Category Archives: Sostenibilidad

Una excursión muy completa: naturaleza, historia, ciencias, literatura…

Para la mayoría de las personas de nuestra sociedad, inmersos en una cultura urbana cada vez más tecnológica, el paisaje natural que les rodea pasa normalmente desapercibido. Los urbanitas casi ni se fijan en los árboles de las aceras que a duras penas sobreviven en un ambiente hostil para ellos; los paseantes habituales por los parques urbanos quizás perciban el diferente efecto del paso de las estaciones en las especies de hoja caduca y perenne; muy pocos serán capaces de nombrar los árboles y arbustos que ven, y mucho menos si es una especie autóctona o foránea. Quizás, a finales de invierno, cuando se celebra el Día del Árbol, les puede surgir la necesidad de hacer algo por la naturaleza, decidan plantar un árbol, se fijen en si es un roble, cerezo o castaño, y sientan que les gustaría volver dentro de 50 o 100 años y ver en qué se ha convertido este palito que ahora tienen entre manos.

Aunque la mano del hombre ha alterado en gran medida la naturaleza, es posible que cerca de nuestras ciudades todavía podamos disfrutar de algún resto del bosque original, e incluso en las áreas que albergan o han albergado alguna actividad humana, podamos observar una gran variedad de especies vegetales y animales. A veces incluso podemos asombrarnos con la capacidad de la naturaleza para recuperar zonas en las que, durante muchos años, la mano humana eliminó su presencia para obtener materias primas, como en el caso de la minería.

Se conoce como vegetación potencial de un lugar la vegetación que existiría en el caso de que el ser humano no hubiese actuado sobre esa parte de la naturaleza. Son muchos los factores que determinan la vegetación: el clima actual y pasado, la altura sobre el nivel del mar, la orografía que lo circunda, la presencia de herbívoros… En este mapa de la Península Ibérica vemos que en la costa del Atlántico-Cantábrico predominarían los bosques de robles, hayas y alisos; en la costa mediterránea los algarrobos, palmitos y pinos carrasco; en la costa portuguesa y adentrándose en la zona sur de la meseta los bosques originales serían de encinas y alcornoques; en la meseta norte las encinas, rebollos y quejigos; en la banda de los Pirineos predominan las especies adaptadas a las alturas como abeto, pino negro y haya; y por último, en el valle del Ebro se forma un mosaico donde se mezclan especies del litoral mediterráneo, de las dos mesetas, junto con especies adaptadas al frío y la aridez, como la retama y la aulaga, y zonas mixtas.

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Vegetación potencial de la Península Ibérica (Wikimedia Commons)

Pero como hemos dicho, esta es la vegetación que existiría si las actividades humanas no la hubiesen alterado. Podemos decir que esta es la distribución de los bosques que se encontraron los romanos cuando invadieron la Península Ibérica, ya que las actividades de las poblaciones humanas autóctonas apenas habían modificado su entorno.

Para hacernos idea del grado de alteración del territorio por el ser humano, y en concreto de la vegetación, vamos a hacer una pequeña excursión por los alrededores de una ciudad. Veremos a pocos kilómetros del centro urbano una gran variedad de especies vegetales, entre las huellas de las actividades humanas de las diferentes épocas históricas.

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Museo Marítimo y Palacio de Congresos y de la Música, en el lugar donde se encontraba el astillero Euskalduna hasta 1985.

La ciudad elegida como punto de partida es Bilbao, una ciudad que empezó a crecer a finales de la Edad Media, gracias al comercio con diferentes puertos de Europa.(1) Se exportaba la lana castellana y el hierro vizcaíno y se importaban manufacturas de Inglaterra y los Países Bajos. También fueron importantes sus astilleros, gracias a la cercanía de los bosques y las minas de donde se obtenía la madera y el hierro necesarios para construir galeones, navíos de guerra, de correo y de mercancías para la ruta con las Indias. Los recursos naturales necesarios tanto para las actividades industriales como para el crecimiento y mantenimiento propios de la ciudad se obtenían del entorno que le rodeaba. Bilbao se encuentra en el fondo de un estrecho valle rodeado por montes de diferentes alturas, y lo atraviesa el río Nervión que se abre en un estuario hasta desembocar en el mar Cantábrico. Por ello, empezaremos nuestra excursión subiendo a uno de estos montes para poder tener una perspectiva más amplia del paisaje.

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La Torre Iberdrola asoma entre los restos de niebla; detrás, las luces de la mañana se reflejan en el Museo Guggenheim y delante, el Palacio Euskalduna y el nuevo estadio de San Mamés en construcción.OLYMPUS DIGITAL CAMERA

 

Desembocadura del río Nervión en el mar Cantábrico

Cuando vemos la ciudad desde aquí empezamos a notar una sensación que no teníamos cuando recorremos sus calles, entre los edificios y las aglomeraciones de gente. Parece como si de repente nos hiciésemos más pequeños al contemplar a otra escala el tamaño de las construcciones humanas comparadas con la orografía del territorio donde se asientan.

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(Wikimedia Commons)

“Muchas veces, contemplando desde el alto de la cordillera de Archanda mi nativa villa de Bilbao, he pensado que ha ido achicándose, a pesar de su ensanche, a medida que he ido creciendo yo. En un tiempo un paseo a Asúa, al otro lado de la cordillera, me parecía expedición de novela de Julio Verne, tiempo en que engaitábamos al que se iba a pasar unos días a Abadiano, y en que al jactarse cualquiera de nosotros de haber visto más pueblos que cualquiera de sus compañeros, citaba a Deusto, Portugalete, Alonsótegui, Galdácano, Derio o Arrigorriaga.” Recuerdos de niñez y de mocedad, Miguel de Unamuno 1908.

En esta mañana de otoño podemos ver con claridad la costa cantábrica, mientras que la niebla se acumula todavía en los valles interiores.

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Ascendemos la fuerte pendiente entre repoblaciones de eucaliptos. El género Eucalyptus lo componen más de 700 especies, la mayoría nativas de Australia y donde predominan sobre el resto de especies arbóreas. Actualmente se cultiva por todas las áreas tropicales y templadas del mundo, ya que la mayoría de las especies no toleran las heladas. En Bizkaia se cultiva el eucalipto colorado (Eucalyptus camaldulensis Dehnh) y el eucalipto azul de Tasmania (Eucalyptus globulus Labill). Su madera tiene varias aplicaciones aunque aquí se utiliza básicamente para la obtención de pasta de papel. Sus hojas son ricas en aceites esenciales, principalmente en la sustancia eucaliptol o cineol, que posee propiedades antisépticas y balsámicas, y se destina a las industrias farmacéutica y confitera (caramelos).

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Molécula del eucaliptol (1,8-cineol) (Wikimedia Commons)

En medicina popular con las hojas se preparan infusiones e inhalaciones para combatir los catarros y bronquitis. Recientes estudios han demostrado cierta acción hipoglucemiante debido a unos compuestos, los caliptósidos, por lo que puede tener utilidad en el tratamiento de la diabetes. Los caliptósidos son heterósidos, un conjunto de sustancias orgánicas que poseen uno o varios azúcares combinados con otro compuesto denominado genina.

También es importante para la elaboración de miel por producir abundante néctar y polen incluso en invierno, época crítica para el abastecimiento alimentario de las abejas.

Su rentabilidad se debe al rápido crecimiento y a la capacidad para rebrotar tras talas e incendios. Esa enorme fuerza hace que crezca en densas formaciones que excluyen a cualquier otra especie. Además, la hojarasca que se acumula en el suelo es rica en las sustancias antisépticas ya comentadas y afectan a la flora microbiana del suelo. Como consecuencia de todo ello, una vez establecido es muy difícil que la vegetación natural sea capaz de desplazar al eucalipto. También se han observado efectos nocivos en los invertebrados acuáticos de las corrientes donde se acumula esta hojarasca.

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Por último, sus largas raíces son capaces de absorber grandes cantidades de agua y pueden llegar a hacer desaparecer arroyos y manantiales, con gran impacto en el resto de la flora, la fauna y las actividades humanas que dependen de este recurso. De hecho, se utiliza para desecar zonas pantanosas, siendo especialmente útiles en los países afectados por la malaria ya que permiten eliminar los focos de mosquitos que transmiten esta enfermedad.(*)

Entre los eucaliptos podemos ver, en la ladera de enfrente, el mayor vertedero de residuos urbanos de Bizkaia, en el paraje conocido de Artigas. Dentro todavía del municipio de Bilbao, pero en el valle del río Cadagua que nace en la provincia de Burgos y recorre la comarca vizcaína de Encartaciones.

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Bajo las terrazas formadas por la compactación de las basuras, vemos dos edificios. El situado en la cota más baja corresponde a la planta de tratamiento de lixiviados, que evita que las aguas de escorrentía contaminadas por los residuos vayan a parar al río. También en este edificio hay un centro de interpretación donde el visitante puede conocer como se realiza la gestión de los residuos urbanos. En el edificio construido al pie de las terrazas se encuentra una planta de compostaje. Muy cerca de allí, en la ladera contigua del monte Arraiz y en el hueco abierto por una antigua cantera, podemos ver la planta de valorización energética de residuos de Zabalgarbi, es decir, una incineradora de basuras con producción de electricidad (ver este post); a su derecha asoma una parte del nuevo edificio de tratamiento mecánico-biológico de residuos urbanos. Estas infraestructuras se encargan de dar solución en el territorio de Bizkaia a uno de los principales impactos ambientales generados por las sociedades desarrolladas: la producción de residuos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERAAquí podemos ver la ubicación de estas instalaciones con respecto al pueblo de Alonsotegi. A la izquierda de la foto está el núcleo urbano de Bilbao.

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Si dirigimos nuestra mirada hacia el suroeste, aguas arriba del Cadagua, nos llama la atención un fenómeno muy habitual: densos bancos de niebla acumulados en el municipio de Güeñes, que parece que se van desbordar y cubrir también Alonsotegi. Diferentes microclimas a poca distancia, consecuencia de la accidentada orografía. Al fondo, como se suele decir, se alzan majestuosas las estribaciones de la meseta castellana: la Sierra Salvada y la Peña Angulo, en los límites de Bizkaia, Araba y Burgos.

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Abandonamos las plantaciones de eucaliptos y nos encontramos con otra especie foránea, aunque su explotación desde hace más 100 años ha convertido sus bosques en una estampa clásica de la vertiente cantábrica del País Vasco: el pino insignis o pino de Monterrey (Pinus radiata).

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Esta conífera es originaria de la costa pacífica de Norteamérica y fue descrita por primera vez en 1833 por Douglas en Monterrey (California). A finales del siglo XIX se utiliza en varios proyectos de reforestación de zonas degradadas de Inglaterra y Alemania. En el País Vasco se cita por primera vez en 1857, en un jardín de Lekeitio (Bizkaia), propiedad de Mario Adán de Yarza. Los estudios realizados por esta familia sirvieron para que la Diputación Foral de Bizkaia iniciara la repoblación de los montes de este territorio, que en aquel momento se encontraban muy deteriorados como consecuencia de la sobreexplotación histórica de los bosques, especialmente agravada tras las diversas guerras carlistas. Su fácil aclimatación permitió una rápida expansión y sirvió también como complemento a las explotaciones agrarias tradicionales que a finales del XIX sufrían una grave crisis. A mediados del siglo XX llegó a ocupar la mayor parte de la superficie forestal, transformando el monte vasco caducifolio autóctono, con sus funciones productivas y protectoras, en un monótono monocultivo de especies de crecimiento rápido con una única finalidad economicista. En la actualidad en Bizkaia se talan anualmente unas 2.000 Has de esta especie de pino, cuando tienen entre 30 y 40 años y un diámetro entre 30 y 50 cm, y se destina a carpintería, embalajes y madera para construcción.

Adio Mitxelena 1955

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El tronco recto y alto que este pino presenta en la mayoría de las repoblaciones, alcanza menos altura y crece más robusto, inclinado, y a veces hasta retorcido, cuando se ve sometido a los fuertes vientos de las cumbres.

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Este es el caso del pinar del cordal de Sasiburu, que en su cara sur se asoma a un desfiladero de 400 metros de caída, mientras que por la ladera norte, con pendientes más suaves, llegan los vientos cargados de humedad del mar

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Pocos árboles resisten las condiciones de estas cumbres, ya que además los suelos son escasos en profundidad y en nutrientes. Sin embargo, los arbustos y herbáceas son suficientes para alimentar a los herbívoros, y el ganado es habitual por estos parajes. Vistas las fuertes pendientes sería lógico pensar que sólo las cabras podrían acceder a estos recursos, pero de lejos descubrimos unas manchas marrones que parecen colgadas del acantilado.

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A medida que nos acercamos, somos capaces de distinguir un rebaño de reses “escaladoras” que se mueven con facilidad entre los peñascos.

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Esta zona suele ser utilizada habitualmente por grandes bandadas de buitres como mirador sobre el valle, pero es probable que también lo utilicen de muladar de vez en cuando, tras “un mal paso” de algún infortunado animal.

Al otro lado del valle, tenemos una magnífica vista del paraje conocido como Aldanazarra. Un círculo de prados casi perfecto rodeado de repoblaciones de diferentes especies exóticas y algún resto de bosque autóctono. Su curiosa forma corresponde a una ancestral forma de ordenar los usos del territorio, y que algunos sitúan en los inicios del Neolítico, ya que el centro del círculo y los límites en los cuatro puntos cardinales se marcaban con mojones de piedra sobre restos de cal y ceniza, al estilo de los crómlechs. En castellano se denomina sel y en euskera saroi o korta/gorta. Otra bonita historia del pasado al que quizás algún día dedique un post.

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Pero éste no es el único sel de Alonsotegi, hay muchos. De hecho, la mayor cumbre de esta zona es el monte Ganekogorta (998 m), que significa “sel de la cima”. Aquí lo podemos ver desde Sasiburu, y nadie diría que entre ambos puntos hay un profundo valle atravesado por el río Cadagua.

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Continuando por el cordal nos acercamos a una zona kárstica, es decir, formada por roca caliza que durante miles de años el agua de lluvia se ha encargado de disolver, dando lugar a cuevas, simas y galerías. En esta zona también se extrajo mineral de hierro entre 1900 y 1925.

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Además de los pastos, vemos helechos con un color rojizo propio del otoño, y algunos arbustos como espinos (Crataegus monogyna), brezos (Erica sp.) y árgomas, planta conocida en otros sitios como tojo o aulaga (Ulex europaeus). Es la vegetación habitual que predomina tras la desaparición del bosque original.

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Ulex europaeus

A medida que nos acercamos al karst sus formaciones características son cada vez más claras. Las ovejas pastan sobre las dolinas, depresiones cónicas formadas por el agua de lluvia, y que tarde o temprano colapsarán formando la entrada a una sima; al fondo vemos un pequeño afloramiento calcáreo, con las rocas redondeadas y el típico lapiaz, zona con acanaladuras y surcos separados por aristas cortantes, y donde, si no lo cruzas con cuidado, es fácil torcerse un tobillo. Estas rocas se formaron en el Cretácico Inferior hace aproximadamente 100 millones de años, en el fondo de un mar tropical, por lo que es fácil distinguir en ellas impresiones de conchas marinas. En la parte inferior hay otra pequeña depresión colmatada con los restos de un pequeño esfagnal o trampal: pequeñas turberas, donde el agua estancada contiene gran cantidad de materia orgánica en descomposición y poco oxígeno, albergando, por tanto, una fauna y una flora muy características. Su nombre viene del esfagno (Género Sphagnum) una clase de musgo típico de este hábitat.

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Hasta ahora nada especial que no veamos en cualquier terreno calizo. Pero si descendemos por cualquiera de las dos laderas, tanto por la norte que nos lleva a Barakaldo como por la sur hacia Alonsotegi, nos encontraremos entre la vegetación otro tipo de karst, el karst de agujas:

Karst de agujas

En este caso las rocas que afloran a la superficie tienen forma de agujas cónicas, afiladas y separadas unas de otras, con alturas de entre uno y cuatro metros. Este capricho de la naturaleza no deja de tener algo mágico, incluso fantasmagórico, si te acercas un día de niebla y te metes en el laberinto de agujas y arbustos, sintiendo el roce de la vegetación y las espinas del tojo que se enganchan en tu ropa. La diferencia con la forma redondeada de los karsts más comunes se debe al tipo de clima que ha erosionado las rocas. Mientras que a ésos se les denomina “de clima frío”, al karst de agujas se le conoce también como karst tropical porque es este clima cálido y húmedo el que moldea la caliza de esta forma. Tras sufrir este tipo de erosión, el karst se cubrió de óxidos y carbonatos de hierro, y así permaneció hasta que, varios millones de años después, la explotación minera lo volvió a dejar al descubierto.

Karst de agujas PIG-Bizkaia 1990

Proceso de formación de un karst de agujas. Instituto de Estudios Territoriales de la Diputación Foral de Bizkaia, 1990.

Enfrente vemos la ladera del monte Apuko-Ganeroitz, con una repoblación de hayas, entre las que se han plantado pinos para que les proporcionen sombra, ya que las hayas jóvenes no soportan la insolación directa en verano. A mediados de octubre las hojas de haya presentan ya un incipiente color amarillo entre el verde perenne de los pinos.

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Ni siquiera en este entorno aparentemente tranquilo podemos escapar de las huellas de la irracionalidad humana, en forma del vandalismo que refleja el desprecio fruto de la incultura, la ignorancia y la falta de respeto por el patrimonio natural e histórico. Un panel informativo sobre las especiales características de este karst, yace inerte a un lado del camino, arrancado, con las patas quebradas.

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Poco a poco nos hemos adentrado en los restos del bosque original que se ha recuperado en gran medida tras el abandono de las actividades mineras: encina (Quercus ilex), madroño o borto (Arbutus unedo), labiérnago (Phyllirea latifolia), laurel (Laurus nobilis)…

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¡Un momento! Aquí algo falla… Estamos a un paso del mar, con vientos predominantes del noroeste siempre cargados de humedad, el clima se considera del tipo hiperhúmedo y, sin embargo, la vegetación es claramente mediterránea…

Precipitaciones valle del Ebro-Euskadi

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Para buscar la explicación debemos mirar otra vez hacia el suelo. Como hemos dicho, una parte del agua disuelve la roca caliza y se filtra hacia el subsuelo, y el resto escapa rápidamente pendiente abajo por encima de las rocas. Como consecuencia de ello, la profundidad de los suelos es escasa y sin capacidad para retener el agua. Así que en este terreno la disponibilidad de agua para la vegetación es similar a la del clima mediterráneo.

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Que las condiciones para su crecimiento sean las óptimas no es suficiente para explicar la presencia de estas especies en las zonas costeras cantábricas, desde el este de Asturias hasta Gipuzkoa, donde los bosques que forman se conocen como encinares cantábricos. Se cree que tras la última glaciación, en el llamado óptimo climático del periodo Holoceno (hace 8.000-4.000 años) la flora mediterránea pudo haber avanzado por el valle del Ebro hasta alcanzar los puertos más bajos de la divisoria de aguas de los Montes Vasco-Cantábricos. Desde ahí se extendió valles abajo en lo que ha venido a denominarse “Pasillo del Nervión” y “Pasillo del Cadagua”, ya que la gran abundancia de especies mediterráneas en estos valles, especialmente en el Cadagua, hace pensar que pudieron ser la puerta de entrada.

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Frutos del madroño.

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Frutos del labiérnago.

El hecho de que la encina típica de aquí, Q. ilex, aparezca hibridada con la carrasca o encina castellana, Q. rotundifolia, refuerza esta hipótesis. Otras especies que podemos encontrar son el aladierno (Rhamnus alaternus), el endrino (Prunus spinosa), el aligustre (Ligustrum vulgare), el cornejo (Cornus sanguínea), el ya mencionado espino albar (Crataegus monogyna), la coscoja (Quercus coccifera) cuya denominación en euskera, abaritz, da nombre a este blog (ver Sobre mí)

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y el terebinto o cornicabra (Pistacia terebinthus)

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Frutos del terebinto.

Y en la ladera del monte Arraiz, donde se encuentran el vertedero y las plantas de tratamiento de residuos que hemos visto antes, todavía quedan ejemplares de alcornoque (Quercus suber).

En las zonas más sombrías y húmedas encontramos las especies mediterráneas mezcladas con las típicas del bosque húmedo, como avellanos (Corylus avellana), fresnos (Fraxinus excelsior) y robles (Quercus robur, principalmente), formando una tupida cubierta que impide que los rayos de sol lleguen al suelo.

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Entre todas estas especies de árboles y arbustos mediterráneos y también entre los caducifolios encontramos unas cuantas herbáceas trepadoras colgando de las ramas o aferradas a las rocas, como la zarzaparrilla (Smilax aspera), la hiedra (Hedera hélix) y el rosal silvestre (Rosa sempervirens), este último también típico de los bosques mediterráneos.

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Frutos de la zarzaparrila en una rama de espino albar…

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…y en una rama de avellano.

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Frutos del rosal silvestre.

Estas especies forman lianas que, buscando la luz, pueden llegar a cubrir los troncos de árboles mucho más altos que las encinas, como los pinos:

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Junto a los pastos que rodean los caseríos podemos ver frutales como cerezos, avellanos, nogales, ciruelos, manzanos y algún castaño, con las explotaciones de eucaliptos y pinos al fondo.

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Los robles, fresnos, alisos y avellanos crecen en las márgenes de los arroyos y también se utilizan para formar setos que separan las propiedades, por lo que juegan un importante papel en el ecosistema de la campiña, sujetando el terreno en las zonas con fuertes pendientes y sirviendo de cobijo a los vertebrados más pequeños, como pájaros y reptiles.

Para terminar nuestra excursión daremos un repaso a una serie de especies que se encuentran diseminadas por todos estos hábitats. Son plantas que merecen ser destacadas por las razones que ahora veremos:

Especies incluidas en el Catálogo Vasco de Especies Amenazadas

  • Acebo (Ilex aquifolium): Arbusto que crece en los hayedos, robledales, bosques mixtos y encinares. Está catalogada como “de interés especial” porque permite en invierno alimentarse de sus frutos a la fauna.
  • Narcissus bulbocodium: Planta vivaz que crece en suelos húmedos o temporalmente húmedos, en pastos, repisas, prados-juncales y brézales. Catalogada como de “interés especial”.
  • Osmunda regalis: Helecho de gran tamaño y porte esbelto, de distribución atlántica y catalogada como “rara”.
  • Pinguicula lusitánica: Planta carnívora de pequeñas dimensiones y distribución atlántica de países de clima húmedo y templado. Sus hojas tienen infinidad de diminutas papilas que segregan una viscosidad con la que la planta atrapa y digiere pequeños invertebrados. Ocupa turberas incipientes, manantiales y esfagnales de montañas con substratos silíceos. Catalogada como especie “de interés especial”.

File:Pinguicula lusitanica.JPGFile:Pinguicula lusitanica2.jpg

(Wikimedia Commons)

  • Spiranthes aestivalis: Delicada herbácea de la familia de las Orquídeas. En el País Vasco está presente de forma muy escasa. Tiene categoría “rara” y crece en humedales turbosos, prados y juncales con suelo permanentemente húmedo.
  • Woodwardia radicans: Helecho que vive en taludes sombríos y abrigados, en barrancos con humedad constante y temperaturas suaves, catalogada “de interés especial”.

