Category Archives: Tecnología

Las dos caras de la ciencia y una guerra que cambió el mundo

Estos días se cumple el centenario del inicio de la 1ª Guerra Mundial, conocida como la Gran Guerra. Considerada la primera guerra moderna, alcanzó tal magnitud que podemos decir que cambió el mundo, y, de hecho, algunos historiadores establecen aquí el final efectivo de las tradiciones decimonónicas y el comienzo de la sociedad moderna del siglo XX. La crueldad que las nuevas tecnologías aportaron al arte de la guerra sorprendió a los mismísimos generales de ambos bandos, que preveían un enfrentamiento rápido, de pocos meses: El disparo que mató a Europa

File:Minutos previos al atentado en Sarajevo.jpg

“Momento en que los archiduques de Austria, después del primer atentado de que fue(r)on víctimas, llegaron al Ayuntamiento, á cuyas puertas fueron recibidos por el alcalde y la corporación municipal”,  Mundo Gráfico, 15 de julio de 1914, página 21. (Wikimedia Commons)

En este magnífico artículo de El País Catorce herencias que cambiaron el mundo, varios periodistas europeos repasan las consecuencias que esta enorme tragedia nos dejó, algunas de las cuales han sido para bien, otras, no tanto: decisiones geopolíticas como el avispero de Oriente Medio, siempre de (triste) actualidad; cambios socieconómicos, como el movimiento obrero y la pérdida de status de la aristocracia británica; avances en movimientos sociales como la emancipación de la mujer y el pacifismo; y el surgimiento de patriotismos exacerbados y del militarismo como única forma de solucionar conflictos.

Si en todas las épocas la disponibilidad exclusiva de alguna tecnología podía suponer la superioridad militar sobre el enemigo, nunca como en esta guerra se vio tan claro. Los mandos militares, grandes conocedores de las guerras napoleónicas y experimentados en las guerras coloniales, no se imaginaban lo que supondría enfrentarse a un enemigo bien organizado y con la última tecnología bélica. Poco tenían que hacer las tradicionales cargas de la caballería ante la potencia de la nueva artillería y los nuevos carros de combate de 28 toneladas. Los aviones y submarinos extendían la lucha a nuevos campos de batalla impensables hasta entonces. Y los bombardeos sobre civiles fueron una pequeña muestra de lo que vino después en la 2ª Guerra Mundial.

Eerste Wereldoorlog, loopgraven
photo:

Pero junto con las trincheras y el alambre de espino, la innovación armamentística más conocida de este periodo fueron las armas químicas. Su triste fama no fue tanto por el número de muertes provocadas como por el horror generado. Son las primeras armas de destrucción masiva, que no discriminan civiles de militares, y que provocan terribles sufrimientos.

Eerste Wereldoorlog, luchtoorlog
photo:

Se considera a Fritz Haber el “padre de las armas químicas”. Este químico alemán, alumno de Robert Bunsen en la Universidad de Heidelberg, recibió el premio Nobel en 1918 por haber desarrollado, junto con Carl Bosch, el método para sintetizar amoniaco a partir de hidrógeno y nitrógeno. El proceso denominado Haber-Bosch permite sintetizar en el laboratorio diversos compuestos nitrogenados, como fertilizantes y explosivos. Es clara su importancia: en la actualidad, la producción de comida de medio mundo depende de este sistema para producir fertilizantes; por otro lado, esta forma de producir explosivos fue una importante aportación de este químico, la primera, al arsenal alemán.

Diagrama de la energía potencial para la síntesis de amoniaco (Wikimedia Commons).

Haber estaba casado con una colega, Clara Immerwahr, la primera mujer que había conseguido un doctorado en Alemania. De padre también químico, Clara conoció a Fritz con 20 años, y a pesar de estar enamorada, no quiso casarse porque quería ser independiente económicamente. Con no poco trabajo había conseguido que la admitieran en la universidad en 1895, y cinco años después era doctora en química. Trabajó un tiempo como investigadora y dio clases de “Física y química en casa” en organizaciones e institutos femeninos. Lamentablemente, tras su boda en 1901, no pudo compaginar su carrera con la vida familiar. La poca ayuda de su cónyuge, un embarazo difícil y un hijo enfermizo, la forzaron a quedarse en casa. Pero lo que sí pudo hacer fue ayudar a su marido con sus investigaciones y sus publicaciones. En cualquier caso, eso no era suficiente para ella, y su desesperación aumentaba en la misma medida que los éxitos de su marido. No podía soportar la personalidad dominante de Haber y su apasionada dedicación a la guerra química, condenaba lo que consideraba una perversión de los ideales científicos, y le pidió reiteradamente que dejara ese trabajo.

Clara Immerwahr, 1870-1915 (Wikimedia Commons).

Haber, por su parte, estaba empeñado en demostrar su patriotismo alemán, algo que algunos ponían en duda (era de origen judío y convertido al luteranismo, como su esposa), y siguió dedicado a esa labor en cuerpo y alma. Desarrolló máscaras de gas con filtros adsorbentes y dirigió los grupos que sintetizaron el gas cloro y el gas mostaza, usados en la guerra de trincheras. Dirigió varios ataques con gases, en los que también participaron otros futuros premios Nobel como James Franck (Física, 1925), Gustav Hertz (Física, 1925) y Otto Hahn (Química, 1924). Entre ellos destaca el primer ataque de todos, el realizado con gas cloro en 1915 en la localidad belga de Ypres. El éxito de la nueva arma le valió el título de capitán y las alabanzas de los periódicos, pero cuando llegó a casa se encontró con otra batalla, la última que libró con su mujer. La noche del 2 de mayo de 1915, Clara cogió la pistola de su marido, se fue al jardín y se disparó en el corazón. Parece que fue su hijo de 13 años el que oyó el disparo y avisó a su padre. A la mañana siguiente, el químico alemán partió hacia el frente oriental, a dirigir los ataques con gases contra los rusos.

