secretario de energía, Ed Davey, espera levantar pronto las restricciones al fracking en una localidad de Lancashire donde el proceso se había parado cuando aparecieron pruebas de que estaba desencadenando terremotos. Leinan, miembro del SPD alemán, expuso la creciente preocupación del Parlamento Europeo sobre el fracking a gran escala, añadiendo que se aprobarán nuevas regulaciones para “gestionar y disciplinar” el sector. Asimismo, comentó que en la actualidad sólo hay dos países que cuentan con el apoyo gubernamental: Polonia, donde el tema va muy despacio, y el Reino Unido, donde se ha dado luz verde. Recientes informes de la Comisión Europea sobre el fracking avisan del riesgo de contaminación del suelo y de las aguas superficiales, emisiones nocivas al aire, peligro para la biodiversidad y contaminación acústica. Según Christophe McGlade, del Instituto de Energía UCL: “Sólo porque el recurso esté ahí, no significa que su extracción sea económica”. Por otro lado, también hay dudas sobre la cantidad de gas que se puede extraer, aunque, según el gobierno, puede suponer un empuje sustancial a la economía británica. En opinión de Leinan, independientemente de la cantidad de gas, la existencia de riesgos demanda una regulación que establezca estándares seguros para toda la UE. “La posibilidad de que el fracking sea una forma de suministro energético es un asunto principal, por lo que estaremos ocupados en este sector durante un tiempo para gestionarlo y disciplinarlo”. En el Reino Unido se estableció una moratoria al fracking en 2011 tras dos pequeños terremotos en el noroeste de Inglaterra donde una firma australiana realizaba sondeos. La compañía reconoció que era “altamente probable” que sus exploraciones desencadenaran los temblores, aunque fue debido a una “inusual combinación geológica”. Me recuerda a Fukushima, donde la central nuclear “no estaba diseñada para una combinación de terremoto y tsunami de esas magnitudes”. Como todo en esta vida, no existen soluciones milagrosas para la crisis energética, y sustituir los combustibles fósiles tradicionales por sus parientes más abundantes pero también con muchos inconvenientes, no es la solución. No se puede olvidar el impacto ambiental de estos combustibles, sólo porque los tengamos en casa y nos ahorremos comprarlos fuera. La sustitución de los combustibles fósiles y la minimización del cambio climático requiere voluntad política y apuestas a largo plazo. http://www.guardian.co.uk/environment/2012/dec/09/fracking-laws-dash-for-gas http://www.guardian.co.uk/commentisfree/2012/dec/09/shale-gas-frackheads-dubious-dream fracking “Fracking”, no sabes lo que estás haciendo… En este blog http://cienciasycosas.blogspot.com.es/2012/12/la-ue-pregunta-la-ciudadania-acerca-del.html?showComment=1356296507542 con fecha de 22 de diciembre se hace un amplio repaso del fracking desde el punto de vista científico y concluye que las técnicas están suficientemente desarrolladas para garantizar una obtención del gas sin impactos importantes. Pero en mi opinión, el hecho de no tener una legislación y una regulación supone un riesgo de que intereses económicos y políticos pasen por encima de las afecciones medioambientales. Los sondeos para obtener este gas se están extendiendo por todo el mundo, a medida que se consume el gas convencional, por lo que creo que a nivel de Europa habría que establecer una moratoria hasta disponer de suficientes estudios científicos y la regulación que establezca la manera de extraer el gas garantizando la preservación del entorno.

Actualización 12/02/2013: http://www.hablandodeciencia.com/articulos/2013/02/11/una-breve-revision-sobre-el-estado-de-la-ciencia-con-el-fracking/

Actualización 30/04/2013: El panorama del “fracking” Juan Ignacio Pérez

Actualización 2/05/2013: Una catedrática de la UPV dice que no pueden descartarse riesgos en el uso del “fracking”.

Actualización 24/06/2013: Encuentran gases en el agua potable cerca de explotaciones de ‘fracking’ Materia.es

Actualización 29/08/2013: Fracking, fracturación hidráulica JoF nº11, julio 2013

Engordar por no dormir

Es conocido que la gran mayoría de personas que trabajan en horarios que no se ajustan a los ritmos naturales de día y noche, son más propensos a sufrir una serie de trastornos de la salud en mayor medida que el resto.

Aproximadamente uno de cada cinco trabajadores en Europa tiene un trabajo a turnos, lo que incluye turnos de noche, turnos rotatorios y turnos irregulares de trabajo. Comparados con los individuos con horarios de trabajo normales, los trabajadores a turnos tienen mayor riesgo de sufrir un amplio rango de enfermedades como obesidad, trastornos vasculares, problemas digestivos, desórdenes en el sueño, depresión e incluso deficiencia de vitamina D por la falta de exposición a la luz.