Estas especies deben ser disfrutadas en el campo y nunca recogidas ni sacadas de su medio. Si son tan escasas se debe a que son extremadamente sensibles a las condiciones de suelo, luminosidad, temperatura, humedad, etc. y no sobreviven a un cambio de hábitat. Además, algunas están protegidas y su recolección está prohibida.

Especies singulares no catalogadas

Su función en el entorno es indispensable para el correcto funcionamiento de los ecosistemas.

  • Dactilorhiza elata: Orquídea que aparece en prados con mucha humedad y juncales, de distribución submediterránea.
  • Radiola linoides: habita en pastos anuales, sobre suelos arenosos temporalmente húmedos y su distribución es eurosiberiana.
  • Anacamptys piramidalis: Orquídea con inflorescencia (conjunto de flores) piramidal. Habita sobre suelos calizos, en terrenos relativamente secos y soleados. Común en el Mediterráneo, es poco frecuente en la región eurosiberiana (el caso de Alonsotegi).
  • Ophioglossum lusitanicum: Pequeño helecho que crece en pastos con suelos secos. La población de Alonsotegi es una de las tres que se han localizado en el País Vasco.
  • Thapsia villosa: Herbácea perenne que habita pastos y matorrales secos y soleados. Su área de distribución es la parte occidental de la región mediterránea y su presencia es muy escasa en los valles atlánticos. En Bizkaia, además de Alonsotegi, sólo se conoce en Zalla y Gordexola, también en la cuenca del Cadagua.

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Poco a poco, casi sin darnos cuenta, hemos ido descendiendo hasta llegar al pueblo. Lo que empezó como una excursión para conocer la naturaleza que podemos encontrar cerca de la ciudad se ha convertido en una pequeña aventura donde nos hemos encontrado con galeones del siglo XVI, hemos conocido dos escritores vascos, uno de finales del siglo XIX en castellano y otro del XX en euskera; hemos conocido la doble cara del eucalipto, con su contenido en sustancias químicas que nos pueden curar pero también su fuerte impacto en el medio ambiente; hemos visto cómo se tratan los residuos que generamos habitualmente para evitar su impacto ambiental, aprovechándolos hasta que no tienen más utilidad que como combustible para obtener energía; un viaje en el tiempo hasta el siglo XIX nos ha permitido conocer por qué desapareció la mayor parte del bosque autóctono y fue sustituido por el pino insignis; retrocediendo mucho más, hasta hace 100 millones de años, hemos visto como se formó la roca caliza, y de regreso al futuro, hemos extraído el hierro acumulado sobre ella; marcha atrás otra vez en el tiempo, hasta hace unos 5.000 años para entender por qué existen ecosistemas mediterráneos en la costa cantábrica; y finalmente, hemos conocido unas cuantas plantas singulares que habitualmente pasan desapercibidas, una de ellas carnívora, pero que son de gran importancia para la conservación de la biodiversidad.

Vivas donde vivas estoy seguro que puedes hacer una excursión parecida por tu entorno. Sólo tienes que documentarte un poco, preguntar a familiares y profesores para que te orienten, y disfrutar de una aventura donde encontrarás viajes en el tiempo, poesía, naturaleza, paisajes, ciencias como la biología, la geología y la química, y más de una sorpresa.

(*) Actualización 4/11/2013: Parece ser que estas características les permiten alcanzar grandes profundidades, llegar a depósitos de oro y otros metales, y extraer partículas que acumulan en los tejidos aéreos. Así pueden usarse como indicadores biogeoquímicos por la industria minera.Natural gold particles in Eucalyptus leaves and their relevance to exploration for buried gold deposits“. NATURE COMMUNICATIONS .

(1) Actualización 10/11/2014: “Ferrería del siglo XI hallada en la subida al monte Pagasarri”

Referencias

 BiocarnavalJuniors

Esta entrada participa en el XXVI Carnaval de Biología, Edición Junior, que alberga @RueddaInventos en el blog http://www.laruedadelosinventos.org/

carnaval-quimica-xxviii-28-edicion-niquel-edition-flagellum-3dciencia-2013-octubre

Este post participa en el XXVIII Carnaval de Química, que se aloja en el blog Flagellum @3Dciencia

Desafíos globales en el siglo XXI: la superpoblación

En la actualidad son muchas las incertidumbres que se nos presentan respecto a la evolución de la sociedad en el siglo XXI. Algunas son inquietudes que han acompañado al ser humano desde siempre, pero hay otras que han aparecido hace pocos años y que además tienen una escala global. Y son de todo tipo: económicas, políticas, sociales, ambientales… En algunas partes del planeta la principal preocupación sigue siendo el hambre, la pobreza, la enfermedad, el conflicto por los recursos… nada nuevo bajo el sol. Pero hay otros que han ido apareciendo con el desarrollo tecnológico producido desde la revolución industrial: superpoblación, crisis energética, contaminación, cambio climático…

En esta entrada y las siguientes voy a analizar algunos de estos desafíos a los que se enfrenta la Humanidad, empezando con la superpoblación. Y como el Carnaval de Humanidades de este mes está dedicado a los libros de ciencia, nada mejor que empezar con un clásico:

"Malthus and the New World: Peopling America and Australia"
photo: Newtown grafitti

Malthus y la superpoblación

Esta preocupación por la superpoblación no es nueva. En su célebre ensayo de 1798, Thomas Malthus ya expresaba su preocupación por los resultados de unos sencillos cálculos basados en el conocimiento empírico de aquella época. Por aquel entonces, se estimaba que, en condiciones de disponibilidad suficiente de alimentos, la población se duplicaba cada 25 años, y tomaba como ejemplo la colonización de América. Por otro lado veía que la única forma de incrementar la producción de alimentos era aumentar la superficie de tierra dedicada a la agricultura. Haciendo una estimación que él reconoce muy optimista, calcula que en 25 años se podría aumentar la superficie agrícola en una cantidad semejante a la existente en el momento inicial. Así, al cabo de 25 años se habrían duplicado tanto la producción de alimentos como la población, pero al cabo de 50, la población se habría multiplicado por 8 y la producción de alimentos sólo por 3. Es decir, mientras que la producción de alimentos crece aritméticamente, la población sigue una progresión geométrica. De esta forma, partiendo de una población de 1.000 millones de habitantes en el planeta al cabo de 100 años tendríamos 16.000 pero la producción de alimentos sólo se habría multiplicado por 5; 200 años después, la población sería de 256.000 millones con un incremento de la cantidad de alimentos de sólo 9 veces con respecto al momento inicial. En su opinión, por mucho que se pudiera incrementar la capacidad de producción de alimentos nunca se podría llegar a alcanzar el ritmo de crecimiento de la población, por lo que tarde o temprano surgirán problemas sociales y económicos, tanto a nivel interno como entre países, lo que se ha venido en llamar “catástrofe malthusiana”.

Crecimiento malthusiano

Tabla 1. Diferencias en el ratio de crecimiento de la producción de alimentos y en el de la población, Malthus 1798.

También ha habido otras predicciones neo-Malthusianas mucho más recientes que también han predicho consecuencias más o menos catastrofistas de este ritmo de crecimiento de la población. Así, en 1967, el biólogo Paul R. Ehrlich, especializado en estudios de crecimiento poblacional y escasez de recursos, creía que “La batalla para alimentar la humanidad está acabada. En los 70 y 80 cientos de millones de personas morirán de hambre a pesar de todos los programas de choque existentes en la actualidad. Para esa fecha nadie puede evitar un sustancial incremento de la tasa de mortalidad mundial…” Por su parte, en la célebre Cumbre de la Tierra de 1992 celebrada en Río de Janeiro, su programa Agenda 21 para la integración de los criterios del desarrollo sostenible en la gestión de las instituciones públicas considera que “La Humanidad se encuentra en un momento decisivo. Nos enfrentamos a la perpetuación de las disparidades entre y dentro de las naciones, empeoramiento de la pobreza, del hambre, de la enfermedad y del analfabetismo, y el deterioro continuo de los ecosistemas de los que depende nuestro bienestar.”

Sin embargo, aunque en la actualidad hay problemas graves, la situación no ha llegado a ser tan catastrófica. A partir del siglo XIX, la revolución industrial, con los avances en el conocimiento de la fisiología vegetal y la producción de los primeros fitosanitarios y fertilizantes agrícolas, y el inicio de la medicina moderna, permitió aumentar el rendimiento de los cultivos y disminuir la mortalidad. Esto propició un rápido crecimiento de la población que se vio incrementado con la revolución verde tras la 2ª Guerra Mundial, donde el desarrollo de la química y la biología permitieron la síntesis de gran cantidad de fertilizantes y fitosanitarios más eficientes, y nuevas variedades de trigo, maíz y arroz que doblaron la producción de grano en poco tiempo.

Así, la esperanza de vida en los países industrializados, que a mediados de este siglo era de 40 años, pasó a 47 en 1900, a 68 en 1959 y a 77 en el año 2000. Como consecuencia de todo esto tenemos la siguiente curva de crecimiento de la población mundial:

World population Growth History

Gráfica 1. Crecimiento de la población mundial a través de la Historia en miles de millones. (Population Reference Bureau; and United Nations, World Population Projections to 2100, 1998).

El siglo XX empezó con 1,6 miles de millones de personas en el mundo y acabó con 6,1, alcanzando los 7 mil millones el pasado 31-11-2011. La tasa de crecimiento anual alcanzó su pico en 1963, llegando al 2,19%, lo que hizo saltar las alarmas de científicos e intelectuales. Así, la ONU organizó dos cumbres sobre población en 1954 y 1965, de las que salieron los primeros programas que tenían como objetivo ralentizar el crecimiento poblacional mediante servicios de planificación familiar. Pero estas políticas obtuvieron resultados muy dispares, dependiendo de las características culturales y religiosas de cada país.

En cualquier caso, desde entonces el ritmo de crecimiento de la población mundial ha estado disminuyendo, siendo en la actualidad del 1,14%, lo que supone que cada año la población mundial crece en 80 millones de personas.

¿Por qué está descendiendo el ritmo de crecimiento de la población? ¿Puede ser debido a la escasez de alimentos o de recursos? ¿Qué le hace pensar a la ONU que la población mundial no seguirá creciendo indefinidamente? ¿Significa esto que la población se estabilizará? Vamos con calma, antes de entrar en materia, unos apuntes de demografía.

La transición demográfica

A medida que un país se desarrolla y mejoran sus condiciones de vida, se producen una serie de cambios demográficos conocidos como transición demográfica, en donde se pueden diferenciar claramente una serie de fases.

La mayor parte de la historia de la Humanidad, la población creció muy despacio debido a que el número de nacimientos y el de muertes era muy parecido. Las altas tasas de fertilidad quedaban compensadas por la mortalidad puntual producida por guerras, hambrunas y epidemias, así como por malnutrición e infecciones crónicas de carácter habitual (Fase 1).

En los siglos XVII y XVIII mejoraron sensiblemente las condiciones de vida en Europa, haciendo que el número de nacimientos sobrepasara el de muertes, con el consiguiente incremento poblacional. Esto fue debido a una mayor higiene y a la mejora de las condiciones sanitarias, lo que se tradujo en un descenso de la incidencia de enfermedades infecciosas. A la vez, la expansión del comercio aumentó el suministro de alimentos y por tanto también mejoró la nutrición (Fase 2).

Pero muy pronto la tasa de nacimientos también empezó a disminuir (Fase 3), como resultado de varios factores: maternidad a edades más tardías, cambios en las costumbres, uso de anticonceptivos, emancipación de la mujer… Esto hace que se vuelvan a igualar las tasas de natalidad y mortalidad, y por tanto, que se vuelva a ralentizar el crecimiento poblacional (Fase 4). Incluso, se puede dar el caso de que el número de nacimientos descienda por debajo del de muertes, y si la inmigración no lo compensa, que descienda la población (Fase 5).

Classic demographic transition

Gráfica 2. La diferencia entre el número de nacimientos y el de muertes determina el incremento natural de la población (Population Reference Bureau).

Estos cambios demográficos tienen una repercusión directa en la estructura de la población por edades, que habitualmente se representa por un gráfico conocido como pirámide poblacional. El nombre se debe a que, en una situación de rápido crecimiento de la población, el número de personas jóvenes es mayor que el de rangos de edades avanzadas, lo que da lugar a que la base del gráfico sea mucho más ancha. Sin embargo, a medida que descienden el número de nacimientos y aumenta la esperanza de vida, se estrecha la base y se va ensanchando la parte media y alta del gráfico. Para el caso de la Comunidad Autónoma del País Vasco, podemos ver en azul la estructura de la población en 1981, con una clara forma de pirámide y una mella en el rango de edades 40-45, correspondiente al descenso de la natalidad y al aumento de la mortalidad provocados por la guerra civil (1936-1939). Sin embargo, en gris podemos ver los datos de 2008, con un tronco estrecho (la base un poco más ancha debido a un ligero repunte de la natalidad en los últimos años), adquiriendo forma de copa de árbol, y el aumento de esperanza de vida que alarga el extremo superior desde los 90 años a casi los 100, especialmente en el caso de las mujeres.


Pirámide pob. CAPV 1981-2008

Gráfica 3. Pirámide poblacional de la Comunidad Autónoma del País Vasco (Eustat 2010).

La transición demográfica en los países menos desarrollados

A principios del siglo XX, África, Asia y Latinoamérica se encontraban todavía en una situación previa a la transición demográfica. La mayoría de estos países, en mayor o menor medida, han ido experimentando esos cambios demográficos durante los cien últimos años, pero con algunas diferencias con respecto a lo sucedido en Europa. Tomando como ejemplos a Suecia y a México, podemos ver que la transición demográfica en este último se está produciendo a un ritmo mucho mayor.

53_24DemographTransition-Sweden-Mexico

Gráfica 4. Comparación de transiciones demográficas en Suecia y México (Population Reference Bureau).

Mientras que en Suecia, fertilidad y mortalidad descendieron paulatinamente durante 150 años, y la tasa de crecimiento poblacional no pasó del 1% anual, en México, que tenía una altísima tasa de mortalidad a principios del siglo XX, disminuyó ésta tres veces más rápido que Suecia, probablemente debido a la rápida mejora de las condiciones sanitarias públicas. Como la natalidad se mantuvo muy alta durante bastante tiempo, la tasa de crecimiento alcanzó el 2,7% en 1950 y la población llegó a los 26 millones, es decir, el doble que en 1900. A partir de ese momento, las políticas para reducir la fertilidad han reducido sensiblemente la tasa de natalidad, aunque todavía está bastante por encima de la de Suecia.

La historia demográfica de México puede representar a la de otros países menos desarrollados, aunque con muchas variaciones, dependiendo de la situación económica y de otros factores como la cultura y la religión. Los países subsaharianos son los que menos se acercan a estos cambios demográficos.

Fertilidad y cambio poblacional

Siendo la fertilidad una de las fuerzas que cambian la población, tenemos que ver cuáles son los agentes que la regulan. La fertilidad está influida en cada país por un rango de factores biológicos, culturales y económicos. Pero algunos de estos factores dependen a su vez de un componente determinante: la educación.

En los últimos años, en todas las regiones del mundo ha avanzado significativamente la alfabetización.

Alfabetización por sexo y región

Gráfica 5. Porcentajes de alfabetización por sexo y región, 1990-2008. (UNESCO, Instituto de Estadística, Centro de Datos).

La mejora en la educación afecta a la fertilidad porque las mujeres con más educación tienden a retrasar el matrimonio y la maternidad, prefieren familias más pequeñas y usan anticonceptivos. En este enlace podemos ver cómo a medida que aumenta el porcentaje de chicas jóvenes alfabetizadas desciende el número de hijos. Los puntos representan países y su tamaño está en función de su población, el color representa la región del mundo y dando al play podemos ver la evolución en el tiempo.

La características del binomio fertilidad-educación son muy diferentes entre países. En Mali en 2001 las mujeres sin educación tenían una media de 7,1 hijos, mientras que las que alcanzaban la educación secundaria tenían 4,1 hijos. Y las mujeres con educación superior en Mali tenían más hijos que las mujeres con educación superior en Egipto.

Y en los países más pobres, conseguir un nivel educativo bajo no implica un descenso automático en la fertilidad. Un estudio de 1995 encontró que en estos países las mujeres con unos pocos años de escolarización tenían tantos niños como las no escolarizadas, porque les permitía aumentar sus ingresos y mejorar su nutrición, y por tanto, aumentaba su capacidad para tener hijos. Pero vieron que las mujeres que completaban siete años de escolarización tenían muchos menos hijos que las menos escolarizadas, lo que sugiere que siete años puede ser el umbral para que la tasa de fertilidad empiece a descender en los países más pobres.

Hay otros factores que también influyen en el descenso de la natalidad, como se ve en países en los que no existe educación universal, es el caso de Senegal y Costa de Marfil. El acceso a los medios de comunicación muestra a las mujeres que pueden controlar su fertilidad y obtener beneficios de tener menos hijos. No deja de ser otra forma de acceder a la educación.

Fertility decline in some countries

Gráfica 6. Promedio de hijos por mujer en países con diferentes grados de desarrollo (World Population Prospects: The 2004 Revision, 2005).

 

Total Fertility 1965-2010

United Nations, Department of Economic and Social Affairs, Population Division (2013). World Fertility Data 2012(POP/DB/Fert/Rev2012).

Gráfica 7. Promedio mundial de hijos por mujer.

En definitiva, la educación universal, y en concreto el acceso de la mujer a la educación, es la mejor forma de controlar la natalidad.

No quería acabar este apartado sin comentar algo que llama la atención en la gráfica de porcentajes de alfabetización por sexos: las grandes diferencias que aún existen en la mayor parte del planeta entre los niveles de alfabetización de hombres y mujeres. Una situación que se ve más claramente en esta otra gráfica de hace 10 años (% de mujeres en azul claro y de hombres en azul oscuro):

 Adult literacy by region

Gráfica 8. Porcentajes de alfabetización por sexo y región, 2000-2004.

No aparecen los países más desarrollados porque prácticamente el 100% de la población está alfabetizada. Salvo en Latinoamérica y el Caribe, en el resto de las regiones se observa un nivel de alfabetización mucho menor en mujeres que en hombres. Es especialmente sangrante esta diferencia en los países árabes, ¡una triste brecha de 22 puntos!

Y, ahora sí, termino este apartado recomendándote que eches un vistazo a esta página, donde en tiempo real puedes ver el incremento de población, el número de nacimientos y muertes hoy y otras estadísticas a nivel global: http://www.worldometers.info/world-population/

Tendencias futuras

En definitiva, que la mayoría de los países en desarrollo se encuentran en la fase 3 de la transición demográfica, y algunos, los sub-Saharianos principalmente, en la fase 2, lo que significa el descenso global de nacimientos y de muertes en menor medida, y por lo tanto, una ralentización del crecimiento de la población mundial.

 World birth and death rates 1950-2005

Gráfica 9. Nacimientos, muertes e incremento natural de la población mundial por cada 1.000 habitantes (United Nations, World Population Prospects: The 2004 Revision, 2005).

Partiendo de los 7,2 miles de millones actuales, si se mantiene esta tendencia (1,14% de crecimiento anual actualmente, 1% en 2020 y 0,5% en 2050), la ONU calcula que en 2025 alcanzaremos los 8,1 mil millones de personas, casi los 10.000 millones en 2050 y se estabilizará cerca de los 11.000 millones en 2100, línea azul de la siguiente gráfica correspondiente a una “estimación media”:

poptrends_1950-2100

Gráfica 10. Población mundial, 1950-2100, según diferentes proyecciones y variantes.

La ONU ha hecho otras tres estimaciones variando la tasa de fertilidad que nos dan idea de cómo una pequeña variación en este parámetro afecta al crecimiento de la población. Por un lado, la línea violeta muestra cómo se dispararía la población si la fertilidad media mundial dejara de disminuir y se mantuviera constante en el nivel actual (ver gráfica 7). Si la media de fertilidad mundial sólo aumentara en medio hijo respecto a la estimación media, la población crecería según la línea roja, y si descendiera en la misma magnitud tendríamos la línea verde.

 Growth in ML developed countriesGráfica 11. Crecimiento de la población (en miles de millones) según grado de desarrollo de los países, 1950-2050.

Como ya hemos visto, la población de cada región del globo variará dependiendo, entre otras cosas, de la fase de su transición demográfica en la que se encuentre. La mayoría de los 3,7 miles de millones que se sumarán desde ahora hasta 2100 engrosarán la población de los países en desarrollo, principalmente en África, así como en India, Indonesia, Pakistán, Filipinas y Estados Unidos.

Projected pop. change 2005-2050

Gráfica 12. Estimación del cambio poblacional 2005-2050.

Estos cambios también afectarán al ranking de los países más poblados. En 2030, China cederá el primer puesto a la India, y comenzará en ese momento un acusado descenso del número de habitantes. India se mantendrá en lo más alto, alrededor de los 1.600 millones, hasta finalizar el siglo, manteniendo una gran distancia respecto a los demás. En 2050, Nigeria arrebatará el tercer puesto a los Estados Unidos con más de 400 millones y un ritmo vertiginoso de crecimiento que le llevará a los 900 millones en 2100.

Países más poblados en 2050

Gráfica 13. Estimación del cambio poblacional en los países que sobrepasarán los 200 millones de habitantes en 2100 (http://www.worldometers.info/world-population/).

En resumen, que si se mantienen las tendencias actuales en los países en desarrollo en cuanto al aumento de los niveles educacionales de la población, seguirá descendiendo la tasa de fertilidad, el crecimiento de la población mundial se ralentizará y se podrá estabilizar a finales de siglo. Incluso, si los países ricos echaran una mano a los más pobres, especialmente a los africanos, la estabilización de la población podría llegar antes. Hans Rosling, médico especializado en estadística del Instituto Karolinska de Suecia, que ha dirigido proyectos de desarrollo para la Organización Mundial de la Salud y UNICEF, lo explica de forma gráfica y amena en esta charla TED:

El hecho de que sepamos con bastante certeza que la población mundial no va a crecer indefinidamente nos puede aliviar un poco, pero no nos puede tranquilizar, ya que supone que en menos de 100 años tendremos entre 3 y 4 mil millones de bocas más que alimentar, con el aumento paralelo en la demanda de todo tipo de recursos. Entonces nos surgen nuevas preguntas: ¿Podrá el planeta abastecer a semejante población humana? ¿Qué afecciones sobre los recursos tendrá el cambio climático?, y viceversa, ¿Empeorará la explotación de los recursos a esta escala el cambio climático? ¿Nos enfrentamos a una catástrofe malthusiana cuando sobrepasemos la capacidad de carga del planeta? Intentaré dar respuesta a estas preguntas en las próximas entradas, mientras tanto te agradecería que me dejases tus comentarios y opiniones sobre estos temas.

Acabo con otra charla de Rosling, donde da las claves para conseguir estabilizar la población mediante la mejora de las condiciones de vida en los países pobres.

Actualización 11/05/2014: Colapso, de Juan Ignacio Pérez (@Uhandrea), catedrático de Fisiología y coordinador de la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU

Referencias

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“Este post participa en la VII Edición del Carnaval de Humanidades, acogido en el blog Afán por saber

La despensa de África

En el post anterior El negocio del hambre hablé de las hambrunas periódicas en África, de la hipocresía occidental cuya ayuda alimentaria depende de sus intereses económicos coyunturales y di mi opinión sobre la capacidad de abastecer de alimentos a una creciente población global de una forma sostenible.