Gas Defence
photo:

Fritz Haber fue muy criticado por su implicación en el desarrollo de armas químicas, y se le puede considerar un símbolo de la ambivalencia de la actividad científica: por un lado, la síntesis de amoniaco para elaborar explosivos y la aplicación de gases tóxicos para la guerra; por otro, el desarrollo de fertilizantes e insecticidas, sin los cuales el suministro mundial de comida en la actualidad se vería muy limitado.

Fritz Haber, 1868-1934 (Wikimedia Commons).

Vicente Blasco Ibáñez, en su novela Los cuatro jinetes del Apocalipsis (1916), describe de forma extraordinaria todo el ambiente de la preguerra y la barbarie del frente de batalla. Las ideas de supremacía racial (que después darían lugar al nazismo) y el desarrollo tecnológico como forma de garantizar la superioridad militar, frente a los conceptos de libertad e igualdad surgidos de la Revolución Francesa; el materialismo científico frente a la espiritualidad de la cultura clásica greco-latina.

Como continuación a lo sucedido en la Gran Guerra, en la Segunda Guerra Mundial también quedó claro el papel que, en adelante, jugarían los desarrollos científico-tecnológicos en los conflictos bélicos. Incluso se vio que podían llegar a acabar con la civilización. La preocupación de muchos científicos por la aplicación de sus descubrimientos para la guerra era patente. El más conocido es la solicitud que, en junio de 1945, varios de los investigadores que desarrollaron la bomba atómica hicieron llegar a la Casa Blanca. En el conocido como Informe Franck (del que hablo en el post en euskera Franck txostena: zientzialarien erantzukizuna eta demokrazia), así llamado por haber sido coordinado por el ya citado premio Nobel James Franck, se pedía al Presidente que no utilizase estas armas por las repercusiones que ese hecho podía tener en el futuro. Como es sabido, Truman no les hizo caso y las predicciones hechas por los científicos se cumplieron.

James Franck, 1882-1964 (Wikimedia Commons).

En el caso de los avances científicos y tecnológicos, la discusión continúa, ya que su aplicación sigue generando fuertes polémicas (organismos transgénicos, células madre, drones…), y probablemente así será siempre. Pero en el caso de la política internacional parece que la situación ha cambiado menos todavía, tal y como explica Txema Montero en este artículo: La guerra que no hubo que hacer. Es triste que sean las guerras los eventos que marquen los cambios de época. Quién sabe qué hito tomarán los historiadores del futuro como inicio del siglo XXI: ¿la determinación de la secuencia completa del genoma humano o, por el contrario, el atentado de las torres gemelas y la guerra de Irak?

Referencias

  • “Lunatikoak”, Egoitz Etxebeste. Elhuyar, 2013.
  • “Report of the Committee on Political and Social Problems (The Franck Report)”. Manhattan Project “Metallurgical Laboratory”, University of Chicago, June 11, 1945.
  • http://en.wikipedia.org/

Esta entrada participa en el XXXVII Carnaval de la Química – Edición Rb – alojado en el blog “ISQCH – Moléculas a reacción”

Captura de pantalla 2014-07-01 a la(s) 00.10.51

Esta entrada participa en la XI Edición del Carnaval de Humanidades, cuyo blog anfitrión es SCIENTIA

Una excursión muy completa: naturaleza, historia, ciencias, literatura…

Para la mayoría de las personas de nuestra sociedad, inmersos en una cultura urbana cada vez más tecnológica, el paisaje natural que les rodea pasa normalmente desapercibido. Los urbanitas casi ni se fijan en los árboles de las aceras que a duras penas sobreviven en un ambiente hostil para ellos; los paseantes habituales por los parques urbanos quizás perciban el diferente efecto del paso de las estaciones en las especies de hoja caduca y perenne; muy pocos serán capaces de nombrar los árboles y arbustos que ven, y mucho menos si es una especie autóctona o foránea. Quizás, a finales de invierno, cuando se celebra el Día del Árbol, les puede surgir la necesidad de hacer algo por la naturaleza, decidan plantar un árbol, se fijen en si es un roble, cerezo o castaño, y sientan que les gustaría volver dentro de 50 o 100 años y ver en qué se ha convertido este palito que ahora tienen entre manos.

Aunque la mano del hombre ha alterado en gran medida la naturaleza, es posible que cerca de nuestras ciudades todavía podamos disfrutar de algún resto del bosque original, e incluso en las áreas que albergan o han albergado alguna actividad humana, podamos observar una gran variedad de especies vegetales y animales. A veces incluso podemos asombrarnos con la capacidad de la naturaleza para recuperar zonas en las que, durante muchos años, la mano humana eliminó su presencia para obtener materias primas, como en el caso de la minería.