Algunos de estos problemas pueden deberse en parte al modo de vida y de alimentación irregular provocados por los turnos de trabajo, pero también pueden reflejar alteraciones metabólicas más profundas.

Los trabajadores a turnos tienden a picar más en vez de hacer comidas completas, aunque en general parece que no aumentan la cantidad total de energía ingerida. Las alteraciones en el metabolismo parecen ser debidas a los cambios en las rutinas de horarios, a comer solo y al tipo de comida. En definitiva, no se suele priorizar la hora ni la calidad de la comida.

También los trastornos del sueño, junto a saltarse comidas o ayunar, pueden desencadenar migrañas en gente susceptible.

Y los niños que duermen menos tienen mayor riesgo de tener sobrepeso, según el estudio IDEFICS realizado en 8 países europeos con más de 16.000 niños de entre 2 y 9 años.

Los ritmos circadianos son las oscilaciones del metabolismo de un organismo a lo largo del día para sincronizarse con los cambios ambientales. Por eso, nuestra temperatura corporal varía a lo largo del día, y nuestro ánimo no es el mismo cuando los días son largos que cuando son cortos. En las plantas, por ejemplo, el alargamiento de los días en primavera estimula el crecimiento. Es lo que conocemos como “reloj biológico”.

Alteración del metabolismo

Se sabe desde hace tiempo que la falta de sueño y la obesidad están relacionadas, pero es ahora cuando, poco a poco, se empieza a conocer por qué pasa esto.

Según un estudio del Harvard Medical School de Boston, la falta de sueño o los patrones de sueño alterados en trabajadores a turnos pueden incrementar los riesgos de diabetes y obesidad. Tras tres semanas con periodos de sueño de 5,6 horas cada 24 horas y días circadianos de 28 horas (similar a una jet lag de 4 horas acumuladas por día), manteniendo la misma dieta y ejercicio físico, se vio un descenso de la secreción de insulina en un 32%, con el consiguiente incremento de glucosa en sangre hasta niveles prediabéticos y disminución del metabolismo basal (consumo de energía debido únicamente a las funciones fisiológicas, sin actividades físicas). Como resultado de esto, se calcula que el incremento medio de peso puede llegar a 5,7 kg en un año.

Además de reducir la capacidad del cuerpo para controlar los niveles de glucosa, los niveles de cortisol (la hormona implicada en la respuesta al stress) en sangre aumentan, afecta a la respuesta inmune y al control del apetito. Consecuencia de esto, además de la obesidad, es un mayor riesgo de sufrir diabetes tipo 2. Las investigaciones sugieren que una restricción del sueño a largo plazo (menos de 6,5 horas por noche) puede causar un descenso del 40% de la tolerancia a la glucosa.

Incremento del apetito

En estudios realizados en grandes poblaciones se ha visto una relación entre cortos periodos de sueño y el incremento de la masa corporal (IMC). Parece que dormir menos de 8 horas cambia los niveles de las hormonas que controlan el hambre: la leptina (reductora del apetito) baja, mientras que la grelina (estimuladora del apetito) sube. Además, el hecho de estar más tiempo despiertos hace que se utilice en comer y beber más.

Disminución del gasto de energía

Dormir menos también hace que la persona se vuelva menos activa físicamente, y por tanto, que gaste menos energía.

El círculo vicioso del sueño desordenado y la obesidad

La apnea del sueño afecta a un 24% de hombres y un 9% de mujeres. Se caracteriza por pausas en la respiración mientras se duerme, dando como resultado la alteración del sueño y cansancio durante el día. Hay estudios que han encontrado que la gente con apnea tiene patrones de sueño anormales que pueden exacerbar los cambios metabólicos comentados.

Respuesta cerebral al sueño alterado

Además de las alteraciones metabólicas, hay otro tipo de mecanismo que incrementa el riesgo de ganar peso cuando se duerme mal. La disminución del sueño puede incrementar la propensión a comer en exceso debido al aumento de la activación cerebral como respuesta a los estímulos de los alimentos, según la Universidad de Columbia y el St Luke´s-Roosvelt Hospital de Nueva York.

Según los resultados de esta investigación, es mayor el número de áreas del cerebro que se activan, y además en mayor medida, en las personas que, tras varios días durmiendo sólo 4 horas cada noche, se les enseñan imágenes de comida. Las regiones del cerebro que más se activaron en los casos de sueño restringido fueron las áreas relacionadas con la motivación, recompensa, procesamiento cognitivo, toma de decisiones y autocontrol.