Enlazando con este último punto, voy a presentar una experiencia africana como ejemplo del potencial que todavía existe en cuanto a la obtención de nuevos recursos alimentarios, mediante una explotación respetuosa con el medio ambiente y generando beneficios a nivel local. Se trata de la domesticación de especies locales de frutales en varias zonas de África, con un éxito sin precedentes. Pero antes hagamos un poco de historia de la domesticación.

La domesticación en el Neolítico

Hace unos 10.000 años, de forma simultánea en diferentes partes del mundo, tribus de cazadores-recolectores se convirtieron en agricultores y ganaderos, dando lugar a la revolución del Neolítico. La razón por la que esto se produjo en nueve zonas concretas del mundo y no en otras es que en estas regiones habitaban gran número de especies animales y vegetales potencialmente domesticables. Por ejemplo, el Creciente Fértil del suroeste asiático es el lugar de origen del trigo, cebada, guisantes, ovejas, cabras, vacas y cerdos, lo que permitió a sus domesticadores convertirse en los primeros agricultores y ganaderos de la Historia, allá por el 8.500 a.C. El éxito de estas técnicas permitió la expansión de estas especies hacia el este y el oeste por razones climáticas, constituyendo la base de la dieta de las poblaciones de Eurasia hasta el descubrimiento de América. A partir de ese momento, se produjo un intercambio de alimentos entre continentes y en el caso de Eurasia, su dieta se enriqueció con las patatas, judías, tomates, pimientos, etc., manteniéndose así con muy pocas variaciones desde entonces.

File:Centres of origin and spread of agriculture.svg

Mapa de los centros de origen de la agricultura y su expansión: el Creciente Fértil hace 11.000 años, las cuencas del Yangtze y del Río Amarillo hace 9.000 años, las montañas de Nueva Guinea hace 9.000-6.000 años, centro de México, Norte de Sudamérica y África sub-Sahariana (localización exacta desconocida) hace 5.000-4.000 años, y este de Norteamérica hace 4.000-3.000 años. (Joey Roe para Wikimedia Commons).

En el caso del ganado, de los 14 mamíferos domesticados en la actualidad sólo el reno se ha unido a este grupo en el último milenio. Los cinco más valiosos (oveja, cabra, vaca, cerdo y caballo) se domesticaron hacia el 4.000 a.C. Los intentos recientes por domesticar ciervos, cebras o bisontes no han tenido éxito, y los que lo han tenido son de poco interés económico: zorro ártico, hámster, rata de laboratorio y conejo.

Por su parte, algunas plantas se han podido domesticar en tiempos recientes, como los arándanos, nueces de macadamia, nueces pacanas y fresas, pero nada comparable a la importancia del trigo o del arroz.

Macadamia nuts in the coconut "bowl"
photo: Tatters:)
Pecans
photo: Tobyotter

Nueces de Macadamia y nueces pecanas.

Quizás dentro de poco las nuevas técnicas de biotecnología permitan domesticar especies que hasta ahora se resistían. Por ejemplo, en el caso de las almendras, se domesticaron en la Edad de Bronce, 2.000-3.000 a.C. El tipo salvaje es muy amargo y tóxico, debido al glucósido amigdalina que se transforma en cianuro de hidrógeno al metabolizarse. Se cree que quizás por mutación espontánea aparecieron variedades con menos amigdalina, que los agricultores pudieron ir seleccionando hasta conseguir las almendras actuales. Sin embargo, esto mismo no se pudo hacer con las bellotas. Ahora sabemos que eso fue debido a que en las almendras la amargura está controlada por un solo gen, mientras que en las bellotas se debe a varios genes.

File:Amygdalin skeletal.png    →     File:Hydrogen-cyanide-2D.svg

Cuando la amigdalina se descompone da lugar al cianuro de hidrógeno, un ácido débil con ligero olor a almendras, utilizado como veneno ya que interfiere con las enzimas de la cadena respiratoria que contienen hierro.

Domesticando en África

Una silenciosa revolución se ha producido en los últimos años en algunos puntos del continente africano. En la región noroeste de Camerún a finales del siglo XX, se podía palpar la pobreza y ver escenas reales de hambre. Pero todo cambió en el año 2000, cuando se empezaron a ver los frutos (¡y nunca mejor dicho!) de los trabajos de investigación del Centro Agroforestal Mundial, dirigidos por Roger Leakey. A mediados de los 90, investigadores de este centro llevaron a cabo sondeos por el Sahel y el sur y oeste de África, buscando qué árboles autóctonos eran los más valorados por los habitantes de cada área. Los resultados sorprendieron a los investigadores, que esperaban que las maderas de interés comercial fuesen las más citadas en las encuestas, sin embargo, fueron los árboles frutales los más apreciados por las poblaciones locales.

Como respuesta a este sorprendente hecho, el Centro Agroforestal Mundial lanzó en 1998 un programa de domesticación de árboles frutales, empezando por un puñado de especies: el mango arbustivo (Irvingia gabonensis), una especie africana no relacionada con el mango hindú; el safou o ciruela africana (Dacryodes edulis), una sabrosa fruta parecida al aguacate (en inglés también se le conoce como afrocado, juego de palabras afro + avocado); y un árbol productor de nueces conocido como njansan (Ricinodendron heudelotii). Aunque son comunes en los bosques, en las granjas crecían espontáneamente y tradicionalmente formaban parte de la dieta de las poblaciones locales, eran casi desconocidos para la ciencia.

File:OGBONO.JPGFile:Safoutier.jpg

Mango arbustivo africano y safou o ciruela africana (Wikimedia commons).

En las zonas rurales africanas se consume una enorme variedad de alimentos silvestres, frutas y semillas de más de 300 árboles autóctonos, según un estudio de la Universidad de Dschang en Camerún. En Malawi y Zambia hasta el 40% de las poblaciones rurales dependen de las frutas indígenas para mantenerse durante los “meses del hambre”, febrero y marzo, cuando las existencias de los graneros se han acabado y todavía no ha llegado la nueva cosecha.

Según el etnoecólogo Anthony Cunningham de la ONG People and Plants International, algunos de estos “alimentos del hambre” fueron domesticados por accidente. Es el caso de la marula (Sclerocarya birrea), un árbol sudafricano de la familia del anacardo con semillas comestibles dentro de un fruto agrio con olor a trementina. Los cazadores-recolectores elegían los mejores frutos y tiraban las semillas en sus campamentos, de forma que se fueron seleccionando los árboles de frutos más sabrosos. En la actualidad la marula se utiliza para hacer zumos, un licor llamado Amarula Cream y aceites cosméticos.

De la misma forma, generaciones de agricultores del África Occidental han seleccionado las variedades más sabrosas de ciruela africana y mango arbustivo y ahora su cultivo está generalizado. Pero la domesticación planificada comenzó con Leakey y Kate Schreckenberg del Overseas Development Institute de Londres, analizando los caracteres más apreciados por los consumidores. Posteriormente se eligieron los árboles salvajes más adecuados y los agricultores recibieron formación en técnicas tradicionales de horticultura, como el injerto. Aunque al principio se veían con recelo estas técnicas del hombre blanco, como parte de su “brujería”, las cosas cambiaron cuando vieron los resultados de los árboles injertados, que daban los frutos deseados en árboles que originalmente producían frutos mucho menos apetecibles.

Otras técnicas en las que se les ha formado son la clonación de las variedades deseadas mediante esquejes, forma sencilla de conseguir gran número de plantas genéticamente idénticas, y acodos, que acortan el tiempo necesario para que una planta llegue a dar frutos. Esto es importante en casos como el del árbol de la kola, en el que se desconoce cuánto tiempo tarda en la naturaleza en dar frutos, probablemente más de 20 años. Con los acodos el tiempo de espera se reduce a cuatro años y además se consiguen ejemplares enanos, evitando el riesgo de caerse del árbol cuando se recolecta en los árboles silvestres.

File:FA Geisenheim22.jpg

La forma más sencilla de obtener esquejes es cortando fragmentos de tallo e introduciéndolos en la tierra, para producir raíces. Las plantas enraizadas de esta manera serán idénticas a sus progenitoras, es decir, serán un clon de la planta original. En la foto vemos un ejemplar de vid micropropagada en agar mediante una técnica de microesquejado (Wikimedia Commons).

File:Layer (PSF).png

Esquema de la reproducción por acodo. Se introduce en el suelo una parte de una rama baja manteniendo el extremo al aire. Al cabo de un tiempo, la parte subterránea enraizará y se podrá cortar y transplantar como planta independiente pero genéticamente idéntica (clon) a la original (Wikimedia Commons).

Estas técnicas de horticultura son las utilizadas tradicionalmente en la agricultura occidental, en el que las variedades son desarrolladas por grandes empresas, y van dirigidas a su monocultivo en extensas plantaciones.

Sin embargo, el enfoque de este programa va mucho más allá, concentrándose en las necesidades de los pequeños productores, integrando los aspectos sociales, económicos y medioambientales, es decir, con el objetivo de conseguir la sostenibilidad del sistema productivo.

El éxito del programa es innegable: en 1998 apenas había dos viveros de éstos en Camerún, diez años después había varios cientos, dirigidos por, y para suministrar a, pequeños propietarios, con importantes beneficios que se quedan en las comunidades locales. Algunos agricultores han multiplicado sus beneficios por un factor de tres o más, lo que les ha permitido mejorar considerablemente su calidad de vida, e incluso ha animado a los jóvenes a quedarse en sus pueblos en vez de emigrar a las ciudades.

Para hacernos idea del cambio nos podemos centrar en el caso de Christophe Misse, a quien en los 90 su principal cultivo, el cacao, apenas le daba para mantenerse durante tres meses al año; ni con el sueldo extra de profesor a tiempo parcial conseguía muchas veces llegar a fin de mes. Pero tras asistir en 1999 a una sesión de formación montó un vivero con tres vecinos y en 2009 vendían más de 7.000 árboles al año. Sus cultivos de árboles autóctonos resultan mucho más rentables: los ciruelos africanos más fructíferos generan 20$ al año cada uno, cinco veces más que los arbustos del cacao, lo que ha permitido a Christophe construir una nueva casa y que sus dos hijos vayan a un colegio privado. Poco a poco va sustituyendo los arbustos de cacao por frutales, que además sirven de hábitat para la vida salvaje, y resisten mejor las sequías y otros cambios climáticos que los cultivos de maíz y mandioca. Cultivando diferentes especies de frutales se aseguran el futuro, evitando poner todos los huevos en la misma cesta.

Tan es así, que el éxito ha atraído a las grandes multinacionales. El Proyecto Novella es una colaboración de la multinacional Unilever, el Centro Agroforestal Mundial y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) entre otros, para promocionar la domesticación de Allanblackia, un grupo de árboles cuyas semillas contienen un aceite perfecto para hacer margarina. Unos 10.000 agricultores cultivaban en 2009 estos árboles en Ghana y Tanzania y se preveía llegar a los 200.000 agricultores y 25 millones de árboles en una década, alcanzando unos beneficios de 2.000 millones de dólares anuales, la mitad que la principal exportación agrícola del África Occidental, el cacao.

File:Allanblackia Seedlings at nursery.jpg

Viveros de Allanblackia en Ghana (Wikimedia Commons).

Frutales domesticables en África

Lo descrito hasta ahora es sólo una pequeña parte de un movimiento que podría cambiar las vidas de millones de africanos. África alberga más de 3.000 especies de frutales salvajes, muchas de las cuales están cerca de su domesticación. Bayas de chocolate, ciruelas de jengibre, naranjas de mono, gumvines, uvas de árbol… pueden jugar un papel importante en asegurar el suministro de alimento en áreas afectadas actualmente por la malnutrición.

Bayas de chocolate (Vitex spp.): Crecen por todo el África tropical, estos árboles producen gran cantidad de bayas negruzcas con aroma de chocolate.

Vitex rufescens A. Juss.
photo: Alex Popovkin, Bahia, Brazil

Aizen (Boscia senegalensis): Un flacucho matorral de las regiones más áridas y calurosas. Los habitantes del desierto comen sus frutos, semillas, raíces y hojas. Sus bayas amarillas del tamaño de una cereza son carnosas y dulces cuando están maduras y cuando se secan se transforman en una sustancia dulce similar al caramelo.

File:Boscia senegalensis - Occurrence in field.JPG

(Wikimedia Commons)

Fruta de ébano (Diospyros spp): Más conocido por su preciosa madera, el ébano también produce un fruto similar al caqui, grande, suculento con un delicado sabor dulce.

Diospyros sandwicensis
photo: D.Eickhoff

Ciruelas de jengibre (varios géneros de la familia Chrysobalanaceae): Distribuido por todo el África Subsahariana, tiene el crujido de una manzana y el sabor de una fresa.

Parinari leontopitheci Prance
photo: Alex Popovkin, Bahia, Brazil

Nísperos (Vangueria spp.): crecen bien terrenos áridos y los frutos cuando se secan huelen y saben como las manzanas secas.

File:Vangueria parvifolia IMG 3152.jpg

(Wikimedia Commons)

Ciruela de azúcar (Uapaca spp.): habitante de los bosques, árboles con frutos jugosos con sabor que recuerda a la miel.

Uapaca kirkiana
photo: tonrulkens

Detar dulce (Detarium senegalensis): Árbol leguminoso de las sabanas, sus vainas contienen una pulpa agridulce que se puede comer fresca o seca.

Detarium senegalense
photo: liesvanrompaey

Otras posibilidades

Creo que las posibilidades de seguir aumentando la producción de recursos alimenticios a nivel global es todavía considerable. Acabamos de ver una experiencia en la que, usando técnicas tradicionales, se beneficia la comunidad directamente, se consigue una explotación medioambientalmente sostenible y que presenta grandes potencialidades. Esperemos que la entrada de las multinacionales no den al traste con la idea y acaben convirtiéndolo, como habitualmente, en la explotación incontrolada de los recursos y de las poblaciones locales, para beneficio de las grandes corporaciones.

Además de la domesticación y de la biotecnología, hay también posibilidad de mejorar la eficiencia de los sistemas productivos agrícolas convencionales. Actualmente estos sistemas se caracterizan por el cultivo de pocas especies, el alto consumo de combustibles fósiles y de fertilizantes, y por un alto impacto negativo en el medio ambiente. Algunos estudios muestran que la diversificación de cultivos mejoraría la calidad de los ecosistemas agrícolas y reduciría las necesidades de insumos (energía, agua, plaguicidas y fertilizantes) para mantener la productividad.

Otra corriente que intenta reformar los sistemas de producción agrícola es la agricultura Darwiniana, que propone mejorar tanto las variedades cultivadas como la combinación de cultivos y los agroecosistemas tomando como base las estrategias utilizadas por la evolución.

En definitiva, técnicas todas ellas complementarias, que permiten seguir aumentando la producción agrícola sin ocupar nuevas tierras ni aumentar el impacto negativo en el medio. Todo es cuestión de voluntad política, de visión a largo plazo y de seguir haciendo ciencia.

Referencias

  • “Evolution, consequences and future of plant and animal domestication”. Jared Diamond, NATURE, VOL 418, 8 August 2002.
  • http://en.wikipedia.org/wiki/Almond
  • http://www.worldagroforestrycentre.org/
  • “Chocolate berries! Gingerbread plums!” Charlie Pye-Smith. 7 November 2009, NewScientist.
  • “Increasing Cropping System Diversity Balances Productivity, Profitability and Environmental”. Davis AS, Hill JD, Chase CA, Johanns AM, Liebman M (2012) Health. PLoS ONE 7(10): e47149. doi:10.1371/journal.pone.0047149.
  •  Darwinian Agriculture: How Understanding Evolution Can Improve Agriculture”. Denison, R. F. (2012) Princeton University Press: Princeton, NJ.

 

 

“Este post participa en la VI Edición del Carnaval de Humanidades, acogido en el blog Cajón Desastre

“Esta entrada participa en el XXIV Carnaval de Biología acogido en  el blog Pero eso es otra historia…

Diapositiva1

“Esta entrada participa en el XXVII Carnaval de Química acogido en el blog http://educacionquimica.wordpress.com/

El negocio del hambre

Los que éramos adolescentes en los 80 tenemos grabada en la memoria la hambruna que sufrieron Etiopía, Sudán y Somalia como consecuencia de una prolongada sequía  entre 1983 y 1985. La muerte provocada por la escasez de agua y alimentos, hizo que durante un tiempo se conociera esa región de África como “el infierno en la tierra”.

Pero, más que por las terribles imágenes que nos mostraba la televisión de la dramática situación que allí se vivía, creo que lo recordamos, desgraciadamente, por los conciertos benéficos que se celebraron para conseguir ayuda urgente, en la que participaron todas las estrellas del firmamento del rock y del pop de la época. El músico y actor irlandés Bob Geldof fue el impulsor de esta campaña, con la creación de la fundación Band Aid Trust. Entre las actuaciones más recordadas están la grabación en las navidades de los años 1984 y 1985 de las canciones Do They Know it’s Chritsmas y We Are the World, y, como acto principal, la celebración de dos conciertos simultáneos en los estadios Wembley de Londres y J.F.K. de Filadelfia, con más de 40 grupos y una duración de 16 horas. Para los amantes de la música ochentera es un evento difícil de olvidar.

(Alfabille para Wikimedia Commons)

Solemos pensar que las hambrunas que se dan periódicamente en África están relacionadas con las carencias de sus sistemas de producción agrícolas y ganaderos, que entre otras cosas, hace que cada vez que se produce un período de sequía, las cosechas obtenidas en estos países no sean capaces de abastecer a su población y dependan de la ayuda humanitaria. Pero, como es habitual, las cosas nunca son tan sencillas como parecen, y las causas de estas hambrunas no son sólo debidas a la falta de infraestructuras adecuadas o el mal tiempo, ni la solución es la supuesta ayuda desinteresada de los países ricos.

Unos datos

Veamos, por ejemplo, la producción agrícola y ganadera de Etiopía en los últimos años, según datos de la FAO:

 Etiopía-Evol.cosechas

Vemos que la producción de cereales ha crecido bastante en los últimos años, especialmente la de maíz, así como los tubérculos.

 Etiopía-Evol.ganadería

La producción de huevos de gallina ha sufrido unos curiosos altibajos y ha descendido a la cuarta parte en este periodo de diez años; la producción de ganado para carne se mantiene constante y la de leche de vaca se ha multiplicado por cuatro.

Siguiendo con datos de la FAO, vamos a comparar la producción de varias cosechas de los países africanos mencionados con algunos países europeos y EEUU, una de las potencias agrícolas mundiales. Añado el dato de la población de cada país como referencia.

Comparación producción agrícola

Vemos que Somalia, con una población que no llega a 10 millones, y Sudán, con una población similar a España, tienen una producción muy baja. Si sumamos el total de estas cosechas y dividimos por la población, apenas les corresponden 16 y 14 kg por persona y año respectivamente.

Sin embargo, el caso de Etiopía es muy distinto. Produce más judías y lentejas que Francia, Alemania y España juntos; más maíz que España y casi tanto como Alemania; tantos guisantes como EEUU y más que Alemania y España juntos; y sólo en el caso del trigo la producción es sensiblemente más baja. Por último, el reparto de estas cosechas ronda los 100 kg por persona y año.

Respecto a la producción por habitante, vemos claramente la diferencia entre los países excedentarios y los importadores, es decir, entre EEUU y Europa, por un lado, y África por otro. Luego veremos qué pasa con esas más de 1.000 toneladas por persona que se producen en EEUU anualmente.

Como última referencia, el dato de la demografía en estos países, también según la FAO:

Evolución población 1990-2012

 

Como vemos, las poblaciones de Alemania y Somalia apenas han variado desde 1990; Francia ha aumentado ligeramente y España un poco más. Otra vez es Etiopía la que da la nota: ha pasado de los 50 millones a principios de los 90 a superar recientemente los 85 millones de Alemania.

La ayuda alimentaria de Estados Unidos

La política de ayuda alimentaria de los EEUU es heredera de la experiencia del Plan Marshall, iniciativa cuyos objetivos eran contribuir a la reconstrucción de Europa tras la Segunda Guerra Mundial, frenar el avance comunista por ella y dar salida a sus excedentes agrícolas para impedir la caída de los precios. Estos tres aspectos: humanitario, político y económico han ido de la mano desde entonces. En 1954 se aprobó la Ley para la Ayuda y el Desarrollo del Comercio Agrícola (Public Law 480 – PL480), vigente desde entonces, marco legislativo de la ayuda alimentaria y el inicio de la cooperación con el Tercer Mundo. Como dice Karlos Pérez de Armiño, profesor de Relaciones Internacionales de la Universidad del País Vasco: “Esta normativa está claramente marcada por la presión ejercida por el lobby de agricultores, que necesitaba encontrar una salida a los grandes excedentes agrícolas acumulados tras las cosechas récord de comienzos de esa década. La PL480 estipula la compra por el gobierno de los excedentes de trigo para su uso como ayuda a los países en desarrollo, con dos objetivos: servir a los intereses estratégicos de la política exterior de EE.UU. y crear futuros mercados para sus exportaciones, de forma que sus receptores acaben convirtiéndose en compradores”. Resultado: la ayuda alimentaria de EEUU debe haber sido producida en EEUU.

Le champ de blé d'inde
photo: Fotosix

Desde la hambruna de 1984, Etiopía ha sido el principal receptor de la ayuda alimentaria de emergencia. Hasta 2003 esta ayuda superaba los 250 millones de dólares al año, pero a medida que crecía este tipo de ayuda, descendía la dedicada a desarrollar la agricultura local a largo plazo. En 2003 la ayuda alimentaria alcanzó un valor de 500 millones de dólares, frente a los 5 millones gastados en proyectos de desarrollo agrícola. El gasto anual del gobierno de EEUU en ayuda alimentaria depende del volumen de excedentes de cada cosecha. Las consecuencias de esto es que los granjeros etíopes no pueden vender sus excedentes en su propio país ni en la vecina Kenia donde ocurre lo mismo, lo cual hace sospechar que lo que pretenden los EEUU no es solucionar el problema del hambre sino perpetuarlo.

Ethiopian Crops
photo: La.Catholique

La demanda de las autoridades etíopes para que sustituyan la ayuda alimentaria por dinero en metálico para poder comprar los alimentos a los productores locales y, sólo si hiciera falta más recurrir a la ayuda alimentaria, ha chocado con la PL480. También los intentos realizados hasta el momento para cambiar esta política han fracasado. El pasado mes de junio, el Congreso de EEUU rechazó por 220 votos frente a 203 una propuesta para permitir que la ayuda alimentaria norteamericana pudiese ser comprada fuera de EEUU. El argumento principal para su defensa era que de esa forma la respuesta a una emergencia puede ser mucho más rápida, ya que se ha dado el caso en que uno de los envíos tardó dos años en llegar. Pero contra ella se ha posicionado no sólo el lobby agrícola, sino también el de los armadores, ya que esta ayuda es siempre transportada obligatoriamente por compañías de EEUU. Por otra parte, la excusa habitual para mantener la forma de ayuda actual es que la entrega de dinero facilitaría la corrupción entre algunos de los poderes de los países receptores.