Se conoce como vegetación potencial de un lugar la vegetación que existiría en el caso de que el ser humano no hubiese actuado sobre esa parte de la naturaleza. Son muchos los factores que determinan la vegetación: el clima actual y pasado, la altura sobre el nivel del mar, la orografía que lo circunda, la presencia de herbívoros… En este mapa de la Península Ibérica vemos que en la costa del Atlántico-Cantábrico predominarían los bosques de robles, hayas y alisos; en la costa mediterránea los algarrobos, palmitos y pinos carrasco; en la costa portuguesa y adentrándose en la zona sur de la meseta los bosques originales serían de encinas y alcornoques; en la meseta norte las encinas, rebollos y quejigos; en la banda de los Pirineos predominan las especies adaptadas a las alturas como abeto, pino negro y haya; y por último, en el valle del Ebro se forma un mosaico donde se mezclan especies del litoral mediterráneo, de las dos mesetas, junto con especies adaptadas al frío y la aridez, como la retama y la aulaga, y zonas mixtas.

File:Peninsula Iberica bosques1.png

Vegetación potencial de la Península Ibérica (Wikimedia Commons)

Pero como hemos dicho, esta es la vegetación que existiría si las actividades humanas no la hubiesen alterado. Podemos decir que esta es la distribución de los bosques que se encontraron los romanos cuando invadieron la Península Ibérica, ya que las actividades de las poblaciones humanas autóctonas apenas habían modificado su entorno.

Para hacernos idea del grado de alteración del territorio por el ser humano, y en concreto de la vegetación, vamos a hacer una pequeña excursión por los alrededores de una ciudad. Veremos a pocos kilómetros del centro urbano una gran variedad de especies vegetales, entre las huellas de las actividades humanas de las diferentes épocas históricas.

DSC_0213

Museo Marítimo y Palacio de Congresos y de la Música, en el lugar donde se encontraba el astillero Euskalduna hasta 1985.

La ciudad elegida como punto de partida es Bilbao, una ciudad que empezó a crecer a finales de la Edad Media, gracias al comercio con diferentes puertos de Europa.(1) Se exportaba la lana castellana y el hierro vizcaíno y se importaban manufacturas de Inglaterra y los Países Bajos. También fueron importantes sus astilleros, gracias a la cercanía de los bosques y las minas de donde se obtenía la madera y el hierro necesarios para construir galeones, navíos de guerra, de correo y de mercancías para la ruta con las Indias. Los recursos naturales necesarios tanto para las actividades industriales como para el crecimiento y mantenimiento propios de la ciudad se obtenían del entorno que le rodeaba. Bilbao se encuentra en el fondo de un estrecho valle rodeado por montes de diferentes alturas, y lo atraviesa el río Nervión que se abre en un estuario hasta desembocar en el mar Cantábrico. Por ello, empezaremos nuestra excursión subiendo a uno de estos montes para poder tener una perspectiva más amplia del paisaje.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

La Torre Iberdrola asoma entre los restos de niebla; detrás, las luces de la mañana se reflejan en el Museo Guggenheim y delante, el Palacio Euskalduna y el nuevo estadio de San Mamés en construcción.OLYMPUS DIGITAL CAMERA

 

Desembocadura del río Nervión en el mar Cantábrico

Cuando vemos la ciudad desde aquí empezamos a notar una sensación que no teníamos cuando recorremos sus calles, entre los edificios y las aglomeraciones de gente. Parece como si de repente nos hiciésemos más pequeños al contemplar a otra escala el tamaño de las construcciones humanas comparadas con la orografía del territorio donde se asientan.

File:Panoramica bilbao.jpg

(Wikimedia Commons)

“Muchas veces, contemplando desde el alto de la cordillera de Archanda mi nativa villa de Bilbao, he pensado que ha ido achicándose, a pesar de su ensanche, a medida que he ido creciendo yo. En un tiempo un paseo a Asúa, al otro lado de la cordillera, me parecía expedición de novela de Julio Verne, tiempo en que engaitábamos al que se iba a pasar unos días a Abadiano, y en que al jactarse cualquiera de nosotros de haber visto más pueblos que cualquiera de sus compañeros, citaba a Deusto, Portugalete, Alonsótegui, Galdácano, Derio o Arrigorriaga.” Recuerdos de niñez y de mocedad, Miguel de Unamuno 1908.

En esta mañana de otoño podemos ver con claridad la costa cantábrica, mientras que la niebla se acumula todavía en los valles interiores.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Ascendemos la fuerte pendiente entre repoblaciones de eucaliptos. El género Eucalyptus lo componen más de 700 especies, la mayoría nativas de Australia y donde predominan sobre el resto de especies arbóreas. Actualmente se cultiva por todas las áreas tropicales y templadas del mundo, ya que la mayoría de las especies no toleran las heladas. En Bizkaia se cultiva el eucalipto colorado (Eucalyptus camaldulensis Dehnh) y el eucalipto azul de Tasmania (Eucalyptus globulus Labill). Su madera tiene varias aplicaciones aunque aquí se utiliza básicamente para la obtención de pasta de papel. Sus hojas son ricas en aceites esenciales, principalmente en la sustancia eucaliptol o cineol, que posee propiedades antisépticas y balsámicas, y se destina a las industrias farmacéutica y confitera (caramelos).

File:Eucalyptol.png

Molécula del eucaliptol (1,8-cineol) (Wikimedia Commons)

En medicina popular con las hojas se preparan infusiones e inhalaciones para combatir los catarros y bronquitis. Recientes estudios han demostrado cierta acción hipoglucemiante debido a unos compuestos, los caliptósidos, por lo que puede tener utilidad en el tratamiento de la diabetes. Los caliptósidos son heterósidos, un conjunto de sustancias orgánicas que poseen uno o varios azúcares combinados con otro compuesto denominado genina.

También es importante para la elaboración de miel por producir abundante néctar y polen incluso en invierno, época crítica para el abastecimiento alimentario de las abejas.