Estos resultados sugieren que las personas que duermen poco son más susceptibles al estímulo de la comida y demuestran que las razones del incremento de peso relacionado con dormir no son sólo hormonales. La muestra del estudio era pequeña y de personas con peso normal, por lo que se desconoce si hay diferencias entre hombres y mujeres, y si es extensible a personas obesas.

Conclusiones

Es necesario seguir investigando para aclarar las relaciones entre la alteración del reloj circadiano, el estilo de vida y las condiciones metabólicas. Respecto a los trabajadores a turnos, la Unión Europea está financiando un proyecto denominado EuRythDia, sobre las consecuencias de su modo de vida.

En cualquier caso, queda claro que la ganancia de peso y la obesidad no sólo se deben a la cantidad y el tipo de comida o a una predisposición genética, sino que está determinada por una combinación de no pocos factores. Como se suele decir, cada persona es un mundo, un conjunto de mecanismos biológicos determinados por su herencia genética y su estilo de vida. De momento no podemos tocar los genes, pero sí podemos corregir mediante medicamentos las funciones biológicas que estén alteradas. Pero antes de llegar a eso, en la medida de lo posible, se pueden corregir hábitos poco saludables que nos ayudarán a evitar muchos problemas.

También es verdad que, en la situación económica actual, nos puede quitar más el sueño no tener trabajo que tener uno a turnos.

Y sobre todo, ser conscientes de que la complejidad de nuestra fisiología hace muy dudosa la eficacia a largo plazo de las dietas milagro, que con un par de ideas solucionan los problemas de peso de todo el mundo.

Bibliografía:

08 podborka 42 500x329 Engordar por no dormir

Actualización 6/04/2013: http://www.muyinteresante.es/salud/articulo/trabajar-en-turno-de-noche-predispone-a-sufrir-diabetes-y-ser-obesis?utm_source=twitter&utm_medium=socialoomph&utm_campaign=muy-interesante-twitter5

 

14 años después la historia continúa

El pasado 12 de noviembre el INSTITUTE FOR RESEARCH IN BIOMEDICINE de Barcelona hizo público el descubrimiento de que la capacidad de las células del cáncer de colon para metastatizar, es decir, para invadir otro órgano, depende de las células que rodean el tumor. Este conjunto de células se denomina estroma, y está formado por células endoteliales (recubren el interior de los vasos sanguíneos), fibroblastos (responsables de sintetizar los componentes estructurales de los tejidos), y macrófagos y leucocitos (responsables de la inmunidad y la protección).

Según este estudio, cuando las células tumorales llegan al hígado, una de las dianas preferidas de este tumor para metastatizar, secretan TGF-beta. Esta proteína, el factor de crecimiento transformante beta, controla la proliferación y diferenciación (especialización de una célula en un tipo determinado) de la mayoría de las células. Pertenece a la familia de las citocinas, proteínas que regulan el funcionamiento y la intercomunicación de las células. Su desregulación suele estar relacionado con deficiencias del sistema inmune, cáncer, trastornos cardíacos, diabetes, SIDA, etc.

Según la nota de prensa del IRB, se sospechaba desde hace tiempo que el estroma estaba implicado en este proceso, pero ésta es la primera vez que se observa cómo las células sanas juegan un papel fundamental facilitando la metástasis de un tipo determinado de tumor.

El estudio se ha realizado con 345 pacientes en tres hospitales de Barcelona y los investigadores han encontrado que, como respuesta al TGF-beta, las células del estroma liberan una serie de moléculas. Una de ellas es la interleucina 11 (IL 11), otra citocina, que hace que las células tumorales sufran una serie de cambios que les permitan sobrevivir en otro órgano.

El conocimiento de este proceso permitirá desarrollar nuevas formas de diagnóstico y tratamiento de este tipo de cáncer, y para dentro de 5 años esperan disponer de un test que identifique los pacientes con mayor riesgo de metástasis, permitiendo a los médicos afinar sus tratamientos.

Uno de los colaboradores en este trabajo es el barcelonés Joan Massagué, del Memorial Sloan Kettering Cancer Center de Nueva York, que es además director adjunto del IRB Barcelona. Este investigador está reconocido internacionalmente como una autoridad en TGF-beta, por haber descrito su papel en la enfermedad.

Mi granito de arena

El próximo 30 de noviembre se cumplen 14 de años de la presentación de mi tesis doctoral: “Implicación de las Células Estrelladas Hepáticas en la regulación de la neoangiogénesis, migración y adhesión tumorales durante el proceso metastásico del melanoma B16”. Alguno puede pensar que si el titulo era tan largo, cómo sería el contenido, pero bueno, no era para tanto.