La ayuda alimentaria de la Unión Europea

Aunque originalmente la motivación era la misma que en EEUU, las cosas cambiaron con el nuevo Reglamento Europeo de 1996, como comenta Karlos Pérez de Armiño: “Así, establece que la ayuda alimentaria debe orientarse no sólo a mejorar la situación nutricional, sino a un objetivo a largo plazo como es “el desarrollo económico y social equilibrado”, debiendo contribuir para ello a la lucha contra la pobreza. Otro aspecto destacable es que las ONG pueden solicitar no sólo la entrega de ayuda en especie, sino también de ayuda en metálico para financiar proyectos de seguridad alimentaria, lo que dota de mayor flexibilidad a sus intervenciones. Tal flexibilidad operativa también se ve favorecida con la posibilidad de que dichas financiaciones sean plurianuales, con las llamadas “acciones de sustitución” que permiten reemplazar la ayuda en especie por ayuda financiera o técnica cuando la situación del receptor mejora, y con la apuesta por las compras triangulares (alimentos comprados en terceros países en desarrollo).”

 

European Food Aid
photo: rockcohen

Controversias sobre la ayuda alimentaria

La cooperación al desarrollo siempre ha sido fuente de polémica, y dentro de ella, la ayuda alimentaria probablemente sea la que más críticas ha suscitado: las ya mencionadas de la necesidad de librarse de los excedentes agrícolas y ser herramienta de política exterior; alteración de las dietas locales, la también mencionada reducción de precios, desincentivación de la producción y dependencia del exterior, etc. Un ejemplo claro es la insuficiencia en algunos casos como respuesta a las hambrunas. En el caso de la hambruna en Darfur (Sudán) entre 1984 y 1986, no se llegaron a producir los millones de muertes pronosticados, pero no por la ayuda alimentaria de emergencia que sólo cubrió el 10% de las necesidades de la población, que llegó tarde y no alcanzó a los más pobres. Se consiguieron cinco veces más recursos de ciertas “estrategias de afrontamiento” (consumo de alimentos silvestres, emigración laboral, pequeño comercio, etc.), que los de la ayuda alimentaria. Además, esto les permitió mantener intacta su base de sustento (tierra y animales), y así recobrar su autosuficiencia al acabar la crisis. Por otro lado, a veces la ayuda contribuyó a incrementar la mortalidad, ya que el hacinamiento de los más afectados en campos de socorro facilitó la propagación de epidemias.

Para profundizar sobre este tema recomiendo este artículo del ya mencionado Karlos Pérez de Armiño.

European Food Aid in Africa
photo: rockcohen

El hambre en el siglo XXI

Periódicamente nos preguntamos si nuestro planeta será capaz de suministrar alimentos a la población humana al ritmo de crecimiento actual. Lógicamente nos preocupan los límites de la agricultura, la ganadería y la pesca, y el impacto ambiental de estas actividades.

En los últimos años se habían producido grandes avances en la reducción del hambre y la tecnología ha permitido que el porcentaje de la población con carencias alimentarias sea el más bajo de la historia, o dicho con otras palabras, nunca se había alimentado a tantas personas. Pero como bien explica Elodie Brans en este post, las cosas han empeorado desde 2007 por la conjunción de varios factores de todo tipo: el alza de los precios de los alimentos a nivel mundial fue debido a malas cosechas por malas condiciones climatológicas, al cambio de modelos dietéticos en Asia con el consiguiente aumento de la demanda global de alimentos, al incremento del precio del petróleo que afecta al coste de los fertilizantes y del transporte, y por último, al uso de parte de las cosechas para satisfacer la creciente demanda de biocombustibles.

Personalmente creo que la biología, la química y la tecnología en general seguirán permitiéndonos alimentar a una población creciente durante muchos años, incluso disminuyendo el impacto ambiental y adaptándonos al cambio climático. Pero difícilmente se conseguirá esto si no se cambia el modelo de reparto y las relaciones comerciales, en la que priman los intereses a corto plazo del mercado y de sectores económicos determinados, frente a los de la mayoría de las personas.

Pero como acaba su post Elodie Brans, también nosotros, pequeños consumidores, podemos aportar nuestro granito de arena. Y ser conscientes de que, aunque ahora aquí estemos pasando unos años de “profunda” crisis, hay países en los que la crisis es eterna y que estarían encantados de sufrir crisis como la nuestra. Y no por circunstancias insuperables o técnicamente insalvables, sino por simple egoísmo de los países ricos.

Por eso también me parecen dignas de recordar iniciativas como la de Live Aid, que tanta repercusión tuvo en los 80, y que a algunos nos dejaron una huella imborrable, musical y humana. El próximo 13 de julio se cumplirán 28 años del doble concierto en Londres y Filadelfia, así que os dejo con la participación de Queen en este evento, considerado el mejor concierto de la historia.

Referencias

Actualización 10/07/2013 - Aportación de Ununcuadio de una posible causa de la sequía de los 80 en Etiopía en el documental de la BBC “El oscurecimiento global” 

Actualización 11/05/2014Colapso, de Juan Ignacio Pérez (@Uhandrea), catedrático de Fisiología y coordinador de la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

“Este post participa en la VI Edición del Carnaval de Humanidades, acogido en el blog Cajón Desastre

“Esta entrada participa en el XXIV Carnaval de Biología acogido en Pero eso es otra historia…

 

Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Los vecinos de Alonsotegi siempre nos hemos quejado de vivir en un pueblo muy contaminado. La actividad industrial del siglo XX, con escaso o nulo control ambiental, nos obligó a vivir entre fundiciones y fábricas químicas, respirando un aire grisáceo y vertiendo nuestras aguas sucias directamente a un río Cadagua multicolor.

Esto se vio agravado cuando en 1973 el Ayuntamiento de Bilbao decidió ubicar su vertedero de basura doméstica en el límite con Alonsotegi. Tras la crisis de los 80 la mayoría de las fábricas cerraron y mejoró la calidad del aire y del agua. La polémica se reavivó con la decisión de la Diputación Foral de Bizkaia de instalar una planta de valorización de residuos (incineradora) junto al vertedero. Todo esto ya lo comenté en el post “Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas”.

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Ahora otra vez, las protestas han salido a la calle, a cuenta de la solicitud de instalación de un tanatorio con crematorio en el polígono industrial de Arbuio, alegando la supuesta contaminación emitida y la cercanía de las viviendas. Para ver hasta qué punto es real esta percepción de la calidad ambiental de nuestro pueblo, voy a dar un repaso histórico de las actividades desarrolladas, tratando de aportar los datos que nos permitan afirmar o rechazar si vivimos en uno de los pueblos más contaminados de Euskadi, y si la incidencia de cáncer y la mortalidad está por encima de la media.

Actividades preindustriales

Antes de la revolución industrial, ya había ciertas actividades con un importante impacto en nuestro entorno. Los montes de alrededor suministraban pasto para el ganado, leña para los caseríos y carbón vegetal y hierro para las ferrerías. Además el agua del río Cadagua y de los arroyos movía los molinos y el martillo pilón de las ferrerías. Llegó a haber cinco molinos (Linaza, Lasao, Aldanondo y dos en Irauregi) y cuatro ferrerías (Aldanondo, Coscojales y las dos de Irauregi). En 1880, la ferrería de Aldanondo producía 600 quintales de hierro (27.000 kg.)

 

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La mina de hierro del monte Zamaia (594 m) se explotó hasta los años 60. El mineral se transportaba mediante un tendido aéreo hasta el centro urbano, donde se cargaba en vagones de tren.

Otras actividades comunes entonces eran la extracción de roca caliza para la obtención de cal y piedra para la construcción; en invierno, se acumulaba nieve en las neveras del Pagasarri y Ganekogorta para su transformación en hielo y posterior venta en Bilbao.

 

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Nevera del Pagasarri, restaurada en 2003.

Tampoco podemos olvidar la tala de los bosques para obtener madera para la construcción de edificios y barcos. A cuatro kilómetros se encontraba el Real Astillero de Zorroza, donde ya en el siglo XV (antes de ser Real) se construían diferentes tipos de naves. A partir de 1615 se construyeron aquí naves de guerra, galeones y correos de Indias.

Real Astillero Zorroza

Real Astillero de Zorroza. Grabado de 1787. Bibl. Nac. Madrid.

Indudablemente todas estas actividades han dejado huella en el territorio: galerías mineras, desmontes, rellenos con la escoria del mineral. Y también en la vegetación: de los bosques naturales de robles, hayedos y encinas apenas quedan unos bosquetes.

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En la ladera norte del Ganekogorta se conservan bosques de hayas y robles. En los últimos años se ha hecho una importante labor de reforestación con especies autóctonas (Foto 27/02/2013).

Industrialización

La Revolución Industrial sustituyó las ferrerías y molinos por otro tipo de fábricas: textiles en Irauregi y Arbuio, fábrica de cucharas de Irauregi, de explosivos en Arbuio, de tubos en Basteita. También aparecieron las minicentrales hidroeléctricas en el río Cadagua que suministraban energía a las fábricas, y en una fase posterior, las plantas químicas y las fundiciones y fábricas auxiliares de la industria siderúrgica y naval de la margen izquierda de la ría de Bilbao.

38 Trabajadores de la cucharera 1920

Fabrica de cucharas de Irauregi, años 20.

Rica 1959

Fábrica textil de Arbuio, 1959.

Fábrica tubos 2004

Ruinas de la fábrica de tubos de Basteita, 2004. En la actualidad aquí se ubica el campo de fútbol.

Contaminación atmosférica

En Euskadi y sobre todo en la margen izquierda de la ría del Nervión, durante esa época la industria siderúrgica era la reina de la actividad económica, y aparte de los altos hornos de Barakaldo y Sestao, las fundiciones abundaban por nuestros pueblos, talleres auxiliares que trabajaban para las grandes acerías y fábricas de bienes de equipo y de construcción naval.

Este tipo de actividad industrial es una de las más contaminantes. En todos los pasos del proceso productivo se generan contaminantes: desde el transporte y descarga de materiales, hasta el desmoldeo y refinado final de la pieza, con la emisión de partículas en suspensión (Pm10). En las sucesivas etapas intermedias se generan compuestos orgánicos volátiles (COV), dioxinas y furanos (PCDD/F), gases tóxicos (CO, NOx, SOx, SH2, HCl, HCN, HF, HAP), gases de efecto invernadero (CO2 y NH3).

Veamos algunos efectos de estos contaminantes:

  • Compuestos de azufre – SOx, SH2: Es el principal causante de la lluvia ácida, “quemando” los tejidos vegetales. En cuanto al ser humano, es irritante de las vías respiratorias y afecta sobre todo a ancianos, asmáticos y personas con problemas respiratorios crónicos.
  • Compuestos de nitrógeno – NO, NO2, NOx, NH3: Afectan al tracto respiratorio lo que conlleva, a medida que aumenta la dosis: irritación nasal, incomodidad respiratoria, dolores respiratorios agudos, edema pulmonar y finalmente la muerte.
  • Monóxido de carbono – CO: Se combina con la hemoglobina de la sangre, provocando alteraciones cardiovasculares.
  • Dióxido de carbono – CO2: No es tóxico, pero es un gas de efecto invernadero y el aumento de su concentración en la atmósfera contribuye al cambio climático.
  • Hidrocarburos alifáticos (NH3 – amoniaco) y aromáticos (HAP: benceno, tolueno, etc.): Irritantes. Los vapores de los aromáticos son mucho más irritantes para las membranas mucosas y pueden causar lesiones sistemáticas al ser inhalados.
  • Compuestos orgánicos volátiles (COV): Son una gran cantidad de compuestos químicos diferentes, una buena parte derivados de disolventes (acetona, hexano, tolueno, etc.). Cuando reaccionan con los óxidos de nitrógeno forman el smog, la típica nube de contaminación sobre ciudades y áreas industriales. Y su reacción con la luz solar provoca la formación de ozono, que si bien en las capas altas de la atmósfera (estratosfera) nos protege de los rayos ultravioletas, en las capas bajas (troposfera) empobrece la calidad del aire provocando trastornos respiratorios.
  • Partículas en suspensión: Las partículas de tamaños comprendidos entre 1 y 10 micras (Pm10) tienden a formar suspensiones mecánicamente estables en el aire, por lo que reciben el nombre de «materia en suspensión», pudiendo ser trasladados a grandes distancias por la acción de los vientos. En este caso están compuestas principalmente por metales pesados. Provocan problemas respiratorios, tanto más graves cuanto más pequeñas son.
  • Metales pesados: Una de las consecuencias más graves de la presencia de metales tóxicos en el ambiente es que no son degradados, ni química ni biológicamente, por la naturaleza, lo que origina su persistencia en ella. Esta persistencia lleva a su acumulación en los tejidos de los seres vivos. Como consecuencia de este proceso, las concentraciones de metales pueden alcanzar valores muy superiores a los encontrados en la atmósfera. Dependiendo del metal y su concentración, la toxicidad varía, desde baja en el caso del bismuto hasta muy alta del berilio. Pueden provocar problemas cardiovasculares, lesiones hepáticas, daños cerebrales y cáncer.
  • Dioxinas y furanos: La Organización Mundial de la Salud los incluye en la «docena sucia»: “un grupo de productos químicos peligrosos que forman parte de los llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). Una vez que han penetrado en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo gracias a su estabilidad química y a su fijación al tejido graso, donde quedan almacenadas. Se calcula que su semivida (tiempo en el que su concentración se reduce a la mitad) en el organismo oscila entre 7 y 11 años. Cuanto más arriba se encuentre un animal en la cadena alimentaria, mayor será su concentración de dioxinas”. Ver post sobre incineración.

La falta de sensibilidad ambiental, la escasa legislación y las tecnologías obsoletas, permitieron que todos estos contaminantes se liberaran directamente al medio, con efectos inmediatos en la salud de la población y del entorno natural, y con otros a más largo plazo, por su acumulación en el suelo y en los tejidos de los seres vivos.

labegaraiakAltos Hornos de Vizcaya (Foto Euskomedia)

Prueba de ello es que, en 1975, en Sestao y en el plazo de menos de un mes, se registraron tres grandes nubes de contaminación como consecuencia de los gases de escape de Altos Hornos de Vizcaya. Como recoge la prensa de la época (ABC 7/05/1975), además de la falta casi completa de visibilidad, la población sufrió fuertes irritaciones nasales y de los ojos. La empresa lo achacó a labores de mantenimiento, añadiendo que ¡las emisiones no eran tóxicas! La presión social ante la repetición de estas situaciones obligó a que, finalmente, se solicitara oficialmente la declaración para la comarca del Gran Bilbao de “zona contaminada”, lo que suponía en caso de aprobación, la adopción de medidas de emergencia para reducir los índices de contaminación de la zona. Finalmente, en 1977 se publica en el BOE el Real Decreto por el que establecen medidas de control de emisiones y de prevención y corrección de la contaminación. En el mismo decreto se daba un plazo de 6 meses para aprobar un “Plan de Saneamiento del ambiente atmosférico”, lo que se hizo en el Real Decreto 3037/1978, de 4 de diciembre. Este plan constaba de cuatro programas anuales y se daba un plazo a las industrias contaminadoras para adaptar sus instalaciones a los límites de emisión establecidos; se establecían mediciones de las emisiones en los principales focos de las industrias, se fijó la calidad de los combustibles que se podían consumir en cada actividad y se proyectó la construcción de una red de vigilancia de la contaminación atmosférica. Algunas noticias que nos dan idea de la situación que se vivía entonces: Un proyecto ambicioso contra la contaminación en Bilbao (1976); Bilbao podría ser declarado “zona de atmósfera contaminada” (1977); Quince millones de pesetas se precisan para eliminar la contaminación de Bilbao (1977); El aire de Bilbao era ayer casi irrespirable (1979).

A partir de esos años, la calidad ambiental de estos municipios empezó a mejorar, pero no sólo por las medidas correctoras que se pusieron en marcha. La crisis industrial que empezó en los años 70 provocó en los siguientes 20 años el paulatino cierre de las fábricas tradicionales. Así, en el año 2000 se aprueba la cesación de la declaración de zona contaminada.

Contaminación de las aguas

En los años 60, la ría de Bilbao era el principal colector de aguas residuales de Bizkaia, puesto que recogía las aguas fecales de una aglomeración urbana de un millón de habitantes, además de los vertidos industriales de multitud de empresas.

En 1967, 17 municipios de la comarca de Bilbao constituyeron un Consorcio para la instalación y gestión de los servicios de abastecimiento de agua y saneamiento en red primaria. En la actualidad el Consorcio de Aguas Bilbao Bizkaia agrupa a setenta y siete municipios, además de a la Diputación Foral de Bizkaia y el Gobierno Vasco. Centrándonos en el saneamiento, la principal actuación de esta entidad es la construcción de la depuradora de aguas residuales de Galindo (Sestao), construida entre los años 1985 y 1990, y que en la actualidad trata 350.000 m3 de aguas residuales diariamente.

En este blog podéis ver el antes y después del saneamiento de la ría. Fijaos en esta foto de Zorroza en 1979, donde el río Cadagua se une a la ría: no es que el Cadagua estuviese limpio, simplemente estaba menos sucio ese día.

Cadagua-ría 1979

La era post-siderúrgica

En 1991 Alonsotegi se desanexiona de Barakaldo y forma un nuevo ayuntamiento con escasos medios que tiene que hacer frente a una fuerte problemática social, económica y ambiental: alta tasa de paro, descenso de población, ruinas industriales, suelos contaminados, desorden urbanístico, una carretera con alta intensidad de tráfico que atravesaba el casco urbano, el mayor vertedero de Bizkaia a las puertas del pueblo (ver post de Incineración), problemas de inundabilidad y desprendimientos (ver “Mi pueblo en un embudo”), etc. A partir del año 2000, la buena situación económica permitió realizar una serie de actuaciones que corrigieron o paliaron esos problemas: obras de regeneración urbana con renovación de calles y redes de servicio, la reforestación y las obras sobre el río ya explicadas en el otro post, la construcción de la variante que sacó el tráfico del pueblo (corredor del Cadagua), la construcción del colector que lleva las aguas fecales a la depuradora de Galindo …

Errota abril 2006

Viaducto del Corredor del Cadagua en construcción, 2006.

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Obras del colector de aguas residuales, 2006.

Esto ha ido mejorando la calidad urbana y ambiental del municipio, no sin altibajos, como veremos ahora.

En 2005, un estudio realizado por la ingeniería LABEIN por encargo de IHOBE (Sociedad Pública de Gestión Ambiental dependiente del Gobierno Vasco), que a su vez cumplía de esta forma la Directiva Europea de Calidad del Aire, mostraba que en algunos momentos en Alonsotegi se superaban los límites marcados por la UE para las Pm10. Estas partículas, ya mencionadas, pueden tener varios orígenes. El polvo natural y el surgido de obras o canteras, por un lado; y por otro las actividades de combustión, como calefacciones, fábricas y vehículos. En aquel momento, las fuentes de este tipo existentes en nuestro entorno eran las siguientes:

  • ARKEMA (planta química en Alonsotegi), PROFUSA (planta de coque en Kastrexana – Barakaldo, a 2 km del núcleo urbano de Alonsotegi), la incineradora de residuos urbanos ZABALGARBI y la cercana cantera de Zaramillo (Güeñes).
  • La carretera vieja era el foco correspondiente al tráfico de vehículos, 25.000 vehículos diarios atravesando el casco urbano.
  • En ese momento se estaban ejecutando en Alonsotegi tres obras de gran envergadura, con grandes movimientos de tierras: el Corredor del Cadagua, el interceptor (colector) del Consorcio de Aguas y el campo de fútbol Basteita.

Las mediciones se realizan en dos estaciones de control de calidad del aire, una la de Kastrexana, junto a la empresa PROFUSA, y otra en el centro de Alonsotegi. También hay que tener en cuenta en estos casos que el flujo de viento influye de manera determinante en el transporte de contaminantes y por lo tanto en la identificación de focos de emisión. En la estación de Kastrexana la dirección del viento predominante es Sur-Este (S-E), en cambio en la estación de Alonsotegi los vientos tienen dirección Oeste (O).

Las conclusiones resumidas de este informe son las siguientes:

Las mayores concentraciones de PM10 se dan cuando se produce una penetración de aire contaminado del Bajo Nervión arrastrando otras emisiones producidas en la desembocadura del Cadagua. Esta situación se suele dar con más frecuencia en primavera-verano. Cuando las direcciones de viento son opuestas, del Oeste (situación más frecuente) las concentraciones son menores, mas constantes y su procedencia parece tener un carácter más local, estando asociada a la propia actividad del pueblo y el tráfico de la carretera general. El tráfico urbano dentro del municipio no tiene influencia directa sobre los niveles de PM10.

En comparación con estaciones urbanas (se refiere a otros lugares), los niveles de Castrejana y Alonsotegi no alcanzan valores tan altos y los picos de la mañana y tarde se encuentran mucho menos marcados.

En cuanto a la composición del material particulado se observa que únicamente las concentraciones de Cromo (Cr) y Níquel (Ni) se encuentran por encima de los valores habituales de España. El resto de metales encontrados, Cadmio (Cd), Manganeso (Mn), Plomo (Pb), Arsénico (As) y Cobre (Cu), presentan niveles normales. El Plomo, Cadmio, Arsénico y Níquel, cumplen los valores establecidos para la protección de la salud.

La legislación vigente señala la necesidad de realizar Planes de Acción en las zonas que se estén superando los valores límite de contaminantes, como es el caso de Alonsotegi. En estos Planes de Acción, deben conseguir reducir los niveles de contaminación a valores aceptables para la salud humana y los ecosistemas.

Siguiendo estas recomendaciones se puso en marcha un plan de acción a nivel del Bajo Nervión y desde 2007 no se han vuelto a superar esos límites en Alonsotegi.

En la revisión y actualización realizados en 2009, los mayores niveles de Pm10 y óxidos de nitrógeno se producen en momentos de vientos flojos, se atribuyen al tráfico de vehículos y se observa un descenso desde la apertura de la variante Corredor del Cadagua (supongo que debido a una mayor dispersión por encontrarse a cierta altura).

Situación ambiental actual

Contaminación atmosférica

La calidad del aire se evalúa por medio de los denominados niveles de inmisión, que vienen definidos como la concentración media de un contaminante presente en el aire durante un periodo de tiempo determinado. La unidad en que se expresan normalmente estos niveles son microgramos de contaminante por metro cúbico de aire, medidos durante un periodo de tiempo determinado.

Los daños sobre la salud o el medio ambiente se pueden producir por una alta concentración de contaminante de forma puntual (por escape, vertido o coincidencia de varios focos a la vez), o bien por la emisión y acumulación durante un periodo de tiempo de determinadas cantidades de contaminante. Por eso, dependiendo del contaminante, se controlan los valores promedio en 1 hora, 8 horas, 24 horas y año civil. Los valores límites establecidos por la legislación van descendiendo cada año. No voy a citar la amplia legislación vigente en este campo, desde las Directivas europeas hasta las ordenanzas locales, están disponibles en esta página del Gobierno Vasco.

Como se puede ver en el último informe “Datos de la Red de Control y Vigilancia de la Calidad del Aire de la CAPV 2011”, para las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana, sólo en la de Kastrexana se superaron dos días el valor límite diario de Pm10, siendo el máximo permitido de 35 ocasiones por año. Para el resto de contaminantes (SO2, NO2, ozono) no se han superado los límites en ninguna de las dos estaciones. Como refleja el análisis de datos, en 2011 sólo se superaron los valores límites diarios de Pm10 en el Parque Europa de Txurdinaga (Bilbao) y Zumarraga; en el caso del ozono se superaron los valores objetivos en los parques naturales de Urkiola y Valderejo (curioso pero habitual en este contaminante, se genera en zonas urbanas y los mayores niveles se alcanzan en zonas rurales cercanas ver aquí). Todos los demás contaminantes se encuentran por debajo de lo establecido en la normativa vigente.