Su rentabilidad se debe al rápido crecimiento y a la capacidad para rebrotar tras talas e incendios. Esa enorme fuerza hace que crezca en densas formaciones que excluyen a cualquier otra especie. Además, la hojarasca que se acumula en el suelo es rica en las sustancias antisépticas ya comentadas y afectan a la flora microbiana del suelo. Como consecuencia de todo ello, una vez establecido es muy difícil que la vegetación natural sea capaz de desplazar al eucalipto. También se han observado efectos nocivos en los invertebrados acuáticos de las corrientes donde se acumula esta hojarasca.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Por último, sus largas raíces son capaces de absorber grandes cantidades de agua y pueden llegar a hacer desaparecer arroyos y manantiales, con gran impacto en el resto de la flora, la fauna y las actividades humanas que dependen de este recurso. De hecho, se utiliza para desecar zonas pantanosas, siendo especialmente útiles en los países afectados por la malaria ya que permiten eliminar los focos de mosquitos que transmiten esta enfermedad.(*)

Entre los eucaliptos podemos ver, en la ladera de enfrente, el mayor vertedero de residuos urbanos de Bizkaia, en el paraje conocido de Artigas. Dentro todavía del municipio de Bilbao, pero en el valle del río Cadagua que nace en la provincia de Burgos y recorre la comarca vizcaína de Encartaciones.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Bajo las terrazas formadas por la compactación de las basuras, vemos dos edificios. El situado en la cota más baja corresponde a la planta de tratamiento de lixiviados, que evita que las aguas de escorrentía contaminadas por los residuos vayan a parar al río. También en este edificio hay un centro de interpretación donde el visitante puede conocer como se realiza la gestión de los residuos urbanos. En el edificio construido al pie de las terrazas se encuentra una planta de compostaje. Muy cerca de allí, en la ladera contigua del monte Arraiz y en el hueco abierto por una antigua cantera, podemos ver la planta de valorización energética de residuos de Zabalgarbi, es decir, una incineradora de basuras con producción de electricidad (ver este post); a su derecha asoma una parte del nuevo edificio de tratamiento mecánico-biológico de residuos urbanos. Estas infraestructuras se encargan de dar solución en el territorio de Bizkaia a uno de los principales impactos ambientales generados por las sociedades desarrolladas: la producción de residuos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERAAquí podemos ver la ubicación de estas instalaciones con respecto al pueblo de Alonsotegi. A la izquierda de la foto está el núcleo urbano de Bilbao.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Si dirigimos nuestra mirada hacia el suroeste, aguas arriba del Cadagua, nos llama la atención un fenómeno muy habitual: densos bancos de niebla acumulados en el municipio de Güeñes, que parece que se van desbordar y cubrir también Alonsotegi. Diferentes microclimas a poca distancia, consecuencia de la accidentada orografía. Al fondo, como se suele decir, se alzan majestuosas las estribaciones de la meseta castellana: la Sierra Salvada y la Peña Angulo, en los límites de Bizkaia, Araba y Burgos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Abandonamos las plantaciones de eucaliptos y nos encontramos con otra especie foránea, aunque su explotación desde hace más 100 años ha convertido sus bosques en una estampa clásica de la vertiente cantábrica del País Vasco: el pino insignis o pino de Monterrey (Pinus radiata).

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Esta conífera es originaria de la costa pacífica de Norteamérica y fue descrita por primera vez en 1833 por Douglas en Monterrey (California). A finales del siglo XIX se utiliza en varios proyectos de reforestación de zonas degradadas de Inglaterra y Alemania. En el País Vasco se cita por primera vez en 1857, en un jardín de Lekeitio (Bizkaia), propiedad de Mario Adán de Yarza. Los estudios realizados por esta familia sirvieron para que la Diputación Foral de Bizkaia iniciara la repoblación de los montes de este territorio, que en aquel momento se encontraban muy deteriorados como consecuencia de la sobreexplotación histórica de los bosques, especialmente agravada tras las diversas guerras carlistas. Su fácil aclimatación permitió una rápida expansión y sirvió también como complemento a las explotaciones agrarias tradicionales que a finales del XIX sufrían una grave crisis. A mediados del siglo XX llegó a ocupar la mayor parte de la superficie forestal, transformando el monte vasco caducifolio autóctono, con sus funciones productivas y protectoras, en un monótono monocultivo de especies de crecimiento rápido con una única finalidad economicista. En la actualidad en Bizkaia se talan anualmente unas 2.000 Has de esta especie de pino, cuando tienen entre 30 y 40 años y un diámetro entre 30 y 50 cm, y se destina a carpintería, embalajes y madera para construcción.

Adio Mitxelena 1955

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

El tronco recto y alto que este pino presenta en la mayoría de las repoblaciones, alcanza menos altura y crece más robusto, inclinado, y a veces hasta retorcido, cuando se ve sometido a los fuertes vientos de las cumbres.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Este es el caso del pinar del cordal de Sasiburu, que en su cara sur se asoma a un desfiladero de 400 metros de caída, mientras que por la ladera norte, con pendientes más suaves, llegan los vientos cargados de humedad del mar

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Pocos árboles resisten las condiciones de estas cumbres, ya que además los suelos son escasos en profundidad y en nutrientes. Sin embargo, los arbustos y herbáceas son suficientes para alimentar a los herbívoros, y el ganado es habitual por estos parajes. Vistas las fuertes pendientes sería lógico pensar que sólo las cabras podrían acceder a estos recursos, pero de lejos descubrimos unas manchas marrones que parecen colgadas del acantilado.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

A medida que nos acercamos, somos capaces de distinguir un rebaño de reses “escaladoras” que se mueven con facilidad entre los peñascos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Esta zona suele ser utilizada habitualmente por grandes bandadas de buitres como mirador sobre el valle, pero es probable que también lo utilicen de muladar de vez en cuando, tras “un mal paso” de algún infortunado animal.