En la facultad de Medicina de la Universidad del País Vasco utilizábamos para nuestras investigaciones un tipo de melanoma de ratón muy agresivo, denominado B16. Son líneas celulares adaptadas al cultivo en el laboratorio para facilitar los experimentos in vitro e in vivo. Estudiábamos las interacciones de las células tumorales con las células del estroma del hígado de ratas y ratones. Aunque el melanoma no es un tipo de tumor que metastatice frecuentemente en el hígado, era un modelo de fácil manejo en el laboratorio, y suficiente para poder conocer las líneas básicas de este proceso.

Mientras otros compañeros se dedicaban a estudiar las interacciones del tumor con las células endoteliales y con las células del sistema inmune, a mí me tocó pelear con las Células Estrelladas Hepáticas, los fibroblastos del hígado que almacenan y metabolizan la vitamina A. Digo pelear, porque en aquel momento era muy difícil aislar estas células de los hígados de ratas, y por lo tanto, de obtener el principal material para realizar los experimentos.

Se sabía que cuando las células tumorales llegaban al hígado y se asentaban produciendo la metástasis, las células estrelladas “se activaban,” iban perdiendo poco a poco su forma triangular y las vesículas de vitamina A, alargándose y transformándose en miofibroblastos, con características similares a los fibroblastos musculares. Una transformación parecida se produce en la cirrosis y la hepatitis. Se veía que los fibroblastos activados estaban infiltrados entre las células tumorales de las metástasis.

Con los resultados de los experimentos pudimos confirmar que en las metástasis los fibroblastos activados aumentaban su número con respecto al tejido sano, y asociado al aumento de la densidad de fibroblastos activados aparecían nuevos vasos sanguíneos (neoangiogénesis) que favorecían el desarrollo del tumor. Por otra parte, también vimos que cuando añadíamos a las células estrelladas en cultivo el medio de cultivo de las células tumorales, se aceleraba el proceso de transformación, lo que sugería que las células tumorales secretaban moléculas que desencadenaban la transformación.

En resumen, todo apuntaba a que las células tumorales desencadenaban la activación de los fibroblastos hepáticos, para que con su transformación secretaran las moléculas necesarias que permitieran a las células tumorales asentarse en el hígado y generar nuevos vasos sanguíneos que permitieran a la metástasis crecer y, posteriormente seguir extendiéndose a otros órganos. Estas moléculas eran citocinas (este melanoma producía mucho TGF-beta), factores de crecimiento, factores angiogénicos, proteasas, proteínas estructurales, etc.

El proceso de metástasis

El mecanismo de la metástasis se suele explicar por la analogía con la semilla y la tierra (“seed and soil”). No todos los tumores, ni todas las células dentro del tumor tienen la misma capacidad de producir metástasis, es decir, de generar tumores en órganos diferentes al original. Sólo las células tumorales que sean capaces de alterar las células del tejido hospedador (fertilizar el suelo) podrán adherirse y convertirse en las semillas de un nuevo tumor. Por eso algunas veces, aunque se elimine el tumor primario, el original, si las células tumorales se han extendido por el torrente sanguíneo, las posibilidades de que surjan tumores en otros órganos son muy altas. De ahí que el conocimiento de todos los factores implicados en este proceso es muy importante para poder encontrar la forma de interrumpirlo y evitar sus consecuencias.

Un gran paso adelante

Visto desde fuera del mundo de la ciencia puede parecer que los dos estudios obtienen resultados parecidos y que no se ha avanzado mucho en estos 14 años. Pero hay una gran diferencia, el estudio de Barcelona está hecho en personas, con casos reales, mientras que mi tesis se basaba en experimentos in vitro con células animales en cultivo e in vivo con animales. No se pueden extrapolar directamente los resultados obtenidos in vitro y con animales al ser humano, puesto que en el primer caso se trabaja con células aisladas, no integradas en un órgano completo; y en el segundo caso, aunque puede ser muy parecida, la fisiología animal no es idéntica a la humana. Los modelos in vitro y con animales simplifican las condiciones reales para ir poco a poco identificando las claves de la enfermedad. La acumulación de conocimientos en estas fases permite finalmente diseñar los estudios en humanos como último paso para desarrollar los tratamientos adecuados.

En definitiva, otro importante paso adelante, y que me hace sentirme orgulloso de haber aportado mi granito de arena.

 14 años después la historia continúa

Célula Estrellada Hepática (Fibroblasto hepático) tras 48 horas en cultivo. Se pueden observar las vesículas de vitamina A alrededor del núcleo celular.

 

  14 años después la historia continúa

Célula Estrellada Hepática (Fenotipo miofibroblástico) tras 48 horas en cultivo en presencia del medio de cultivo del melanoma. Se puede observar el cambio de forma. La mayoría de las vesículas de vitamina A han desaparecido.

 

Bibliografía

Actualización 15/3/2013: “Nuestro otro cerebro” (Ver comentarios al post)