En esta página se pueden consultar los datos de las últimas 24 horas, de la última semana, así como los datos históricos de la Red de Vigilancia y Control de la calidad del aire de Euskadi, donde se incluyen las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana.

En cuanto a la emisión de gases de efecto invernadero, en Euskadi en 2010 el 37% correspondía al sector energético, el 25% a la industria, y el 24% al transporte. No podemos olvidar, que en los últimos años el sector industrial, obligado por la normativa europea, ha tenido que hacer una profunda renovación tecnológica, que le ha permitido disminuir en gran medida tanto la emisión de contaminantes como el consumo de energía. Mientras tanto, el crecimiento del sector del transporte lo ha convertido en uno de los principales contaminadores.

Además de estos controles de la calidad del aire, existen otros regulados por la correspondiente normativa (disponible aquí) que ya comenté en el post sobre incineración. Sólo recordar que las plantas industriales, a partir de cierto tamaño, están obligadas a utilizar las últimas tecnologías disponibles con el fin de minimizar su impacto ambiental, así como a llevar un registro de sus emisiones.

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Contaminación de las aguas

Veamos algunos datos del estado del río Cadagua comparado con otros ríos de Bizkaia:

RED DE SEGUIMIENTO DEL ESTADO BIOLÓGICO DE LOS RÍOS DE LA COMUNIDAD AUTÓNOMA DEL PAÍS VASCO Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

“En 2011 se cumplen objetivos ambientales (muy bueno o buen estado o potencial ecológico) en las siguientes masas de agua de la categoría río (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): las masas de las cuencas del Agüera, Barbadun, Kadagua y Lea;”

“En 2011, se incumplen claramente los objetivos ambientales con una calificación de estado o potencial ecológico deficiente o malo en las siguientes masas (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): cuencas del Asua, Gobela, Oka y Golako, el alto Nerbioi, parte del tramo medio del Ibaizabal (Ibaizabal-B, C y D) y sus tributarios Sarria y Aretxabalgane. Además, del tramo bajo del Butroe (Butroe-B).”

Red de seguimiento del estado químico de los ríos de la Comunidad Autónoma del País Vasco Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

En la estación KAD504, situada aguas abajo de Alonsotegi vemos el estado físico-químico según los siguientes índices:

-       IFQ-R “Muy bueno”. Valoración global del estado de una masa de agua, en función de las condiciones físico-químicas generales que están directamente relacionadas con las presiones de origen antropológico, especialmente, por contaminación puntual; por lo tanto, sirve para analizar estas presiones y su repercusión ecológica a nivel de masa de agua.

-       ICG (Índice de Calidad General ) ”Moderado”.

-       Índice de Prati “Muy bueno”; II ó C;

-       El estado químico global no alcanza por la concentración de mercurio, que en 2011 ha incumplido la norma de calidad en todos los puntos de control analizados, reconociendo que parece un tanto anómalo.

“La calidad del agua en Bizkaia 2009– Resumen“, (Diputación Foral de Bizkaia).

“Es muy importante destacar el incremento de calidad debido a la implantación de las soluciones de saneamiento en todo el eje del Ibaizabal y sobre todo del Kadagua, que por sus peculiares características (pocos afluentes con presiones), ha logrado que esta cuenca casi esté en condiciones de cumplimiento de la Directiva Marco del Agua.

Sin embargo, el Ibaizabal con mejorar enormemente su calidad fisicoquímica, y por tanto también biológica, no ha logrado pasar de un deficiente estado y alcanza, como mucho, un moderado estado en algunas ocasiones (Figura 13).Es evidente, que no se ha producido la recuperación de la calidad ecológica esperada, no así la calidad fisicoquímica que como veremos en el apartado siguiente sí es un hecho.” (pag. 25).

“…en los tramos medio y bajo del Kadagua sí se ha detectado una recuperación importante, hasta tal punto que han alcanzado el buen estado”.(pag.28)

“Entre las masas naturales (Tabla 6), el mayor porcentaje se encuentran en Buen estado ecológico (12 estaciones), Ríos costeros, Lea, Tramo alto-medio del Artibai, Tramo alto del Oka, todo el eje del Barbadun, Herrerias y tramo medio del Kadagua justamente después de la entrada del Herrerias.. (pag. 32).

“La buena calidad fisicoquímica (Figura 40) que presenta actualmente el eje del Kadagua se encuentra en relación a:

  • la implantación de saneamiento en la cuenca
  • a las propias características del río (es un río caudaloso y cuenca de especial orografía) que permite aporte de tributarios que no están sometidos a presiones.
  • El eje del Kadagua únicamente presenta una buena calidad biológica en el tramo bajo”. (pag. 36).

En el caso de la ría de Bilbao, los últimos estudios muestran que, aunque la presencia de compuestos químicos procedentes de actividades humanas todavía es clara, ha mejorado en lo que respecta a la contaminación por metales.

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En definitiva, que las actuaciones realizadas para la depuración de aguas residuales están dando sus frutos y, debido a las características propias del Cadagua, su regeneración ambiental es más rápida que, por ejemplo, el Ibaizabal y el Nervión. Es verdad que en verano, con poco caudal, aparecen unas manchas muy aparatosas de gasoil, producto de la filtración de antiguos depósitos en el polígono industrial Alonsotegi Elkartegia, pero no afecta al estado general del río.

Aquí se puede consultar la legislación sobre aguas residuales y aquí la de vertidos.

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Contaminación del suelo

En el inventario de suelos potencialmente contaminados de la CAPV, se recogen los puntos donde se cree que el suelo puede estar contaminado debido a la actividad que se ha realizado en épocas que no se controlaban estas actividades. Cuando la titularidad de estos suelos es pública hay una línea de subvenciones para que los ayuntamientos puedan llevar a cabo la descontaminación de los suelos. No es el caso de Alonsotegi, ya que los puntos incluidos en el inventario son privados. En ese caso lo que marca la ley es que, cuando se ponga en marcha cualquier tramitación que afecte a esos terrenos (compra-venta, algún tipo de solicitud de licencia…), el ayuntamiento debe solicitar al titular un informe de calidad del suelo, y en caso de que se demuestre su contaminación, se obligará a la limpieza antes de dar cualquier autorización. Lógicamente, debido al pasado industrial de nuestro municipio hay varios puntos, como en toda la margen izquierda y en todas las áreas industriales de Euskadi.

“Uno de los pueblos más contaminados”

Después de ver todos estos datos, ¿podemos seguir afirmando que Alonsotegi es uno de los municipios más contaminados? LA RESPUESTA ES NO.

Hemos visto que en cuanto a calidad del aire, desde 2007 no se ha superado ningún valor límite en la estación de Alonsotegi y sólo dos veces las Pm10 en la cercana de Kastrexana. En general, la calidad del aire en Euskadi fue buena en 2011.

En cuanto al río Cadagua, todos los análisis indican que la calidad del agua, tanto biológica como química, es buena, frente a otros cercanos cuya mejoría es mucho más lenta y complicada. El hecho de que puntualmente aparezca alguna mancha no modifica el estado general. Otro indicador que todos podemos ver es la amplia fauna de aves acuáticas que alberga, tanto piscívoras como herbívoras: garzas, garcetas, patos de varias especies, cormoranes, pollas de agua, gaviotas de varias especies, martín pescador… Un paraíso sin la trucha arco iris

Sí es cierto que en los suelos señalados como potencialmente contaminados puede haber contaminantes que ocasionalmente se liberen al ambiente, sobre todo que se filtren a las aguas subterráneas. Algún punto ya se ha descontaminado y con el tiempo se hará lo propio en los demás. En cualquier caso, comparado con los municipios cercanos de la margen izquierda estamos muy por debajo en número de terrenos potencialmente contaminados.

Y esto no pasa solo en Alonsotegi, periódicamente salen noticias de municipios industrializados de Bizkaia (Muskiz, Durango), donde los vecinos se quejan por vivir en el pueblo más contaminado y con mayor tasa de enfermedades provocadas por la contaminación.

Incidencias en nuestra salud

Otras de las afirmaciones que se oyen habitualmente son: “Cada vez muere gente más joven” y “Cada vez hay más cáncer”. Es difícil obtener este tipo de datos de un solo municipio, pero con lo que he encontrado, vamos a ver si podemos aceptar esas afirmaciones.

Como ya comenté en el post de la incineradora, con la puesta en marcha de Zabalgarbi se inició un estudio epidemiológico cuyos resultados hasta ahora muestran que no hay diferencias con los municipios de nuestro entorno. Y no hay ningún estudio que establezca una relación causa-efecto entre las modernas instalaciones de incineración y mayor incidencia del cáncer en poblaciones cercanas.

Está claro que la exposición a los contaminantes afecta a nuestra salud, e incluso que en los casos más graves puede producir la muerte. La exposición al amianto de trabajadores de diferentes industrias durante su vida laboral está provocando en la actualidad una alta tasa de mortalidad por cáncer. Pero casos de este tipo y episodios como el relatado de los años 70 en la comarca de Bilbao, no quita para que la esperanza de vida haya crecido enormemente, y lo siga haciendo.

Evolución de la esperanza de vida al nacimiento (años) en España

Año

Hombres

Mujeres

Total

1901

33,85

35,70

34,76

1911

40,92

42,56

41,73

1921

40,26

42,05

41,15

1931

48,38

51,60

49,97

1941

47,12

53,24

50,10

1951

59,81

64,32

62,10

1961

67,40

72,16

69,85

1971

69,17

74,69

71,98

1976

70,40

76,19

73,34

1981

72,52

78,61

75,62

1986

73,27

79,69

76,52

1991

73,40

80,49

76,94

1996

74,53

81,70

78,11

2001

76,07

82,82

79,44

2005

76,96

83,48

80,23

INE Notas de prensa 29 de octubre de 2007

Resumiendo, en 100 años la esperanza de vida se ha multiplicado por 2,4, y en los 50 últimos años la esperanza de vida ha crecido 18 años.

Esperanza de vida al nacer (años)

 

Hombres

Mujeres

 

2000

2010

2000

2010

Francia

75,3

78,3

83,0

85,3

España

75,8

79,1

82,9

85,3

Suecia

77,4

79,6

82,0

83,6

Com. Aut. Euskadi

76,4

79,0

83,7

85,7

EUSTAT Nota de prensa 21/08/2012

Si comparamos Euskadi con los países de nuestro entorno con mayor longevidad, vemos que las vascas tienen la esperanza de vida más alta de la UE-27, y los vascos están a punto de empatar al segundo (España) y cerca del primero (Suecia).

Aún no teniendo datos de Alonsotegi, me atrevo a afirmar que NO ES CIERTO QUE CADA VEZ MUERE MÁS GENTE JOVEN.

Vayamos ahora con la incidencia en Euskadi de las enfermedades que pueden estar relacionadas con la presencia de contaminantes:

Defunciones por tumores por tramos de edad

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

5.180

5.378

5.496

5.467

5.548

5.479

5.462

5.580

5.812

5.811

5.950

6.021

0

0

0

0

2

2

1

1

0

1

1

2

0

1 – 9

6

9

9

3

3

1

6

3

6

8

6

8

10 – 19

7

11

7

3

5

6

7

5

10

5

15

9

20 – 29

20

37

25

22

27

8

15

17

20

11

16

13

30 – 39

102

93

89

67

56

63

53

63

54

48

62

59

40 – 49

317

291

275

316

314

297

259

309

268

249

284

240

50 – 59

647

675

720

693

690

731

702

717

750

739

703

730

60 – 69

1.166

1.209

1.189

1.197

1.131

1.081

1.013

1.068

1.075

1.111

1.162

1.146

70 – 79

1.616

1.688

1.753

1.740

1.824

1.680

1.791

1.778

1.806

1.834

1.729

1.674

80 – 89

1.077

1.106

1.148

1.176

1.196

1.303

1.338

1.316

1.515

1.512

1.634

1.739

>= 90

222

259

281

248

300

308

277

304

307

293

337

403

Eustat Under Creative Commons License.

Por tramos de edad podemos ver que hasta los 29 años no ha habido diferencias en este periodo; en el tramo de 30 a 49 años ha disminuido el número de muertes por cáncer; se ve un ligero aumento en el tramo 50 a 59 años; no hay grandes diferencias entre los 60 y 79 años y donde sí se ve un claro aumento es a partir de los 80 años. Pero para interpretar estos datos no podemos olvidar que el número de personas mayores de 60 años ha aumentado mucho en los últimos años, como ya hemos visto con la esperanza de vida. NO HAY MÁS MUERTES POR CÁNCER EN GENTE JOVEN.

Defunciones por enfermedades del sistema circulatorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

6.070

5.900

5.743

5.891

5.891

5.775

5.891

5.615

5.710

5.692

5.799

5.675

Eustat Under Creative Commons License.

Se ve una clara tendencia a la baja.

Defunciones por enfermedades del sistema respiratorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

1.956

1.962

1.649

1.944

2.066

1.788

2.214

1.739

1.854

1.941

1.841

1.691

Eustat Under Creative Commons License.

No se ve una tendencia clara, quizás un lento descenso. Además en este caso, una gran parte son debidas al tabaquismo.

Edad media de fallecidos por tumores y por Territorio Histórico

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

C.A. de Euskadi

69,8

69,9

70,3

70,3

70,8

71,0

71,3

71,0

71,6

71,8

71,9

72,6

Araba/Álava

69,6

69,3

69,7

70,7

71,8

71,0

70,8

70,8

71,6

71,2

70,0

73,1

Gipuzkoa

69,8

70,1

70,5

70,4

70,5

71,4

71,8

71,1

71,1

71,9

72,0

72,3

Bizkaia

69,8

69,9

70,3

70,2

70,7

70,9

71,2

71,0

71,9

71,9

72,2

72,6

Eustat Under Creative Commons License.

Vemos que en todos los territorios ha aumentado la edad media de fallecimiento por cáncer (repito, no hay más muertes en gente joven, y cada vez es mayor el número de personas de más edad). No hay diferencias entre Gipuzkoa y Bizkaia, y muy pequeñas de estos con Álava.

Si algo está claro en estos datos, y que recoge el informe “El cáncer en el País Vasco: Incidencia, mortalidad, supervivencia y evolución temporal 2010” del Gobierno Vasco,

“La edad es un factor de riesgo conocido en el cáncer, […]. Como se demuestra la tasa aumenta con la edad y en general las tasas son superiores en los hombres en comparación con las mujeres excepto al inicio de la vida (0-4 años) y desde los 30 a los 49 años en donde las mujeres tienen unas tasas algo más altas, debido al cáncer de mama principalmente. Posteriormente, las tasas de los hombres aumentan rápidamente hasta los 84 años, a diferencia de las de las mujeres que lo hacen con mayor lentitud.”

Por tanto, a nivel de la población en general, cuanto más envejecemos mayor es la probabilidad de que tengamos cáncer. Y por tanto, si la esperanza de vida aumenta y cada vez es mayor el número de personas de edad avanzada, también es mayor el número total de casos de cáncer.

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¿Por qué esta relación entre edad y cáncer? Son varios los factores que pueden desencadenar un cáncer, pero en todos ellos se produce un funcionamiento anormal de los genes de uno o varios tipos de células.

Si un carcinógeno, es decir, una sustancia tóxica o ciertos tipos de radiación de alta energía (ultravioleta, rayos X, radiactividad) entra en contacto con el material genético, en suficiente concentración y durante suficiente tiempo, puede provocar la alteración del material genético y desencadenar el proceso cancerígeno. Este proceso puede ser rápido si la concentración del carcinógeno es suficientemente alta, pero es más habitual que bajas dosis durante periodos de varios años sean las que provocan la alteración genética. Y esto sucede porque el organismo tiene cierta capacidad para reparar el ADN, la molécula que guarda la información genética organizada en genes. Esta capacidad de regeneración disminuye con la edad, y además, cuanto más larga sea la exposición al tóxico, mayor es la probabilidad de que dañe el ADN. De esta forma ataca el tabaco el aparato respiratorio. Igualmente el exceso de consumo de alcohol puede provocar cáncer en el aparato digestivo y puede aparecer el melanoma por la exposición excesiva al sol… Un caso especial es el carcinoma de cérvix o cuello uterino, provocado por el virus del papiloma humano, años después de la infección.

433px-Benzopyrene_DNA_adduct_1JDGBenzopireno,  en el centro de la imagen, el mayor mutágeno del tabaco, unido al ADN (Zephyris at the English language Wikipedia). Provoca errores en la duplicación.

En otros casos, algunas personas nacen con genes alterados heredados, que a lo largo de su vida es muy probable que originen el desarrollo de un cáncer: mama, ovario, próstata, colon, etc.

También un exceso de peso y una dieta poco variada aumentan el riesgo de desarrollar un cáncer, sobre todo si se tiene ya una predisposición genética.

Por último, en el hipotético caso de que un organismo a lo largo de su vida no haya estado en contacto con carcinógenos, también puede desarrollar un cáncer. La mayoría de nuestros tejidos se renuevan cada cierto tiempo, mediante la división de las células que los forman. La división celular conlleva la duplicación del material genético, que luego se reparte entre las dos células. Para ello, la molécula de ADN original sirve de molde para la elaboración de su copia. A veces esa copia tiene errores y si no son corregidos, el ADN incorrecto pasa a la nueva célula. Con los años estos errores se van acumulando hasta que desencadenan la transformación en células tumorales. Por eso, a mayor edad mayor posibilidad de desarrollar un cáncer.

DNA_replication_split_horizontal_svg

Duplicación del ADN (Madprime, Wikimedia)

Estos son datos de la Comunidad Autónoma, ¿y en Alonsotegi?

No he encontrado datos de Alonsotegi como municipio, porque a nivel sanitario se funciona por comarcas. En el informe Unidad de Vigilancia Epidemiológica Dirección Territorial de Sanidad y Consumo de Bizkaia Resumen de Vigilancia Año 2011, aparece que “Durante el año 2009 la razón de mortalidad estandarizada (RME) por cáncer de todas las localizaciones fue significativamente mayor para los hombres de Bizkaia y de la comarca Ezkerraldea-Enkarterri respecto a la CAPV, y significativamente inferior para las mujeres de Interior” (Pag. 69).

Vamos por partes. Para empezar, Alonsotegi corresponde a la comarca sanitaria de Bilbao, por lo que sus datos se incluyen en otro grupo. Sí es cierto que Alonsotegi geográficamente se ubica entre Ezkerraldea (Margen Izquierda) y Enkarterri (Encartaciones). Por otro lado, Ezkerraldea es una comarca eminentemente industrial, mientras que Enkarterri tiene una pequeña porción industrializada (el valle del Cadagua) y el resto es rural. Es difícil sacar de ahí una conclusión con respecto a la influencia de la contaminación. Y por último, sólo los hombres están por encima de la media. Si fuese debido a la contaminación supongo que también afectaría a las mujeres. Como ya he explicado, también puede ser debido a la alimentación, hábitos de vida, predisposición genética, a una población más envejecida o a la conjunción de varios factores.

Recapitulemos

  • Hasta principios de los años 80 hemos vivido en un pueblo con altos niveles de contaminación por la actividad industrial.

La desaparición de las antiguas industrias, la legislación actual, los controles, la depuración, las nuevas tecnologías, etc., han revertido claramente esa situación porque los datos nos dicen que:

  • NO VIVIMOS EN UN PUEBLO MUY CONTAMINADO; SU CALIDAD AMBIENTAL GENERAL ES BUENA. OTROS CERCANOS TIENEN PEOR CALIDAD DEL AIRE Y DE SUS RÍOS.
  • LA TECNOLOGÍA ACTUAL PERMITE REDUCIR EL IMPACTO AMBIENTAL DE LA INDUSTRIA.
  • LAS ADMINISTRACIONES CONTROLAN A LAS EMPRESAS Y VIGILAN EL CUMPLIMIENTO DE LA LEGISLACIÓN, Y HACEN SEGUIMIENTO PERIÓDICO DE LA CALIDAD AMBIENTAL.
  • EN EUSKADI TENEMOS UNA LONGEVIDAD DE LAS MÁS ALTAS DE EUROPA a pesar de haber vivido en áreas que durante muchos años fueron de las más contaminadas de Europa.
  • EL RIESGO DE CONTRAER CÁNCER AUMENTA CON LA EDAD, INCLUSO POR CAUSAS NATURALES.

Como consecuencia de estos dos últimos hechos, cada año aumenta el número total de casos de cáncer.

  • EL INFORME DE LA UNIDAD DE VIGILANCIA EPIDEMIOLÓGICA NO RECOGE INCIDENCIAS MAYORES DE CÁNCER EN ALONSOTEGI
  • LA MORTALIDAD POR OTRAS ENFERMEDADES RELACIONADAS CON LA CONTAMINACIÓN DISMINUYE O SE MANTIENE.

Harían falta más estudios a nivel local para estar seguros al 100% de que la incidencia del cáncer o de otras enfermedades es mayor en Alonsotegi, pero no hay ningún indicio ni sospecha que los hagan necesarios.

Conclusiones

Realidad objetiva y responsabilidad social

No digo que vivamos en un pueblo perfecto, sin problemas ambientales, ni que las administraciones lo hagan todo bien, ni que la industria ya no contamine, ni que ya esté todo hecho. Lo que digo es que en los últimos 30 años se ha avanzado mucho, y en concreto en Euskadi, se ha mejorado enormemente en todo lo relacionado con el medio ambiente, precisamente porque se partía de una situación desastrosa, y creo que es justo reconocerlo. No sólo Bilbao se ha transformado. Poco tienen que ver nuestros pueblos con los de hace 30 años. Y ese cambio ha sido posible porque la tecnología lo ha permitido, la sociedad lo ha demandado y las administraciones lo han materializado.

La ciudadanía debe exigir a sus instituciones que garanticen su salud y la calidad ambiental, pero siempre basándose en hechos objetivos. Y es deber de las administraciones informar de las decisiones que pueden afectar directamente a la calidad de vida de las personas y del medio ambiente.

Fundición+vaca

 

Riesgos reales para la salud

Es cierto que algunos de los casos de cáncer que aparecen ahora pueden ser debidos a la exposición a uno o varios contaminantes. Pero no quiere decir que la exposición sea reciente. Si la persona tiene más de 40 años y vivió la época de más contaminación, puede ser que sufra las consecuencias ahora. Si además fuma o tiene hábitos de vida poco saludables, las probabilidades aumentan. Mucho se habla de las dioxinas producidas por las incineradoras actuales, olvidando que una de las industrias que más dioxinas producen son las fundiciones. Y durante muchos años hemos vivido entre fundiciones y acerías de todos los tamaños. La contaminación generada en esos años, además de ser asimilada por los que vivíamos entonces, puede acumularse en el suelo y algún resto llegar hasta nuestros días. El tomate de una huerta, el ganado que pasta junto a las ruinas de una fábrica, las moras del zarzal en el borde del camino, los caracoles recogidos en las cunetas…

 

Fundición 1993

Fundición junto a huerta familiar, 1993.