Al otro lado del valle, tenemos una magnífica vista del paraje conocido como Aldanazarra. Un círculo de prados casi perfecto rodeado de repoblaciones de diferentes especies exóticas y algún resto de bosque autóctono. Su curiosa forma corresponde a una ancestral forma de ordenar los usos del territorio, y que algunos sitúan en los inicios del Neolítico, ya que el centro del círculo y los límites en los cuatro puntos cardinales se marcaban con mojones de piedra sobre restos de cal y ceniza, al estilo de los crómlechs. En castellano se denomina sel y en euskera saroi o korta/gorta. Otra bonita historia del pasado al que quizás algún día dedique un post.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Pero éste no es el único sel de Alonsotegi, hay muchos. De hecho, la mayor cumbre de esta zona es el monte Ganekogorta (998 m), que significa “sel de la cima”. Aquí lo podemos ver desde Sasiburu, y nadie diría que entre ambos puntos hay un profundo valle atravesado por el río Cadagua.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Continuando por el cordal nos acercamos a una zona kárstica, es decir, formada por roca caliza que durante miles de años el agua de lluvia se ha encargado de disolver, dando lugar a cuevas, simas y galerías. En esta zona también se extrajo mineral de hierro entre 1900 y 1925.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Además de los pastos, vemos helechos con un color rojizo propio del otoño, y algunos arbustos como espinos (Crataegus monogyna), brezos (Erica sp.) y árgomas, planta conocida en otros sitios como tojo o aulaga (Ulex europaeus). Es la vegetación habitual que predomina tras la desaparición del bosque original.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Ulex europaeus

A medida que nos acercamos al karst sus formaciones características son cada vez más claras. Las ovejas pastan sobre las dolinas, depresiones cónicas formadas por el agua de lluvia, y que tarde o temprano colapsarán formando la entrada a una sima; al fondo vemos un pequeño afloramiento calcáreo, con las rocas redondeadas y el típico lapiaz, zona con acanaladuras y surcos separados por aristas cortantes, y donde, si no lo cruzas con cuidado, es fácil torcerse un tobillo. Estas rocas se formaron en el Cretácico Inferior hace aproximadamente 100 millones de años, en el fondo de un mar tropical, por lo que es fácil distinguir en ellas impresiones de conchas marinas. En la parte inferior hay otra pequeña depresión colmatada con los restos de un pequeño esfagnal o trampal: pequeñas turberas, donde el agua estancada contiene gran cantidad de materia orgánica en descomposición y poco oxígeno, albergando, por tanto, una fauna y una flora muy características. Su nombre viene del esfagno (Género Sphagnum) una clase de musgo típico de este hábitat.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Hasta ahora nada especial que no veamos en cualquier terreno calizo. Pero si descendemos por cualquiera de las dos laderas, tanto por la norte que nos lleva a Barakaldo como por la sur hacia Alonsotegi, nos encontraremos entre la vegetación otro tipo de karst, el karst de agujas:

Karst de agujas

En este caso las rocas que afloran a la superficie tienen forma de agujas cónicas, afiladas y separadas unas de otras, con alturas de entre uno y cuatro metros. Este capricho de la naturaleza no deja de tener algo mágico, incluso fantasmagórico, si te acercas un día de niebla y te metes en el laberinto de agujas y arbustos, sintiendo el roce de la vegetación y las espinas del tojo que se enganchan en tu ropa. La diferencia con la forma redondeada de los karsts más comunes se debe al tipo de clima que ha erosionado las rocas. Mientras que a ésos se les denomina “de clima frío”, al karst de agujas se le conoce también como karst tropical porque es este clima cálido y húmedo el que moldea la caliza de esta forma. Tras sufrir este tipo de erosión, el karst se cubrió de óxidos y carbonatos de hierro, y así permaneció hasta que, varios millones de años después, la explotación minera lo volvió a dejar al descubierto.

Karst de agujas PIG-Bizkaia 1990

Proceso de formación de un karst de agujas. Instituto de Estudios Territoriales de la Diputación Foral de Bizkaia, 1990.

Enfrente vemos la ladera del monte Apuko-Ganeroitz, con una repoblación de hayas, entre las que se han plantado pinos para que les proporcionen sombra, ya que las hayas jóvenes no soportan la insolación directa en verano. A mediados de octubre las hojas de haya presentan ya un incipiente color amarillo entre el verde perenne de los pinos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Ni siquiera en este entorno aparentemente tranquilo podemos escapar de las huellas de la irracionalidad humana, en forma del vandalismo que refleja el desprecio fruto de la incultura, la ignorancia y la falta de respeto por el patrimonio natural e histórico. Un panel informativo sobre las especiales características de este karst, yace inerte a un lado del camino, arrancado, con las patas quebradas.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Poco a poco nos hemos adentrado en los restos del bosque original que se ha recuperado en gran medida tras el abandono de las actividades mineras: encina (Quercus ilex), madroño o borto (Arbutus unedo), labiérnago (Phyllirea latifolia), laurel (Laurus nobilis)…

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

¡Un momento! Aquí algo falla… Estamos a un paso del mar, con vientos predominantes del noroeste siempre cargados de humedad, el clima se considera del tipo hiperhúmedo y, sin embargo, la vegetación es claramente mediterránea…