Actualmente hay tecnologías menos contaminantes y las industrias están más controladas, por lo que no podemos seguir con la misma mentalidad de hace 30 años hacia este sector de la economía. Sin embargo, hay otro sector que se ha convertido en uno de los principales contaminadores, y del que se habla poco. El crecimiento del volumen de vehículos en los últimos años, a pesar de la mejora en la calidad de los combustibles y de la reducción de su consumo, ha hecho que el transporte se convierta en uno de los principales emisores de contaminantes y de gases de efecto invernadero. Solamente con sustituir el tráfico de mercancías por carretera por el transporte en tren, se reduciría significativamente la contaminación y mejoraría la seguridad en las carreteras. ¿Quién no tiene una carretera o una autovía cerca de su casa? Y sin embargo no nos quejamos, particularmente nos beneficia porque nos permite desplazarnos con nuestro propio coche. En 2011, el Corredor del Cadagua (BI-636), a su paso por Alonsotegi, tuvo una intensidad media de 21.500 vehículos al día, más otros 3.500 por la carretera vieja (BI-3651). Me atrevería a decir que es el mayor foco de contaminación en Alonsotegi en la actualidad,

Antiguos miedos, manipulación interesada, irresponsabilidad

Parece ser que la situación vivida en épocas anteriores, entre humos, malos olores, ruidos, ríos cubiertos de espuma pestilente, mucosas irritadas… han dejado una huella indeleble en nuestro subconsciente. Miedo atávico que algunos ecologistas se encargan de resucitar cada cierto tiempo. Juzgan y condenan sin necesidad de muchas pruebas. Como la industria ha sido tradicionalmente muy contaminante y ha dado lugar a graves problemas ambientales y de salud, siempre será así. Como la incineración de residuos en los años 60 emitía gran cantidad de contaminantes que se acumulaban en los terrenos cercanos, no se puede incinerar más. Se consideran progresistas y siguen anclados en esquemas de los 70. Utilizan un par de datos llamativos sacados de contexto para crear alarmismo, movilizar a la población y convertirse en defensores de los débiles.

A ellos se les añaden, en ocasiones, algunos partidos políticos para atacar al gobierno; o si están en el gobierno, por puro populismo. De esta forma ponen en duda que el actual sistema político-administrativo, del que ellos son responsables, funciona. En el que caso de que algo no funcione, su obligación es cambiar el sistema porque, desde luego, la tecnología actual permite contar con industrias seguras.

Desconocimiento, contradicciones y egoísmos

Por un lado, se pide que se construyan polígonos industriales para favorecer la implantación de nuevas empresas y crear empleo. Pero cuando vienen algunas empresas (químicas, incineradoras, crematorios) nos oponemos porque “contaminan”. Y hay quien además dice que no se opone a que haya esas empresas, simplemente no las quiere cerca de su casa: el famoso síndrome nimby (not in my backyard – no en mi patio trasero). Desconocimiento, demagogia, manipulaciones, contradicciones, maniqueísmo, oportunismo, populismo… Y si además se puede sacar algún rédito político… A algunos les cuesta mucho evolucionar, quizás porque se sienten cómodos en el pasado.

Después de haberme criado entre una fundición, una fábrica de lejías y las vías del tren, y comiendo lo cultivado en una huerta que recogía todo lo emitido por ellas, ahora me siento muy tranquilo con la calidad ambiental de mi pueblo. Eso sí, los tomates ya no son tan sabrosos como antes.

 

Polvo de fundición sobre cultivos 1993

Polvo emitido por la fundición cercana sobre el cultivo de patatas, vid, manzanos, etc., 1993.

“Esta entrada participa en la Edición XXI del Carnaval de Biología, hospedado en esta ocasión en La Enciclopedia Galáctica“, perteneciente a @torjosagua.

 “Este post participa en la XXIII Edición del Carnaval de Química alojado en el blog molesybits“.

XXIII CarnavalQuímica logo

Actualización 20/08/2013: Documental sobre la historia de Bilbao donde se comentan algunos de estos temas

Mi pueblo en un embudo

Últimamente parece que está aumentando el interés de la gente por el tiempo atmosférico y por el clima. Rara es la cadena de televisión que no da como noticia que en invierno nieve y haga frío, y que en verano haga mucho calor. No me refiero a episodios climatológicos extremos, sino al tiempo habitual de cada estación. No sé si es por miedo al cambio climático o simplemente porque hay que llenar muchas horas de programación. Además, muchos medios no distinguen entre clima y tiempo atmosférico, y utilizan indistintamente ambos términos como si fuesen sinónimos. En cualquier caso, vista la última semana que hemos tenido, con fuertes lluvias y viento, incluida ciclogénesis explosiva, y que en agosto se cumplen 30 años de las inundaciones más graves que el País Vasco ha sufrido en la historia reciente, me he animado a escribir sobre el riesgo de inundaciones en Euskadi, sirviéndome del ejemplo de mi pueblo, Alonsotegi.

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Foto 1 (20/01/2013). La vegetación de las riberas de los ríos y arroyos cantábricos está formada por un bosque mixto dominado por sauces, fresnos y alisos.

El relieve montañoso de toda la Cornisa Cantábrica, con sistemas montañosos orientados en paralelo a la costa y con alturas de más de 1000 metros a poca distancia del mar, han dado lugar a valles estrechos y con grandes pendientes. Si a eso le añadimos un clima atlántico muy lluvioso, convierten a la erosión hídrica en el principal agente geomorfológico. Las llanuras naturales de inundación son el fruto de ese proceso, ubicadas en las zonas donde el valle se ensancha.

En Bizkaia los ríos presentan una serie de características comunes: son cortos, de valles estrechos y encajados y tienen que salvar grandes desniveles debido a las pendientes que presenta el terreno. Estas fuertes pendientes, el régimen de lluvias y otros caracteres climáticos de la zona, son causa de que los ríos presenten un régimen de fuerte torrencialidad, alternando épocas de elevado caudal con épocas de fuerte estiaje.

Como ejemplos del brusco contraste de altitudes, tenemos los ríos Altube y Arratia, donde se pasa de 1.475 m, desde el punto de mayor cota (Gorbea) hasta el nivel de base litoral en apenas 50 Km.

La pendiente media de los ríos cantábricos se ha cifrado en un 11% frente al 2% que presentan los ríos de la vertiente mediterránea. En el caso de Alonsotegi, el arroyo Azordoiaga, que nace en las laderas del monte Ganekogorta y desemboca en el Cadagua en el núcleo urbano de Alonsotegi, la pendiente media se acerca al 20%.

 

Alonsotegi desde Sasiburu

Foto 2 (09/08/2012). Núcleo urbano de Alonsotegi al pie del monte Ganekogorta (998 m).

El río Cadagua nace en la localidad burgalesa del mismo nombre, y tras recorrer 63 km, se une a la ría de Bilbao. La superficie de su cuenca alcanza los 307,5 km2. Por su parte, el ya mencionado arroyo Azordoiaga, recorre algo más de 6 km dentro del municipio, con una cuenca de 7,34 km2.

 

Cadagua Alonsotegi Google Earth

Foto 3.Google Earth. Río Cadagua a su paso por Alonsotegi

El hecho de que en el País Vasco las vegas de los ríos, es decir, las llanuras naturales de inundación, fuesen las únicas zonas con pendientes suaves, ha hecho que sean el lugar donde se concentran las edificaciones. Si en un primer momento las construcciones se limitaban a caseríos, ferrerías y molinos, tras la revolución industrial fábricas y bloques de viviendas llenaron hasta el último rincón disponible en estas zonas, llegan en muchos casos a ocupar parte del cauce del río.

 

 

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Fotos 4 y 5 (20/01/2013). Industrias invadiendo el cauce.

Consecuencia de ello, es que periódicamente, tras un episodio de lluvias torrenciales, rápidos deshielos o las dos cosas juntas, en mayor o menor medida, estas zonas acaban bajo el lodo. En la historia reciente, las inundaciones más graves se registraron el 26 de agosto de 1983, provocadas por una “gota fría”, fenómeno típico del Mediterráneo pero muy raro en el Cantábrico. En el Casco Viejo de Bilbao la ría se desbordó alcanzando el primer piso de los edificios. Entre Bizkaia y las provincias limítrofes 34 personas perdieron la vida, y las pérdidas en el País Vasco alcanzaron los 163 millones de euros.

En el caso de Alonsotegi, como se puede observar en la fotografía 2, es un valle con forma de embudo, las laderas recogen las aguas superficiales dirigiéndolas hacia el núcleo urbano, donde desaguan en el Cadagua. Esto significa que en el caso de lluvias torrenciales, no sólo hay riesgo de inundaciones sino también de desprendimientos y avalanchas ocasionados por los torrentes.

Así, en 1983, los daños en el pueblo no fueron sólo los producidos por el desbordamiento del Cadagua, sino también por piedras, lodo y troncos que bajaron desde los montes. En aquel momento, una gran parte de las laderas estaban deforestadas, facilitando la acción erosiva de las lluvias. Para muestra, tres imágenes:

 

Tren bloqueado 83

Foto 6. Tren atrapado por avalancha desde el monte Sasiburu (27/08/1983).

 

Autobus empotrado 83

Foto 7. El arroyo Azordoiaga empotra un autobús en una casa y destruye parte de un puente de piedra (27/08/1983).

 

Puente Irauregi 83

Foto 8. Del puente de Irauregi queda poco más que el arco de piedra (27/08/1983).

En aquel momento este viejo puente, de origen medieval, con un solo carril para vehículos y aceras estrechas, era el único que conectaba las dos márgenes del núcleo urbano, por lo que durante unos meses hasta su reparación, los vehículos tuvieron que cruzar por un pontón militar ubicado donde hoy está el puente nuevo.

Periódicamente, en menor medida, el río se ha seguido desbordando en algunos puntos, afectando a caminos, huertas y bajos de algunas viviendas, sobre todo en los barrios de Linaza y Pertxeta.

Por tanto, cuando a principios de este siglo se pudo poner en marcha el proceso de regeneración urbana con la ayuda financiera del Gobierno Vasco y la Diputación Foral de Bizkaia, gran parte de las obras recogidas en el plan tenían que ver con la eliminación de estos riesgos. Así, la renovación de las redes de servicios incluía colectores para canalizar arroyos y torrentes y la construcción de un nuevo puente.

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Foto 9. El armazón del puente, arcos y tablero, se construye en la ribera (10/02/2007).

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Foto 10. Posteriormente, varias grúas de gran tonelaje colocan el puente en sus estribos (15/02/2007).

Otra actuación importante para reducir la inundabilidad en el casco urbano de Alonsotegi era el rebaje o eliminación del azud de Kastrexana, en el límite con los municipios de Bilbao y Barakaldo (foto 3, esquina superior derecha). Esta presa se construyó en los años 50 del pasado siglo para abastecer una acería y en la actualidad sólo abastece a la incineradora de residuos urbanos Zabalgarbi. El ayuntamiento solicitó reiteradamente a URA (Agencia Vasca del Agua) y a la Confederación Hidrográfica del Norte la ejecución de esa obra.

En cuanto a la prevención de los desprendimientos y avalanchas de los montes, desde finales de los 80, la Diputación Foral de Bizkaia ha realizado una gran labor de reforestación, primando las especies autóctonas, cuyos resultados se empiezan a ver ahora.

Sin terminar todas estas obras, el domingo 1 de junio de 2008, la meteorología nos dio otro susto: las fuertes lluvias durante todo el fin de semana hicieron que se desbordara el río Cadagua y que el agua que bajaba de los montes inundara algunos bajos.

En esta ocasión, el hecho de que los montes tuvieran una mayor superficie arbolada hizo que sólo bajara agua, sin piedras ni troncos, con lo que los daños fueron mucho menores. Por su parte, el río Cadagua volvió a pasar por encima del puente viejo después de bastantes años, pero sin destrozos graves.

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Fotos 11 y 12. Torrentes del monte Sasiburu (1/06/2008).

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Foto 13. El río Cadagua desbordado por encima del puente de Irauregi (1/06/2008).

Tras varios años de requerimientos por parte del ayuntamiento, finalmente, en el verano de 2010, la Confederación Hidrográfica del Norte rebaja un metro la altura de la presa de Kastrexana.

 

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Foto 14. La presa de Kastrexana bajo los viaductos de la Variante Sur de Bilbao (20/01/2013).

Por último, en 2011 se reforzó la estructura del puente Irauregi ampliando la anchura para mejorar la accesibilidad peatonal.

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Foto 15. Puente de Irauregi (20/01/2013).

Y tras este recorrido histórico llegamos a enero de 2013. Tras una semana de fuertes lluvias y viento (este pasado fin de semana nos ha barrido una ciclogénesis explosiva), tocaba ver si habían servido de algo las obras que he comentado, ya que en los últimos tres años no habíamos tenido lluvias de esta magnitud.

Video 1. Vista desde el puente nuevo (20/01/2013).

Bajo el puente nuevo hay una presa que envía el agua hacia una minicentral hidroeléctrica ubicada junto al puente de Irauregi. El canal, de 300 metros de largo, discurre bajo el paseo de Coscojales. En caso de crecida del río, el exceso de agua salta por encima del canal, volviendo al río. En algunos puntos, estos aliviaderos coinciden con los desagües de los torrentes del monte, creando unas bonitas cascadas.

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Fotos 16 y 17. Paseo Coscojales (20/01/2013).

Justo aguas debajo de esta presa, hay una formación de rocas calizas a diferente altura, creando unos saltos de agua de gran espectacularidad cuando el río baja caudaloso.

Video 2. Vista del salto de agua en la formación caliza (20/01/2013).

De hecho, cada vez que tenemos crecidas en los ríos de Euskadi, los medios de comunicación vienen aquí a tomar imágenes: portadadeia210113

Parece ser que el río Cadagua es uno de los que mejor se está recuperando ambientalmente a nivel de Bizkaia. En el caso de la fauna, desde hace unos años nos hemos acostumbrado a ver garzas, garcetas, patos, cormoranes, pollas de agua, también alguna tortuga invasora, y se supone que hay alguna colonia de visón europeo. No entraré a explicar las razones de esto (material suficiente para otro post), simplemente una muestra:

 

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Fotos 18 y 19 . Cormoranes (20/01/2013).

Cuando todas las demás aves desaparecen, los cormoranes se mantienen impasibles ante la fuerza del agua.

Finalmente, no ha habido ningún desbordamiento del río en toda esta zona, ni siquiera en el barrio de Pertxeta. La influencia del rebaje de la presa de Kastrexana llega hasta el puente de Irauregi, 1,4 km aguas arriba. Tampoco ha llegado al camino de Pertxeta, que hasta ahora se inundaba con facilidad.

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Foto 20. Camino de Pertxeta (20/01/2013).

Por supuesto, esto no quiere decir que se hayan eliminado completamente los riesgos de inundabilidad de esta zona. El Plan Integral de Prevención de Inundaciones de la Comunidad Autónoma del País Vasco (conocido como P.I.P.I.), recoge el concepto estadístico conocido como periodo de retorno, que es el tiempo medio entre dos trombas de agua que pueden dar lugar a un determinado caudal. Para cada periodo de retorno y en función de la orografía del municipio se establece sobre el mapa una mancha de inundación, que marca la probabilidad de cada punto de inundarse periódicamente. Los periodos de retorno utilizados suelen ser 10, 25, 50, 100 y 500 años. Algunos consideran que las inundaciones de 1983 corresponden al de 500 años, lo que significa que probablemente no se dé un evento de esas características hasta dentro de más de 400 años (sin considerar el cambio climático, claro está).

En función de estos cálculos se establecen unas distancias de separación al cauce de los ríos para los distintos usos urbanísticos del suelo: por ejemplo, en el borde de la ribera sólo se permiten usos recreativos, sin edificaciones; a ciertos metros se permiten vías de circulación, y más alejadas, las construcciones.

El problema lo tenemos con las construcciones ya existentes en las riberas, puesto que estas normativas fueron aprobadas en los 90. En el momento en que cesa el uso, por ejemplo, de fábricas abandonadas, tras su derribo no se podrá volver a construir en ese punto. En el caso de bloques de viviendas viejas y deterioradas, se pueden organizar operaciones de realojo, siempre con gran coste económico. Para el resto de los casos, sólo quedaría actuar sobre el cauce, aumentando su capacidad, pero también con gran coste económico y ambiental. http://www.eitb.com/es/noticias/sociedad/detalle/1231074/inundaciones-gobela–preocupacion-getxo-nuevas-lluvias/

En este último aspecto, quiero destacar que en las obras de canalización, la normativa en Euskadi obliga a recuperar, en la medida de lo posible, el estado original del cauce fluvial: pendientes, perfiles, taludes, riberas, vegetación, etc. Si comparamos la ribera derecha en la foto 8, donde se construyó el armazón del puente, con la foto 1 o la de cabecera del blog, sacadas en ese mismo punto, podemos ver el cambio: sauces, alisos, abedules, fresnos, chopos, arces, avellanos, espinos…

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Foto 21. Vegetación en puente nuevo (2/05/2010)

Los errores del pasado provocados por el crecimiento descontrolado han generado una grave problemática, de gran complejidad por las implicaciones urbanísticas, sociales, ambientales y económicas. Aunque poco a poco se va mejorando en estos aspectos, en algunas ocasiones las administraciones públicas tienen que hacer verdaderos encajes de bolillos para resolver estas situaciones. Y en cualquier caso, aunque sea labor de la administración el controlar y evitar que se vuelvan a cometer los mismos errores, todos tenemos que ser conscientes de la importancia de respetar el medio ambiente en el sentido más amplio del término.

El ser humano ha sido capaz de modificar completamente el entorno en su beneficio, a veces subestimando el poder de la naturaleza. Se suele decir que lo que se le quita al agua, más tarde o más temprano el agua lo recupera, como vemos periódicamente. Además, toda esta problemática se ve complicada ahora con el cambio climático.

Según un informe de 2011 de la Oficina Vasca de Cambio Climático, la tendencia en los últimos 50 años muestra que en invierno y primavera (la época más lluviosa en Euskadi) llueve menos pero cuando llueve lo hace de forma torrencial, originando mayor número de crecidas. Esto significa una disminución en el aporte de agua en invierno y primavera (entre 6-13%), un aumento del caudal pico (20%) y con ello una mayor extensión del área inundable (3%), provocando el aumento de pérdidas por inundación para el 2050 (15%). (ver post Doha y el cambio climático en Euskadi).

Para afrontar esta situación se propone analizar el papel que juegan las diferentes formas de ocupación del suelo (ordenación del territorio) en el balance de agua de las cuencas, contemplando, además, las necesidades de adaptación de las políticas forestales y agrarias para la reducción de la vulnerabilidad hídrica.

Por otro lado, debido al incremento esperado en los fenómenos extremos relacionados con la precipitación y, por tanto, el incremento de la peligrosidad de los impactos asociados a los mismos, se plantea el estudio del efecto del cambio climático en las inundaciones de la CAPV, para aportar criterios de priorización y estrategias de adaptación en los instrumentos de gestión y planificación existentes.

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Foto 22. Puente nuevo y riberas (28/09/2007)

Conclusión

Euskadi tiene una orografía muy complicada. Un 85% de los municipios se pueden clasificar como de montaña y tiene un 55% de su superficie arbolada. Por otro lado, en 2011, el 8,11% de su superficie era suelo artificializado. Las principales infraestructuras viarias y de servicios están finalizadas (ver post ¿La construcción es la solución?). En los municipios se va acabando el suelo con pendientes suaves que permitan una edificabilidad rentable económicamente y con un impacto ambiental aceptable.

No debemos olvidar que la urbanización del suelo supone su impermeabilización, lo que significa que el agua de lluvia no es absorbida por la tierra y es enviada rápidamente a los ríos y arroyos, facilitando las crecidas y desbordamientos de los cauces. En el caso de Alonsotegi, el 40% del suelo del municipio está clasificado como de “especial protección” por las características ecológicas que posee. Dentro de este territorio están incluidos los bosquetes de especies autóctonas (encinares, robledales y hayedos) y las zonas húmedas. El mantenimiento y mejora de esta cubierta vegetal es vital para evitar riesgos y contribuir a paliar el cambio climático.

En esta situación los recursos que las administraciones tengan para obra pública, más que a la ocupación de nuevas áreas, se deberían destinar a solucionar los problemas de inundabilidad comentados y a la rehabilitación de zonas urbanas degradadas. Actuaciones muy complejas pero de gran rentabilidad social y ambiental a largo plazo.

Y como acabamos de empezar el año, y a pesar del pesimismo generalizado por la situación económica, quiero acabar este post con un símbolo de esperanza:

Video 3. Arco Iris sobre el puente nuevo (21/01/2013).

Referencias

“Esta entrada participa en la XX edición del Carnaval de Biología, que hospeda Multivac42 en su blog Forestalia“.

“Esta entrada participa en la X Edición del Carnaval de la Tecnología, que hospeda @lualnu10 en su blog http://cajadeciencia.blogspot.co.uk/“.

“Esta entrada participa en la III Edición del Carnaval de Humanidades alojado en El  cuaderno de Calpurnia“.

Actualización 18/04/2013 (en euskera): http://aldizkaria.elhuyar.org/erreportajeak/uholdeak-konponbide-berriak-betiko-arazoari/

Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas.

En esta sociedad que nos ha tocado vivir, cada vez más desarrollada tecnológicamente y cada vez más dependiente de la tecnología, periódicamente surgen polémicas en torno a nuevas técnicas en el momento de su implantación. Tras una fase de desconfianza inicial, entendible por el innato temor de los seres humanos a los cambios y a lo desconocido, llega un momento en que, de repente, se convierte en causa de lucha política. La acusación de intereses ocultos por parte de los poderes políticos y económicos, efectuada por colectivos o partidos políticos autodenominados progresistas y defensores del medio ambiente, puede llegar a desvirtuar completamente la realidad: organismos genéticamente modificados (OGM), incineración de residuos, energía nuclear, células madre, quimiofobia, etc.

En el caso de los organismos transgénicos, las limitaciones a su uso en Europa supone a los agricultores europeos unas pérdidas de entre 443 y 929 millones de euros al año. Limitaciones existentes a pesar de que la misma Comisión Europea publicó dos informes en 2005 y 2010 que abarcaban 25 años de investigación sobre los potenciales efectos de los organismos modificados genéticamente sobre la salud humana y el medio ambiente, y que concluyeron que a día de hoy no existe evidencia científica que asocie los OGMs con mayores riesgos para el medio ambiente o para la alimentación que los existentes con plantas u organismos convencionales. Además, a nivel mundial, durante los últimos 15 años miles de millones de personas han consumido alimentos con ingredientes genéticamente modificados sin que se haya detectado ningún riesgo para la salud, según reconocen las academias científicas y consejos médicos de todo el mundo.
Otro tema estrella en cuanto a relevancia social es la incineración de residuos urbanos. Los daños ambientales y el paso a la cadena alimenticia de algunos contaminantes provocados por incineradoras con tecnologías de los años 60 y 70 han sido la excusa de los grupos ecologistas y algunos partidos políticos para oponerse radicalmente a un sistema de eliminación de residuos que no pueden ser reciclados y que actualmente están basados en tecnologías seguras. Esta es mi visión desde mi experiencia personal.