Precipitaciones valle del Ebro-Euskadi

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Para buscar la explicación debemos mirar otra vez hacia el suelo. Como hemos dicho, una parte del agua disuelve la roca caliza y se filtra hacia el subsuelo, y el resto escapa rápidamente pendiente abajo por encima de las rocas. Como consecuencia de ello, la profundidad de los suelos es escasa y sin capacidad para retener el agua. Así que en este terreno la disponibilidad de agua para la vegetación es similar a la del clima mediterráneo.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Que las condiciones para su crecimiento sean las óptimas no es suficiente para explicar la presencia de estas especies en las zonas costeras cantábricas, desde el este de Asturias hasta Gipuzkoa, donde los bosques que forman se conocen como encinares cantábricos. Se cree que tras la última glaciación, en el llamado óptimo climático del periodo Holoceno (hace 8.000-4.000 años) la flora mediterránea pudo haber avanzado por el valle del Ebro hasta alcanzar los puertos más bajos de la divisoria de aguas de los Montes Vasco-Cantábricos. Desde ahí se extendió valles abajo en lo que ha venido a denominarse “Pasillo del Nervión” y “Pasillo del Cadagua”, ya que la gran abundancia de especies mediterráneas en estos valles, especialmente en el Cadagua, hace pensar que pudieron ser la puerta de entrada.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Frutos del madroño.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Frutos del labiérnago.

El hecho de que la encina típica de aquí, Q. ilex, aparezca hibridada con la carrasca o encina castellana, Q. rotundifolia, refuerza esta hipótesis. Otras especies que podemos encontrar son el aladierno (Rhamnus alaternus), el endrino (Prunus spinosa), el aligustre (Ligustrum vulgare), el cornejo (Cornus sanguínea), el ya mencionado espino albar (Crataegus monogyna), la coscoja (Quercus coccifera) cuya denominación en euskera, abaritz, da nombre a este blog (ver Sobre mí)

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

y el terebinto o cornicabra (Pistacia terebinthus)

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Frutos del terebinto.

Y en la ladera del monte Arraiz, donde se encuentran el vertedero y las plantas de tratamiento de residuos que hemos visto antes, todavía quedan ejemplares de alcornoque (Quercus suber).

En las zonas más sombrías y húmedas encontramos las especies mediterráneas mezcladas con las típicas del bosque húmedo, como avellanos (Corylus avellana), fresnos (Fraxinus excelsior) y robles (Quercus robur, principalmente), formando una tupida cubierta que impide que los rayos de sol lleguen al suelo.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Entre todas estas especies de árboles y arbustos mediterráneos y también entre los caducifolios encontramos unas cuantas herbáceas trepadoras colgando de las ramas o aferradas a las rocas, como la zarzaparrilla (Smilax aspera), la hiedra (Hedera hélix) y el rosal silvestre (Rosa sempervirens), este último también típico de los bosques mediterráneos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Frutos de la zarzaparrila en una rama de espino albar…

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

…y en una rama de avellano.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Frutos del rosal silvestre.

Estas especies forman lianas que, buscando la luz, pueden llegar a cubrir los troncos de árboles mucho más altos que las encinas, como los pinos:

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Junto a los pastos que rodean los caseríos podemos ver frutales como cerezos, avellanos, nogales, ciruelos, manzanos y algún castaño, con las explotaciones de eucaliptos y pinos al fondo.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Los robles, fresnos, alisos y avellanos crecen en las márgenes de los arroyos y también se utilizan para formar setos que separan las propiedades, por lo que juegan un importante papel en el ecosistema de la campiña, sujetando el terreno en las zonas con fuertes pendientes y sirviendo de cobijo a los vertebrados más pequeños, como pájaros y reptiles.

Para terminar nuestra excursión daremos un repaso a una serie de especies que se encuentran diseminadas por todos estos hábitats. Son plantas que merecen ser destacadas por las razones que ahora veremos:

Especies incluidas en el Catálogo Vasco de Especies Amenazadas

  • Acebo (Ilex aquifolium): Arbusto que crece en los hayedos, robledales, bosques mixtos y encinares. Está catalogada como “de interés especial” porque permite en invierno alimentarse de sus frutos a la fauna.
  • Narcissus bulbocodium: Planta vivaz que crece en suelos húmedos o temporalmente húmedos, en pastos, repisas, prados-juncales y brézales. Catalogada como de “interés especial”.
  • Osmunda regalis: Helecho de gran tamaño y porte esbelto, de distribución atlántica y catalogada como “rara”.
  • Pinguicula lusitánica: Planta carnívora de pequeñas dimensiones y distribución atlántica de países de clima húmedo y templado. Sus hojas tienen infinidad de diminutas papilas que segregan una viscosidad con la que la planta atrapa y digiere pequeños invertebrados. Ocupa turberas incipientes, manantiales y esfagnales de montañas con substratos silíceos. Catalogada como especie “de interés especial”.

File:Pinguicula lusitanica.JPGFile:Pinguicula lusitanica2.jpg

(Wikimedia Commons)

  • Spiranthes aestivalis: Delicada herbácea de la familia de las Orquídeas. En el País Vasco está presente de forma muy escasa. Tiene categoría “rara” y crece en humedales turbosos, prados y juncales con suelo permanentemente húmedo.
  • Woodwardia radicans: Helecho que vive en taludes sombríos y abrigados, en barrancos con humedad constante y temperaturas suaves, catalogada “de interés especial”.

Estas especies deben ser disfrutadas en el campo y nunca recogidas ni sacadas de su medio. Si son tan escasas se debe a que son extremadamente sensibles a las condiciones de suelo, luminosidad, temperatura, humedad, etc. y no sobreviven a un cambio de hábitat. Además, algunas están protegidas y su recolección está prohibida.

Especies singulares no catalogadas

Su función en el entorno es indispensable para el correcto funcionamiento de los ecosistemas.

  • Dactilorhiza elata: Orquídea que aparece en prados con mucha humedad y juncales, de distribución submediterránea.
  • Radiola linoides: habita en pastos anuales, sobre suelos arenosos temporalmente húmedos y su distribución es eurosiberiana.
  • Anacamptys piramidalis: Orquídea con inflorescencia (conjunto de flores) piramidal. Habita sobre suelos calizos, en terrenos relativamente secos y soleados. Común en el Mediterráneo, es poco frecuente en la región eurosiberiana (el caso de Alonsotegi).
  • Ophioglossum lusitanicum: Pequeño helecho que crece en pastos con suelos secos. La población de Alonsotegi es una de las tres que se han localizado en el País Vasco.
  • Thapsia villosa: Herbácea perenne que habita pastos y matorrales secos y soleados. Su área de distribución es la parte occidental de la región mediterránea y su presencia es muy escasa en los valles atlánticos. En Bizkaia, además de Alonsotegi, sólo se conoce en Zalla y Gordexola, también en la cuenca del Cadagua.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Poco a poco, casi sin darnos cuenta, hemos ido descendiendo hasta llegar al pueblo. Lo que empezó como una excursión para conocer la naturaleza que podemos encontrar cerca de la ciudad se ha convertido en una pequeña aventura donde nos hemos encontrado con galeones del siglo XVI, hemos conocido dos escritores vascos, uno de finales del siglo XIX en castellano y otro del XX en euskera; hemos conocido la doble cara del eucalipto, con su contenido en sustancias químicas que nos pueden curar pero también su fuerte impacto en el medio ambiente; hemos visto cómo se tratan los residuos que generamos habitualmente para evitar su impacto ambiental, aprovechándolos hasta que no tienen más utilidad que como combustible para obtener energía; un viaje en el tiempo hasta el siglo XIX nos ha permitido conocer por qué desapareció la mayor parte del bosque autóctono y fue sustituido por el pino insignis; retrocediendo mucho más, hasta hace 100 millones de años, hemos visto como se formó la roca caliza, y de regreso al futuro, hemos extraído el hierro acumulado sobre ella; marcha atrás otra vez en el tiempo, hasta hace unos 5.000 años para entender por qué existen ecosistemas mediterráneos en la costa cantábrica; y finalmente, hemos conocido unas cuantas plantas singulares que habitualmente pasan desapercibidas, una de ellas carnívora, pero que son de gran importancia para la conservación de la biodiversidad.

Vivas donde vivas estoy seguro que puedes hacer una excursión parecida por tu entorno. Sólo tienes que documentarte un poco, preguntar a familiares y profesores para que te orienten, y disfrutar de una aventura donde encontrarás viajes en el tiempo, poesía, naturaleza, paisajes, ciencias como la biología, la geología y la química, y más de una sorpresa.

(*) Actualización 4/11/2013: Parece ser que estas características les permiten alcanzar grandes profundidades, llegar a depósitos de oro y otros metales, y extraer partículas que acumulan en los tejidos aéreos. Así pueden usarse como indicadores biogeoquímicos por la industria minera.Natural gold particles in Eucalyptus leaves and their relevance to exploration for buried gold deposits“. NATURE COMMUNICATIONS .

(1) Actualización 10/11/2014: “Ferrería del siglo XI hallada en la subida al monte Pagasarri”

Referencias

 BiocarnavalJuniors

Esta entrada participa en el XXVI Carnaval de Biología, Edición Junior, que alberga @RueddaInventos en el blog http://www.laruedadelosinventos.org/

carnaval-quimica-xxviii-28-edicion-niquel-edition-flagellum-3dciencia-2013-octubre

Este post participa en el XXVIII Carnaval de Química, que se aloja en el blog Flagellum @3Dciencia

La despensa de África

En el post anterior El negocio del hambre hablé de las hambrunas periódicas en África, de la hipocresía occidental cuya ayuda alimentaria depende de sus intereses económicos coyunturales y di mi opinión sobre la capacidad de abastecer de alimentos a una creciente población global de una forma sostenible.

Enlazando con este último punto, voy a presentar una experiencia africana como ejemplo del potencial que todavía existe en cuanto a la obtención de nuevos recursos alimentarios, mediante una explotación respetuosa con el medio ambiente y generando beneficios a nivel local. Se trata de la domesticación de especies locales de frutales en varias zonas de África, con un éxito sin precedentes. Pero antes hagamos un poco de historia de la domesticación.

La domesticación en el Neolítico

Hace unos 10.000 años, de forma simultánea en diferentes partes del mundo, tribus de cazadores-recolectores se convirtieron en agricultores y ganaderos, dando lugar a la revolución del Neolítico. La razón por la que esto se produjo en nueve zonas concretas del mundo y no en otras es que en estas regiones habitaban gran número de especies animales y vegetales potencialmente domesticables. Por ejemplo, el Creciente Fértil del suroeste asiático es el lugar de origen del trigo, cebada, guisantes, ovejas, cabras, vacas y cerdos, lo que permitió a sus domesticadores convertirse en los primeros agricultores y ganaderos de la Historia, allá por el 8.500 a.C. El éxito de estas técnicas permitió la expansión de estas especies hacia el este y el oeste por razones climáticas, constituyendo la base de la dieta de las poblaciones de Eurasia hasta el descubrimiento de América. A partir de ese momento, se produjo un intercambio de alimentos entre continentes y en el caso de Eurasia, su dieta se enriqueció con las patatas, judías, tomates, pimientos, etc., manteniéndose así con muy pocas variaciones desde entonces.