Los inicios de la gestión de residuos en Bizkaia
Fue a finales de los 90 cuando tuve contacto por primera vez con el tema de la incineración de residuos. En esa época la Diputación Foral de Bizkaia decidió ubicar una planta de valorización de residuos urbanos, es decir, incineradora con recuperación de energía, en el municipio de Bilbao pero en el límite con mi pueblo, Alonsotegi. El revuelo que se montó en aquel momento fue considerable, ya que aparte de la polémica habitual que desatan estas instalaciones, en el caso de mi pueblo había unos antecedentes que hacían a mis convecinos mucho más sensibles a esta decisión.
Artigas-Alonsotegi
En 1973, la alcaldesa franquista de Bilbao, Pilar Careaga, había decidido ubicar un vertedero de basura doméstica en la vaguada de Artigas, en el límite con Alonsotegi, para dar servicio a Bilbao y a gran parte de los municipios del área metropolitana. Esto suponía verter los residuos de unos 800.000 habitantes y convertirse en el principal vertedero de Bizkaia. Sobra decir que en aquel momento, las medidas correctoras y minimizadoras del impacto ambiental no existían: los lixiviados iban directamente al río Cadagua, los gases escapaban a la atmósfera llevando los malos olores a Alonsotegi, el viento sur llenaba el pueblo y las márgenes del río de bolsas de plástico, el tráfico de camiones por una carretera estrecha aumentaba el riesgo de accidentes… La protesta social provocada por esta actuación se añadió al movimiento ciudadano originado en la década de los 70 por el deterioro ambiental en el área industrial de Bilbao, y desembocó en una recogida de 50.000 firmas por parte de las asociaciones de vecinos contra las actuaciones de la alcaldesa, consiguiendo que dimitiera en 1975.

La Agenda 21 Local
En 1999 entré como concejal en el Ayuntamiento de Alonsotegi y me hice cargo del área de medio ambiente. El objetivo del equipo de gobierno era llevar a cabo la regeneración urbana y medio ambiental de un municipio que en los últimos años había sufrido las consecuencias de la crisis industrial, el paro y problemas ambientales como contaminación de aire, suelos y aguas; deforestación e inundaciones. Sólo el 5% de la superficie del municipio es urbana, el resto es monte con grandes pendientes.
Viendo las necesidades de llevar a cabo un política integral de regeneración urbana, medio ambiental y social, decidimos poner en marcha la Agenda 21 Local, ya que su objetivo es desarrollar un proceso de planificación y mejora continua, no sólo con políticos y técnicos, sino con participación ciudadana permanente.
En los foros de participación ciudadana llegaron a participar la mayoría de los agentes sociales del municipio: principales empresas, la dirección del centro escolar, asociaciones y particulares, etc. También participó el movimiento ecologista anti-incineradora, cuyo único objetivo en las primeras reuniones era tratar el tema de los residuos, a pesar de que la problemática ambiental en el municipio era mucho más amplia. Una de sus principales quejas era la poca información que suministraban las administraciones, y que ese ocultismo era la prueba del peligro que suponía la incineración. Tras unos meses de trabajo en los foros, al final se trataron todos los problemas ambientales, y llegó un momento en que el grupo ecologista reconoció que no daban abasto a estudiar toda la información que se les suministraba.

Los inicios de la incineración de residuos
El origen de la mala fama de las incineradoras de residuos viene de las instalaciones anteriores a los años 80. En los 50, las chimeneas y el humo eran símbolo de prosperidad, y se trataba de que funcionaran de la forma más barata posible. La contaminación consiguiente se aceptaba como algo inevitable. A partir de los 60, a medida que los daños ambientales eran cada vez más palpables, aparecieron las primeras normativas y también las primeras mejoras en el sistema de incineración, así como la recuperación de energía. A pesar de este ligero avance, la acumulación de cierto tipo de contaminantes en los alrededores de las plantas de incineración y su paso a la cadena alimenticia, fue lo que encendió la alarma sobre estas instalaciones.

Las dioxinas y furanos
De esos contaminantes, sin duda los más famosos son las dioxinas y furanos. Aunque el término “dioxina” corresponde a la molécula 2, 3, 7, 8-tetraclorodibenzo-para-dioxina (TCDD), se utiliza genéricamente para denominar a una familia de compuestos que comparten la estructura dibenzo-para-dioxinas policloradas (PCDD) y los dibenzofuranos policlorados (PCDF). Bajo esa designación también se incluyen algunos bifenilos policlorados (PCB) análogos a la dioxina que poseen propiedades tóxicas similares. Se han identificado unos 419 tipos de compuestos relacionados con la dioxina, pero se considera que sólo aproximadamente 30 de ellos poseen una toxicidad importante, siendo la TCDD la más tóxica.
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Estructura general de las PCDD (Wikimedia)

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Estructura del TCDD 2, 3, 7, 8-tetraclorodibenzo-para-dioxina (Wikimedia)

El origen de las dioxinas es básicamente industrial, aunque también se forman en la naturaleza, en los incendios forestales y en las erupciones volcánicas. En principio, la combustión en determinadas condiciones de cualquier compuesto orgánico puede dar lugar a algún tipo de dioxina (el cloro es el décimo elemento más abundante en los seres vivos).

Las dioxinas son contaminantes ambientales que la Organización Mundial de la Salud incluye en la «docena sucia»: “un grupo de productos químicos peligrosos que forman parte de los llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). Las dioxinas son preocupantes por su elevado potencial tóxico. Una vez que han penetrado en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo gracias a su estabilidad química y a su fijación al tejido graso, donde quedan almacenadas. Se calcula que su semivida en el organismo oscila entre 7 y 11 años. En el medio ambiente, tienden a acumularse en la cadena alimentaria. Cuanto más arriba se encuentre un animal en dicha cadena, mayor será su concentración de dioxinas”.

Las dioxinas son fundamentalmente subproductos no deseados de numerosos procesos de fabricación tales como la fundición, el blanqueo de la pasta de papel con cloro o la fabricación de algunos herbicidas y plaguicidas.

Aunque la formación de dioxinas es local, su distribución ambiental es mundial. Las dioxinas se encuentran en todo el mundo en prácticamente todos los medios. Las mayores concentraciones se registran en algunos suelos, sedimentos y alimentos, especialmente los productos lácteos, carnes, pescados y mariscos. Sus concentraciones son muy bajas en las plantas, el agua y el aire.
En 2001 un Comité Mixto FAO/OMS de Expertos en Aditivos Alimentarios (JECFA) y el Comité científico de la alimentación humana de la Unión Europea llegaron a la conclusión de que una proporción considerable de la población puede superar la ingestión tolerable de dioxinas y compuestos análogos a las dioxinas, por lo que establecieron un “Código de prácticas para la prevención y la reducción de la contaminación de los alimentos y piensos con dioxinas y BPC análogos a las dioxinas”.

Una serie de sucesos con las dioxinas como protagonistas contribuyeron a aumentar la alarma sobre la peligrosidad de estos compuestos, de los cuales destacaré los dos más conocidos. Por un lado, el TCDD era uno de los componentes del agente naranja, el herbicida utilizado por los Estados Unidos en la guerra de Vietnam para deforestar la selva, con graves efectos sobre la población. Por otro, en 1976 en Seveso, norte de Italia, un grave accidente en una fábrica de productos químicos liberó una gran cantidad de dioxinas, entre ellas el TCDD. La contaminación cubrió 15 km2 y afectó a 37.000 habitantes. Desde entonces se ha visto un ligero aumento de algunos tipos de cáncer y se investigan sus efectos en la reproducción y en la descendencia de las personas expuestas.

Para terminar este apartado, citar otra vez a la OMS: “La incineración adecuada del material contaminado es el mejor método disponible para prevenir y controlar la exposición a las dioxinas. Asimismo, puede destruir los aceites de desecho con PCB. El proceso de incineración requiere temperaturas elevadas, superiores a 850 °C. Para destruir grandes cantidades de material contaminado se necesitan temperaturas aún más elevadas, de 1000 ºC o más.”

La Directiva Europea 2000/76/CE relativa a la incineración de residuos
En 1996 la Unión Europea procedió a revisar la estrategia comunitaria para la gestión de residuos, confirmando la jerarquía de principios establecida en 1989, consistente en tres escalones, por orden de preferencia: prevención, valorización y eliminación.
Dentro de cada escalón a su vez se establecen preferencias de gestión tanto a nivel cuantitativo, respecto a las cantidades de residuos y productos susceptibles de convertirse en residuos, como cualitativo respecto a la disminución de la peligrosidad de los residuos, etc.

Gestión de residuos

Esto significa que las prioridades que deben regir la gestión de residuos son las siguientes:

  • En primer lugar prevenir la generación de residuos, por ejemplo, disminuyendo la cantidad de material necesaria para elaborar un producto o su envase; o usando bolsas de la compra reutilizables. En segundo lugar, una vez generado el residuo, ver si es reutilizable, si se le puede dar un segundo uso.
  • En el caso de que no se pudiera reutilizar, pasaríamos a la valorización, es decir, darle un uso al residuo que cree algún tipo de valor. Esto significa reciclar los materiales cuando la tecnología lo permita y en el caso de la materia orgánica, obtener compost. Los residuos restantes pasarían a la incineración con recuperación de energía.
  • De esta forma para la eliminación en vertedero quedaría una mínima parte de la cantidad de residuos original y con unas características casi inertes. El objetivo es el vertido cero de residuos aprovechables de alguna forma.

En este contexto se aprobó en el año 2000 la Directiva relativa a la incineración de residuos. En cuanto a las condiciones de explotación de estas instalaciones, la Directiva recoge que “se diseñarán, equiparán, construirán y explotarán de modo que la temperatura de los gases derivados del proceso se eleve, tras la última inyección de aire de combustión, de manera controlada y homogénea, e incluso en las condiciones más  desfavorables, hasta 850 °C, medidos cerca de la pared interna de la cámara de combustión o en otro punto representativo de ésta autorizado por la autoridad competente, durante dos segundos. Si se incineran residuos peligrosos que contengan más del 1 % de sustancias organohalogenadas, expresadas en cloro, la temperatura deberá elevarse hasta 1.100 °C durante dos segundos como mínimo.

Todas las líneas de la instalación de incineración estarán equipadas con al menos un quemador auxiliar que se ponga en marcha automáticamente cuando la temperatura de los gases de combustión, tras la última inyección de aire de combustión, descienda por debajo de 850 °C o 1.100 °C, según los casos; asimismo, se utilizará dicho quemador durante las operaciones de puesta en marcha y parada de la instalación a fin de que la temperatura de 850 °C o 1.100 °C, según los casos, se mantenga en todo momento durante estas operaciones mientras haya residuos no incinerados en la cámara de combustión.”

Así mismo establece que “se realizarán, de conformidad con lo dispuesto en el anexo III, las siguientes mediciones:

a) mediciones continuas de las siguientes sustancias: NOx, (siempre y cuando se establezcan valores límite de emisión), CO, partículas totales, COT, HC1, HF, SO2;

b) mediciones continuas de los siguientes parámetros del proceso: temperatura cerca de la pared interna de la cámara de combustión o en otro punto representativo de ésta autorizado por la autoridad competente; concentración de oxígeno, presión, temperatura y contenido de vapor de agua de los gases de escape;

c) como mínimo, dos mediciones anuales de metales pesados, dioxinas y furanos; no obstante, durante los 12 primeros meses de funcionamiento, se realizará una medición como mínimo cada tres meses. Los Estados miembros podrán fijar períodos de medición si han establecido valores límites de emisión para los hidrocarburos aromáticos policíclicos u otros contaminantes”.

Aparte de controlar las condiciones de combustión, existen unos sistemas de limpieza de los gases generados en ese proceso, antes de que salgan por la chimenea: filtros electrostáticos y de mangas para atrapar el polvo, neutralización mediante bases alcalinas de los ácidos clorhídrico, fluorhídrico y los óxidos de azufre, eliminación de los óxidos de nitrógeno haciéndolo reaccionar con urea o amoníaco, de los metales pesados, dioxinas y furanos con carbón activo…

Todo ello además de la autorización ambiental integrada (donde se recoge la corrección de todos los tipos de impacto ambiental de la instalación) que debe conseguir la planta para conseguir la licencia de actividad, según recoge la normativa de prevención y control integrados de la contaminación para este tipo de instalaciones industriales.

 

Zabalgarbi

La planta de valorización energética Zabalgarbi

Tras la constitución de un consorcio público-privado (35%-65%), finalmente se construyó la planta en una cantera abandonada junto al vertedero de Artigas, y funciona desde 2005. La ingeniería SENER adaptó la tecnología de las plantas de ciclo combinado de gas a las de valorización de residuos municipales, mejorando los rendimientos existentes hasta entonces. La potencia neta obtenida, descontado el autoconsumo de la planta, es de 94 MW. En este momento da servicio a una población de unos 700.000 habitantes.

Antes de la puesta en marcha, se realizó un análisis de la calidad del aire, suelo, vegetación, aguas superficiales y subterráneas y olores, con el fin de ver cómo variaban los parámetros con el funcionamiento de la instalación. En la chimenea, a media altura, se encuentra un anillo donde se ubican las sondas que controlan las emisiones antes y después de la depuración, con una conexión en continuo con la Autoridad Ambiental (Gobierno Vasco) y un sistema de bloqueo por si en algún momento se superan los máximos de emisiones.

Las inmisiones se controlan mediante tres cabinas de control situadas alrededor de la planta (en municipios de Bilbao, Barakaldo y Alonsotegi) y conectadas a la Red de Vigilancia de Calidad del Aire del Gobierno Vasco. Se realiza un seguimiento continuo de las concentraciones de PM10, O3, NOx, SO2, COV, HCl y datos meteorológicos. Periódicamente se miden las concentraciones de metales pesados, dioxinas y furanos en el suelo y en el aire. En este medio también se controla periódicamente el nivel de ácido fluorhídrico.

Según se recoge en un documento de la Dirección de Salud Pública del Departamento de Sanidad del Gobierno Vasco: “1) los niveles de emisión de las plantas actualmente construidas en los países desarrollados son varios órdenes de magnitud inferiores a los de las plantas en cuyos entornos se han realizado estudios epidemiológicos y que han encontrado algún tipo de asociación negativa en términos de salud, 2) los estudios de valoración de riesgos señalan que la mayor parte de la exposición, incluso para la población residente en el entorno a las plantas de incineración, y más si lo son de las que utilizan tecnología moderna, se produce a través de la dieta y no por vía directa y 3) que los estudios de seguimiento de los niveles de dioxinas en la población residente en el entorno de plantas de incineración no revela incrementos de dichos niveles cuando se comparan con población que vive en zonas más alejadas que pueden considerarse de referencia”.

Por último, desde 2005, el Departamento de Medicina Preventiva y Salud Pública de la Universidad del País Vasco realizan un estudio epidemiológico para conocer si la actividad industrial de la planta incide en el entorno y en las personas. Hasta el momento no se han encontrado resultados diferentes a los obtenidos en las poblaciones control.

Dentro del proyecto inicial de esta planta estaba previsto, si fuese necesario, la construcción de una segunda línea de incineración. Por el momento se ha descartado esa posibilidad, ya que ha disminuido el volumen de residuos destinados a la incineración. Esto es debido a varias razones: la aplicación del Plan de Prevención de Residuos Urbanos de Bizkaia 2010-2016; la construcción del centro de tratamiento para la reutilización y reciclaje de residuos voluminosos, la de compostaje y la planta de tratamiento mecánico biológico; y por último, el descenso en las toneladas de basura que se generan en los hogares debido a la actual coyuntura de crisis.

Como vemos, la incineración con recuperación energética es sólo una etapa de la gestión de residuos urbanos, y cuenta con unas medidas de seguridad y unos controles mucho más estrictos que los exigidos a instalaciones industriales de ese tipo.

Incineradora Alonsotegi

Vista de la incineradora desde Alonsotegi. Se observa el penacho de humo de la chimenea y a la izquierda el vapor de agua de las torres de refrigeración.

Si es seguro, ¿por qué la polémica?
En ambos casos, transgénicos e incineración, vemos que existen tecnologías seguras y que existen normativas mucho más estrictas que en el caso de los alimentos producidos por la agricultura tradicional y en el de las industrias similares a la incineración, precisamente para compensar esa mala imagen. Las limitaciones al uso de transgénicos en Europa provocan que sólo las grandes corporaciones puedan producirlos por la gran cantidad de tiempo y dinero que requiere su desarrollo. A pesar del hecho de que los países que más reciclan son los que más incineran (Alemania, Países Bajos, Suecia…), y que existen incineradoras en el centro de las capitales (Londres, París, Viena…), todavía algunos colectivos ecologistas y políticos contraponen incineración frente a reciclaje, sacando a pasear el fantasma del aumento de incidencia del cáncer en los alrededores de estas instalaciones. No olvidemos que, en el caso de Bizkaia, hasta hace poco, en cada comarca había una planta papelera y en cada municipio varias fundiciones sin control ambiental, los principales productores de dioxinas y furanos.

Incineradora Viena

Planta incineradora de Spittelau en Viena, diseñada por Friedensreich Hundertwasser (Foto wikimedia).

Disponiendo de la tecnología y de la legislación adecuadas, queda en manos de la Autoridad Ambiental, es decir, de las administraciones públicas, controlar y garantizar la seguridad de estas tecnologías. Por lo tanto, en todo caso se debe vigilar que el procedimiento administrativo se cumpla, y que se sigan todos los pasos obligatorios establecidos, incluido el de transparencia e información pública. El utilizar la tecnología como excusa para luchas políticas no beneficia a largo plazo a nadie, aunque a corto algún colectivo saque tajada. La complejidad técnica de estos temas hace que sea muy fácil manipular a una sociedad con una escasa formación en temas científicos y técnicos, y que sólo atiende ante posibles amenazas.
En el caso de algunas actividades más o menos molestas, aparece otro fenómeno que se añade al del rechazo sistemático a determinada tecnología. “Yo no estoy en contra de la incineradora, pero que no me la pongan en mi pueblo”. Es el conocido como “síndrome nimby” (not in my backyard – no en mi patio trasero), pero eso da para otro post.
En este momento, la polémica en Alonsotegi es la instalación de un tanatorio con crematorio, una subespecie de la incineración de residuos.

Bibliografía

“Esta entrada participa en la X Edición del Carnaval de la Tecnología, organizado por http://cajadeciencia.blogspot.co.uk/, organizado por @lualnu10.

“Esta entrada participa en la XXI Edición del Carnaval de Química
acogido en el blog Pero eso es otra historia…“.

Armand David: Misionero, explorador, naturalista…

El año pasado tuve la oportunidad de leer “Hacia los confines del mundo” de Harry Thompson, donde se describe el épico viaje del Beagle, cuyas consecuencias años más tarde, sacudirían la sociedad del siglo XIX. La relación de Darwin con el capitán del buque, Robert FitzRoy, sirve al autor para contraponer las dos líneas por las que fue derivando el pensamiento de la época a medida que la teoría de la evolución se daba a conocer. Mientras FitzRoy mantiene sus creencias religiosas y se niega a interpretar los nuevos descubrimientos fuera del relato del Génesis, Darwin va cambiando según madura la teoría de la evolución en su interior. Todo esto se desarrolla en el contexto del siglo XIX, en pleno debate sobre el racismo y la expansión colonialista de las potencias occidentales.

El pasado 14 de febrero, con motivo de la celebración del Día de Darwin en Bilbao, asistí a una conferencia de Kepa Altonaga, biólogo y profesor de la Universidad del País Vasco. En ella repasó la obra de un científico que a pesar de su relevancia y de su cercano origen, no es muy conocido: Armand David. Su relación y paralelismo con Darwin me sorprendió, y me ha llevado a leer el extraordinario libro de Altonaga sobre la vida de este misionero explorador: “Armand David, pandaren aita” (Armand David, el padre del panda).

Sus orígenes

Jean-Pierre Armand David nació en Ezpeleta, pequeña localidad vasco-francesa, cercana a Baiona y famosa por sus pimientos.

EzpeletaCasa típica de Ezpeleta (Foto wikipedia).

Desde pequeño se interesó por los insectos, las plantas y las aves, y, tras estudiar en el cercano seminario de Larresoro, pasó 10 años en Savona, norte de Italia, como profesor de ciencias naturales. Pero su objetivo eran las misiones, y así lo había solicitado a su superior.

En 1860, los padres lazaristas habían enviado misioneros a Pekín, tras la apertura de esta ciudad a los extranjeros, para construir un colegio francés. Por eso, un año después, el director del Museo de Ciencias Naturales de París, Henri Milne-Edwards, pidió al superior de la orden la colaboración de sus misioneros para que le ayudaran en sus investigaciones científicas. En el grupo elegido no podía faltar Armand David, recién ordenado sacerdote, ya que conocía perfectamente el funcionamiento de un colegio, tenía la formación adecuada para la investigación científica, estaba deseando ir a las misiones y, con 35 años, se encontraba en la edad adecuada.

En la reunión previa a su partida con los expertos del Museo de París, la élite de los científicos franceses de la época, recibió un montón de encargos de casi todas las ramas de la Ciencias Naturales, así como consejos e información sobre China.

Armand JovenEuskomediaJean-Pierre Armand David (Foto Euskomedia).

Llegó a China en 1862 tras 5 meses de travesía por mar, ya que todavía no se había abierto el canal de Suez. Tras aclimatarse al país y al idioma, empezó a viajar por los alrededores de Pekín. Completó una colección zoológica y botánica que dejó impresionados a los académicos franceses, ya que China era muy desconocida entonces. Además daba idea del recolector tan hábil, animoso y preparado que era Armand David. Como recompensa le enviaron 1.000 francos para los gastos de la recogida de muestras de 1863 y le prometieron más dinero para los siguientes años.

El ciervo del padre David

En 1865 decidió ir al parque imperial, varios km al sur de Pekín, cuya entrada estaba prohibida y castigada con la pena de muerte. Quería comprobar la existencia de un animal que, según los rumores que le habían llegado, desde hacía tiempo vivía en paz en ese parque. Tuvo suerte y a través de una rendija de la muralla pudo observar de lejos un centenar de ejemplares y darse cuenta de que eran una especie nueva. Más tarde supo que esa manada era la única que quedaba, pues esta especie se había extinguido en su hábitat natural hacia el siglo III o IV por haber sido sus cuernos una de las fuentes de marfil de China en aquella época.

Para poder hacer una descripción científica de la especie y que su descubrimiento se aceptara oficialmente, intentó en vano a través de medios diplomáticos hacerse con un ejemplar. Finalmente lo consiguió sobornando a los guardias tártaros del parque: restos de dos ejemplares hembras, uno adulto y otro joven, con rabos largos como de burro y pezuñas como de vaca. Meses más tarde, los esfuerzos diplomáticos dieron su fruto: le regalaron un macho adulto y dos hembras vivos. Aunque murieron al poco tiempo en el jardín de la embajada, le resultaron de gran ayuda. Tras hacer en París un análisis anatómico comparativo se creó un nuevo género y se denominó científicamente a esta especie como “Elaphurus davidianus A. Milne–Edwards, 1866”, coloquialmente “ciervo del padre David” o “milú”.

En la actualidad el ciervo del padre David se cría en cautividad por todo el mundo. En 1993 se calculaba una población de 1000 ejemplares entre zoológicos y granjas. En Nueva Zelanda y otros países su carne es muy apreciada, lo que unido a su tamaño resulta muy rentable.

Su hábitat original se desconoce, pero se cree que eran las marismas, por su afición al agua y sus pezuñas alargadas. En varias reservas chinas la población de ciervos del padre David está aumentando y quizás con el tiempo pueda volver a ser un animal salvaje.

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“Elaphurus davidianus A. Milne–Edwards, 1866″, ciervo del padre David o milú. (Foto wikipedia).

China en la época de Armand David

En 1773, justo en la época en que cada vez era mayor el número de viajes de exploración, China cerró sus fronteras a los extranjeros.

La creciente presión de las potencias occidentales para establecer colonias estratégicas en China provocó varias revueltas contra los europeos en el siglo XIX: las dos guerras del Opio, la Rebelión Taiping y la Rebelión Boxer. Tras las Guerras del Opio, los europeos ganaron el derecho a establecerse en varios puertos, lo que les permitió adentrarse en el interior ocasionalmente.

El ambiente de rechazo a las potencias europeas que ocupaban China le obligó a tomar precauciones, con el fin de protegerse del odio de la población y las sospechas de las autoridades. Iba siempre con fusil y revólver para cazar ejemplares, pero también para defenderse de los ladrones de caminos.

En este contexto queda la duda de, si además de científico y misionero, actuó como espía francés. En muchas ocasiones, los chinos pensaron que iba a conocer el país para saber donde había oro, plata y otros metales, ya que en sus mapas aparecían todos estos detalles. Incluso, llegó a ser envenenado varias veces. También en su círculo académico y religioso lo sospecharon, ya que cuando volvió a Paris en 1871 para recuperarse tras sus viajes, lo primero que hizo fue ir a ver al presidente de Francia Thiers, recién acabada la guerra franco-prusiana.

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Armand David caracterizado para pasar desapercibido en sus viajes .(Foto wikipedia).

Sus viajes

Tras el éxito de los primeros trabajos, los responsables del museo pidieron a su superior que lo liberara de sus tareas evangélicas para que se dedicara en exclusividad a sus labores naturalísticas. Así, a partir de 1866 se convirtió en explorador a cuenta del Museo de Ciencias Naturales de París y del Ministerio de Educación. Esto le permitió organizar tres misiones de exploración a través de la China desconocida:

Mapa viajes DavidLos tres viajes principales de Armand David. (Foto wikipedia).

1º. Viaje. En 1866, duró 7,5 meses y recorrió 1.500 km en Mongolia oriental. Recogieron muestras de 150 especies de aves y mamíferos, 124 de plantas y 250 de insectos. Los fósiles recogidos, aunque pocos, sirvieron de punto de partida para la investigación paleontológica de China. Acabó el viaje enfermo de reumatismo y fiebre. El roedor gerbil o gerbilo (Gerbillus unguiculatus) es el descubrimiento más conocido de este primer viaje.

2º viaje. En 1869, recorrió durante un año el Tíbet oriental, en el desconocido para los europeos principado de Moupin, uno de los pequeños y salvajes estados de un territorio extenso y boscoso en las alturas, entre las fronteras de China, Tíbet y Mongolia. Es, sin duda, el más exitoso de los tres viajes. Con la ayuda de los cazadores de la zona, consiguió decenas de nuevas especies:

-       El gran panda, a quien denominó Ursus melanoleucus, oso blanquinegro. Tras un análisis más detallado de los datos anatómicos, en 1870 se creó el género Ailuropoda y pasó a denominarse Ailuropoda melanoleuca (David, 1869).

-       El mono dorado: Rhinopithecus roxellana (Milne-Edwards,1870), corpulento, cara verde-azulada o turquesa, nariz muy corta y curvada casi hasta los ojos, cabeza de un naranja vivo, extremidades grandes y musculosas, y cola larga y fuerte. Pelaje de la espalda dorado y pelo largo. En los jarrones e imágenes de tinta china antiguas aparecían lo que se pensaba que eran duendes o criaturas mitológicas. El descubrimiento de Armand David demostró que era una criatura real. En la actualidad el Gobierno chino le considera como especie con primer nivel de protección en catorce reservas y en algunos zoológicos con intención de facilitar su reproducción. A pesar de ello, su conservación peligra por dos amenazas principales: una, porque para la medicina tradicional china, su piel tiene propiedades medicinales; la otra es la destrucción de su hábitat por la expansión de las actividades humanas.

-       En lo que respecta a la flora destaca el descubrimiento de la Davidia involucrata, el árbol de las palomas o de los pañuelos, por la apariencia de sus flores en primavera, y con la particularidad de que florece cada diez años. En este segundo viaje recogió y secó cientos de plantas: entre ellos 15 especies de rododendros, una de ellas epifita. El herbario que Armand David envió a París constaba de 3.500 plantas, de las cuales 250 eran especies nuevas. Esto, a pesar de que su mayor dedicación era para las especies animales, que tenía que secar y conservar antes de que la alta humedad y el bochorno ambiental del lugar las echara a perder. Como él dice en su diario del segundo viaje, ésa es con diferencia la zona de China más rica en especies vegetales y un botánico tendría trabajo para mucho tiempo.

Tras finalizar su segundo viaje y ante la imposibilidad de volver a Pekín por las revueltas contra las potencias occidentales, embarca hacia Marsella. Al hacer escala en Ceilán se entera de la declaración de guerra de Francia a Prusia. Cuando llegó a Marsella también tuvo que cambiar sus planes, pues París se preparaba para el sitio del ejército prusiano. Decidió ir a Italia, a visitar a antiguos alumnos como el marqués Giacomo Doria, que en 1867 había fundado el Museo de Ciencias Naturales de Génova. En esta ciudad tuvo oportunidad de conocer la obra de Darwin El origen de las especies. Aunque en un primer momento no lo aceptó con todas sus implicaciones, tampoco le cerró la puerta. Tras asimilar sus conceptos, los utilizaría como hipótesis de trabajo en su tercer viaje. Esto no deja de sorprender, por un lado, por su condición religiosa, y por otro lado, porque el darwinismo no fue aceptado en Francia hasta mucho después.

3º viaje. 1872: Cerca de Shanghái, en Ningbo, conoció al cónsul británico, Robert Swinhoe, naturalista aficionado, y tras admirar su colección de especies de la región decidió pasar casi dos meses estudiando la zona sur.

En 1873, en Wuhan, está a punto de morir, incluso el dominico asturiano padre Calunga le administró la extremaunción. Estaba muy débil: malaria, reumatismo, fuertes dolores en las articulaciones, trastornos gastrointestinales, por la nariz echó un gusano helminto, forúnculos, hemorroides, episodios de fiebre y una profunda tos crónica. Su intención era volver a Shanghái, pensando que, al ser un clima más saludable, se recuperaría. Después iría a Filipinas, Japón, América y Francia. Pero no consiguió recuperarse del todo y en 1874 embarca hacia Europa. A partir de ese momento se dedicó a enseñar ciencias naturales en la residencia principal de los lazaristas en París, donde también montó un museo con aportaciones enviadas por conocidos suyos de todo el mundo.

En 1875 se le concedió la medalla de oro de la Sociedad Geográfica de París. El gobierno de Francia le otorgó varias veces la Legión de Honor, siendo rechazada por él. Finalmente, acabaron enviándosela, sin más. Murió en París el 10 de abril de 1900.

Darwin, Wallace y David

La observación de la distribución de las especies en las zonas que recorrió en sus viajes, y la constatación de que especies similares se reparten por territorios adyacentes, le llevo a concluir que todas podrían derivar de una sola especie. A esta conclusión habían llegado también, cada uno por su cuenta, Darwin y Wallace. Tras la lectura del Origen de las especies, vio que sus observaciones encajaban con la teoría de la evolución.

En 1877, cuando David estaba llegando a estas conclusiones, el papa Pio IX proclama que el darwinismo es una aberración fruto del orgullo loco del hombre. Tras su muerte, su sucesor, León XIII, con el fin de fortalecer la fe también en el campo de la ciencia, hizo un llamamiento a todos los intelectuales del mundo católico. En este contexto, se creó por ejemplo, la publicación Etudes Historiques et Religieuses du Diocèse de Bayonne. Por su parte, el rector del Instituto Católico de París convocó un congreso con expertos e intelectuales católicos, en orden a conseguir la reconciliación entre ciencia e iglesia.

La ponencia presentada por David explicando sus ideas evolucionistas fue respondida con varios minutos de pitidos y gritos. Esto le afectó en gran medida. Por un lado, le sorprendió que lo más granado del catolicismo no le replicara con argumentos y sí con chillidos; por otro lado, le asustó tanto que no se atrevió en adelante a exponer sus ideas tan claramente. Se le ha considerado un “evolucionista mitigado”, ya que intentó compaginar la evolución con las tesis creacionistas.

Su aportación a la obra de Wallace

Alfred Russel Wallace (1823-1913) es “el otro” padre de la selección natural junto con Darwin, así como el fundador de la zoogeografía. En 1876 publicó The Geographical Distribution of Animals, donde propone la clasificación de las regiones biogeográficas del mundo basada en la distribución de varios grupos de animales terrestres y en las semejanzas y diferencias entre los distintos territorios. Para la elaboración de este trabajo fue muy valiosa la detallada información aportada por Armand David, y Wallace la utilizó para la descripción del límite entre las regiones paleoártica y oriental.

David conservacionista

En sus viajes pudo observar el impacto de una civilización milenaria en expansión sobre la naturaleza, y la preocupación que le generaban las consecuencias futuras de la actividad humana:

-       “En mi interior pienso que el progreso mejorará el nivel general de la educación y del conocimiento humanos, hasta un punto donde se utilizarán todos los diversos seres de este mundo, pero con medida; desgraciadamente, eso llegará demasiado tarde para muchas especies. Soñemos con el futuro.”

-       “La organización de sociedades protectoras de animales será un logro para esas ideas de justicia universal (…)”.

-       “… la completa desaparición de los bosques que llegará pronto, traerá consigo la desaparición de muchas especies, y sí, seguramente, también el cambio del clima del país.”

Sus números

Fue el descubridor de unas 70 nuevas especies de mamíferos -a saber, antílopes (3), ardillas voladoras (2), ciervos (unos 15), jabalís (1), marmotas (2), monos (2), muflones (2), murciélagos (5), ratones (27), topillos (3), topos (10), jerbos, liebres enanas-; de anfibios -entre ellos, anuros (15), urodelos (4) y la salamandra gigante (el anfibio más grande del mundo, hasta 1,8 metros de largo) Sieboldia davidiana-; de reptiles (unos 50, tortugas, saurios y ofidios); de aves (65); y de cientos de moluscos, arácnidos, insectos y crustáceos.

David y las Especies Invasoras

Otra especie que descubrió y trajo a Europa, es el arbusto de mariposas Buddleja davidii, originaria de la zona del Tibet. En 1930 ya se encontraba naturalizada en Francia y durante la Segunda Guerra Mundial, experimentó una expansión sorprendente. Tras examinar su hábitat natural en China, se vio que se desarrollaba en taludes pedregosos, graveras y terrenos con guijarros, sustratos muy similares a edificios en ruinas, cunetas de carreteras y vías de tren, paisajes frecuentes en Europa en este momento de su historia.

En la actualidad en el Reino Unido se la considera una de las 20 especies alóctonas más invasoras, llegándose a relacionar su gran expansión en los últimos años con el cambio climático. En Suiza también es una especie problemática, incluida en una ‘lista negra’ junto con otras 26 especies alóctonas invasoras (Gigon & Weber 2005). Por su vigoroso crecimiento, tiende a formar comunidades muy densas con una flora asociada en general ruderal, muy banal, dificultando el establecimiento y desarrollo de otras especies autóctonas; este hecho puede ser especialmente preocupante en hábitats riparios.

En Euskadi también es abundante en el área metropolitana de Bilbao, llegando en ocasiones a formar verdaderas arbustedas de hasta 2-3 m de altura con ella casi como única especie leñosa. Afortunadamente, hasta el momento no supone una amenaza en los Espacios Naturales Protegidos, aunque en la Reserva de la Biosfera de Urdaibai existen algunas poblaciones que podrían constituir un importante foco de expansión en el futuro.

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Buddleja davidii, arbusto de mariposas. (Foto wikipedia).

Su legado

En definitiva, podemos resumir que Armand David fue un hombre excepcional con una vida apasionante. Su profundo conocimiento de la naturaleza y del ser humano, le hizo aceptar una teoría científica que iba directamente contra sus creencias religiosas, adoptando una postura que recuerda a Galileo con “y sin embargo se mueve”; fue capaz de prever el impacto de las actividades humanas en el medio ambiente, en la biodiversidad e incluso en el clima; y sus descubrimientos completaron los realizados por otros dos grandes como Darwin y Wallace. Paradójicamente, una de las especies que descubrió este conservacionista y que trajo de China, ahora es una amenaza para la flora de otras partes del mundo.

Bibliografía

-       “Hacia los confines del mundo” de Harry Thompson, Ed. Salamandra 2007.

-       “Armand David, pandaren aita” de Kepa Altonaga, Elhuyar Fundazioa 2001.

-       http://www.euskomedia.org/aunamendi/27735

-       http://es.wikipedia.org/wiki

-       http://www.quo.es/index.php/multimedia/(media)/31057

-       “Flora alóctona invasora en Bizkaia”, Diputación Foral de Bizkaia, 2010.

Esta entrada participa en la XIX Edición del Carnaval de Biología, organizado por La Fila De Atrás, blog perteneciente a @MyrRB.

“Fracking”, no sabes lo que estás haciendo…

Parece ser que el “fracking”, esa técnica que según el gobierno de Patxi López nos iba a solucionar el suministro energético para los próximos 50 años, está de actualidad también en Europa. Según una noticia aparecida hoy en la web de The Guardian y The Observer, el Parlamento Europeo recomienda al Reino Unido que reconsidere su postura de facilitar la extracción de gas mediante esta técnica: “Gran Bretaña no puede estar segura de saber lo que hace si permite que la extracción del controvertido gas siga adelante”. Bruselas regulará la industria del gas bituminoso, según Jo Leinen, miembro del comité de medioambiente del parlamento, y dijo que el Reino Unido no puede estar seguro de entender la escala de las consecuencias para la salud y el medio ambiente del “fracking”, en el que se inyecta agua a presión, arena y productos químicos en la roca para liberar el gas. El ministro de Hacienda británico, George Osborne, anunció la semana pasada que ofrecerán beneficios fiscales a las empresas de fracking, así como una nueva regulación para el “gas no convencional”. Por su parte, el secretario de energía, Ed Davey, espera levantar pronto las restricciones al fracking en una localidad de Lancashire donde el proceso se había parado cuando aparecieron pruebas de que estaba desencadenando terremotos. Leinan, miembro del SPD alemán, expuso la creciente preocupación del Parlamento Europeo sobre el fracking a gran escala, añadiendo que se aprobarán nuevas regulaciones para “gestionar y disciplinar” el sector. Asimismo, comentó que en la actualidad sólo hay dos países que cuentan con el apoyo gubernamental: Polonia, donde el tema va muy despacio, y el Reino Unido, donde se ha dado luz verde. Recientes informes de la Comisión Europea sobre el fracking avisan del riesgo de contaminación del suelo y de las aguas superficiales, emisiones nocivas al aire, peligro para la biodiversidad y contaminación acústica. Según Christophe McGlade, del Instituto de Energía UCL: “Sólo porque el recurso esté ahí, no significa que su extracción sea económica”. Por otro lado, también hay dudas sobre la cantidad de gas que se puede extraer, aunque, según el gobierno, puede suponer un empuje sustancial a la economía británica. En opinión de Leinan, independientemente de la cantidad de gas, la existencia de riesgos demanda una regulación que establezca estándares seguros para toda la UE. “La posibilidad de que el fracking sea una forma de suministro energético es un asunto principal, por lo que estaremos ocupados en este sector durante un tiempo para gestionarlo y disciplinarlo”. En el Reino Unido se estableció una moratoria al fracking en 2011 tras dos pequeños terremotos en el noroeste de Inglaterra donde una firma australiana realizaba sondeos. La compañía reconoció que era “altamente probable” que sus exploraciones desencadenaran los temblores, aunque fue debido a una “inusual combinación geológica”. Me recuerda a Fukushima, donde la central nuclear “no estaba diseñada para una combinación de terremoto y tsunami de esas magnitudes”. Como todo en esta vida, no existen soluciones milagrosas para la crisis energética, y sustituir los combustibles fósiles tradicionales por sus parientes más abundantes pero también con muchos inconvenientes, no es la solución. No se puede olvidar el impacto ambiental de estos combustibles, sólo porque los tengamos en casa y nos ahorremos comprarlos fuera. La sustitución de los combustibles fósiles y la minimización del cambio climático requiere voluntad política y apuestas a largo plazo. http://www.guardian.co.uk/environment/2012/dec/09/fracking-laws-dash-for-gas http://www.guardian.co.uk/commentisfree/2012/dec/09/shale-gas-frackheads-dubious-dream fracking En este blog http://cienciasycosas.blogspot.com.es/2012/12/la-ue-pregunta-la-ciudadania-acerca-del.html?showComment=1356296507542 con fecha de 22 de diciembre se hace un amplio repaso del fracking desde el punto de vista científico y concluye que las técnicas están suficientemente desarrolladas para garantizar una obtención del gas sin impactos importantes. Pero en mi opinión, el hecho de no tener una legislación y una regulación supone un riesgo de que intereses económicos y políticos pasen por encima de las afecciones medioambientales. Los sondeos para obtener este gas se están extendiendo por todo el mundo, a medida que se consume el gas convencional, por lo que creo que a nivel de Europa habría que establecer una moratoria hasta disponer de suficientes estudios científicos y la regulación que establezca la manera de extraer el gas garantizando la preservación del entorno.

Actualización 12/02/2013: http://www.hablandodeciencia.com/articulos/2013/02/11/una-breve-revision-sobre-el-estado-de-la-ciencia-con-el-fracking/

Actualización 30/04/2013: El panorama del “fracking” Juan Ignacio Pérez

Actualización 2/05/2013: Una catedrática de la UPV dice que no pueden descartarse riesgos en el uso del “fracking”.

Actualización 24/06/2013: Encuentran gases en el agua potable cerca de explotaciones de ‘fracking’ Materia.es

Actualización 29/08/2013: Fracking, fracturación hidráulica JoF nº11, julio 2013

La otra crisis

Nadie podía imaginarse, que con la excusa de la crisis, derechos sociales como la sanidad y la educación gratuitas, las condiciones laborales, y en general, el estado de bienestar que tanto costó conseguir, se pudieran venir abajo tan rápido. Las luchas de los trabajadores del siglo XIX y principios del XX contra el capitalismo salvaje, dieron como fruto que en Europa, después de la segunda guerra mundial, se establecieran unos servicios públicos gratuitos y unas condiciones dignas de trabajo, que garantizaran el desarrollo físico y espiritual de todas las personas. Se trataba, en definitiva, de que la riqueza obtenida del desarrollo económico de esos años se redistribuyera para mejorar la calidad de vida de todos y todas.

Después de años viviendo en estas condiciones, llegamos a pensar que esto era lo normal, tanto espacial como temporalmente. Quiero decir, creíamos que todo el mundo podía vivir así, y que este estado del bienestar iba a ser para siempre, que no había forma de volver al pasado. Solamente cuando viajábamos fuera de Europa nos dábamos cuenta de que no era así.

Hoy no voy a entrar al por qué de este retroceso, sino a comparar nuestra crisis con las que sufren en otras zonas del mundo. Tampoco voy a referirme a países desarrollados como Estados Unidos, que pese a considerarse un país rico, tiene un gran porcentaje de su población viviendo por debajo del umbral de pobreza. Me quiero centrar en los que habitualmente conocemos como Tercer Mundo, países en vías de desarrollo o países empobrecidos.

Estos países, generalmente ricos en recursos naturales, históricamente han sido escenarios de la explotación de los pobres, la población indígena, por la clase dirigente y las corporaciones transnacionales. Consecuencia de ello fue la aparición en el siglo XX de numerosos grupos guerrilleros de inspiración comunista que intentaron acabar con esa situación. Algunos llegaron al poder (Cuba, Nicaragua) con diferente éxito a la hora de enfrentarse a esa situación.

A pesar de la riqueza generada por la explotación de los recursos naturales, las condiciones de vida de las clases pobres no sólo no mejoraron sino que empeoraron, ya que se les obligaba a trasladar sus asentamientos o a trabajar en condiciones infrahumanas, similares a las de los trabajadores europeos del siglo XIX. En el caso de que se opusieran simplemente se les acusaba de guerrilleros y “se les eliminaba”. Algunos casos muy conocidos: Monseñor Romero, asesinado en 1980, e Ignacio Ellacuría y sus compañeros jesuitas en 1989, por denunciar la violación de los derechos humanos en El Salvador; Chico Mendes, sindicalista comprometido con la conservación de la selva, asesinado en 1988 en Brasil.

El colonialismo político del siglo anterior se había transformado en colonialismo económico promovido por las grandes corporaciones y ejecutado por las oligarquías locales. Además, sirvió como excusa para frenar el avance de las ideas opuestas al capitalismo exacerbado.

Durante los años 80 y 90 del pasado siglo, poco a poco, los países de Centro y Sudamérica consiguieron sacudirse las dictaduras políticas pero no las económicas, ya que en los años de bonanza, el FMI, el Banco Mundial y la banca internacional habían favorecido el endeudamiento agresivo. Llegó un momento en que no pudieron pagar su deuda, se privatizó, se desreguló y se recortó, empobreciendo aún más a la población. ¿Dónde he visto yo algo de esto últimamente?

Aunque el caso más conocido es el corralito argentino, en todos los países ha pasado algo parecido.

Parece ser que poco a poco están saliendo de ese círculo infernal, y el éxito de algunos al convertirse en potencias emergentes como Brasil quizás haya tapado las situaciones extremas que todavía se viven allí.

El modelo “corporación transnacional – convenio con gobierno local – explotación comunidades indígenas a cambio de limosnas” sigue plenamente vigente como se puede ver en el siguiente video:

Mineras canadienses, hidroeléctricas españolas, contaminación de acuíferos, cárcel y asesinatos a los que se oponen… sigue pasando en estos momentos. Casi con toda seguridad, estas corporaciones publicarán anualmente en sus países unas memorias de sostenibilidad muy aparentes, junto con otro tocho llamado Responsabilidad Social Corporativa… Bueno, ¡ejem!, en el caso de la eléctrica gallega este apartado de su web aparece vacío. No me extraña que luego alguna presidenta nacionalice empresas extranjeras.

Yo he tenido la oportunidad de conocer dos de estos casos personalmente. En 2005 participé en un seminario y unas jornadas técnicas sobre desarrollo sostenible en Valdivia (Chile), dentro de un proyecto de cooperación del Gobierno Vasco y la Diputación Foral de Bizkaia. Las papeleras finlandesas talaban los bosques autóctonos para plantar eucaliptos y contaminaban los ríos, igual que en Euskadi hace 40 años. Fue como volver a la infancia. La parte positiva fue ver como se capacitaba a los indios mapuches para la comercialización de sus productos tradicionales y el agroturismo. En Guatemala, con amigos cooperantes visité en 2008 zonas turísticas y poblados indígenas, comprobando que allí las cosas están todavía muy verdes, y que no hay apoyo suficiente por parte del Gobierno para que el trabajo de los cooperantes tenga una mínima garantía de continuidad.

Las redes del capitalismo neoliberal se extienden hacia nosotros, primero provocando la crisis y luego atándonos a ella, pero para muchos pueblos las cosas apenas han cambiado en el último siglo. Quizás la diferencia en su caso es que ahora, ellos se agrupan en movimientos pacíficos y, con la ayuda de las redes sociales e internet puedan hacernos llegar su situación con más facilidad y evitar la impunidad con la que hasta ahora se les reprimía. Esperemos que sirva de algo.

http://www.publico.es/espana/445943/como-contar-la-crisis-espanola-hablando-de-ecuador

http://www.semillerosdepensamientos.org/es-centro-documentacion&page=0&limit=1&rpp=1&rel2=centro-documentacion