File:Centres of origin and spread of agriculture.svg

Mapa de los centros de origen de la agricultura y su expansión: el Creciente Fértil hace 11.000 años, las cuencas del Yangtze y del Río Amarillo hace 9.000 años, las montañas de Nueva Guinea hace 9.000-6.000 años, centro de México, Norte de Sudamérica y África sub-Sahariana (localización exacta desconocida) hace 5.000-4.000 años, y este de Norteamérica hace 4.000-3.000 años. (Joey Roe para Wikimedia Commons).

En el caso del ganado, de los 14 mamíferos domesticados en la actualidad sólo el reno se ha unido a este grupo en el último milenio. Los cinco más valiosos (oveja, cabra, vaca, cerdo y caballo) se domesticaron hacia el 4.000 a.C. Los intentos recientes por domesticar ciervos, cebras o bisontes no han tenido éxito, y los que lo han tenido son de poco interés económico: zorro ártico, hámster, rata de laboratorio y conejo.

Por su parte, algunas plantas se han podido domesticar en tiempos recientes, como los arándanos, nueces de macadamia, nueces pacanas y fresas, pero nada comparable a la importancia del trigo o del arroz.

Macadamia nuts in the coconut "bowl"
photo: Tatters:)
Pecans
photo: Tobyotter

Nueces de Macadamia y nueces pecanas.

Quizás dentro de poco las nuevas técnicas de biotecnología permitan domesticar especies que hasta ahora se resistían. Por ejemplo, en el caso de las almendras, se domesticaron en la Edad de Bronce, 2.000-3.000 a.C. El tipo salvaje es muy amargo y tóxico, debido al glucósido amigdalina que se transforma en cianuro de hidrógeno al metabolizarse. Se cree que quizás por mutación espontánea aparecieron variedades con menos amigdalina, que los agricultores pudieron ir seleccionando hasta conseguir las almendras actuales. Sin embargo, esto mismo no se pudo hacer con las bellotas. Ahora sabemos que eso fue debido a que en las almendras la amargura está controlada por un solo gen, mientras que en las bellotas se debe a varios genes.

File:Amygdalin skeletal.png    →     File:Hydrogen-cyanide-2D.svg

Cuando la amigdalina se descompone da lugar al cianuro de hidrógeno, un ácido débil con ligero olor a almendras, utilizado como veneno ya que interfiere con las enzimas de la cadena respiratoria que contienen hierro.

Domesticando en África

Una silenciosa revolución se ha producido en los últimos años en algunos puntos del continente africano. En la región noroeste de Camerún a finales del siglo XX, se podía palpar la pobreza y ver escenas reales de hambre. Pero todo cambió en el año 2000, cuando se empezaron a ver los frutos (¡y nunca mejor dicho!) de los trabajos de investigación del Centro Agroforestal Mundial, dirigidos por Roger Leakey. A mediados de los 90, investigadores de este centro llevaron a cabo sondeos por el Sahel y el sur y oeste de África, buscando qué árboles autóctonos eran los más valorados por los habitantes de cada área. Los resultados sorprendieron a los investigadores, que esperaban que las maderas de interés comercial fuesen las más citadas en las encuestas, sin embargo, fueron los árboles frutales los más apreciados por las poblaciones locales.

Como respuesta a este sorprendente hecho, el Centro Agroforestal Mundial lanzó en 1998 un programa de domesticación de árboles frutales, empezando por un puñado de especies: el mango arbustivo (Irvingia gabonensis), una especie africana no relacionada con el mango hindú; el safou o ciruela africana (Dacryodes edulis), una sabrosa fruta parecida al aguacate (en inglés también se le conoce como afrocado, juego de palabras afro + avocado); y un árbol productor de nueces conocido como njansan (Ricinodendron heudelotii). Aunque son comunes en los bosques, en las granjas crecían espontáneamente y tradicionalmente formaban parte de la dieta de las poblaciones locales, eran casi desconocidos para la ciencia.

File:OGBONO.JPGFile:Safoutier.jpg

Mango arbustivo africano y safou o ciruela africana (Wikimedia commons).

En las zonas rurales africanas se consume una enorme variedad de alimentos silvestres, frutas y semillas de más de 300 árboles autóctonos, según un estudio de la Universidad de Dschang en Camerún. En Malawi y Zambia hasta el 40% de las poblaciones rurales dependen de las frutas indígenas para mantenerse durante los “meses del hambre”, febrero y marzo, cuando las existencias de los graneros se han acabado y todavía no ha llegado la nueva cosecha.

Según el etnoecólogo Anthony Cunningham de la ONG People and Plants International, algunos de estos “alimentos del hambre” fueron domesticados por accidente. Es el caso de la marula (Sclerocarya birrea), un árbol sudafricano de la familia del anacardo con semillas comestibles dentro de un fruto agrio con olor a trementina. Los cazadores-recolectores elegían los mejores frutos y tiraban las semillas en sus campamentos, de forma que se fueron seleccionando los árboles de frutos más sabrosos. En la actualidad la marula se utiliza para hacer zumos, un licor llamado Amarula Cream y aceites cosméticos.

De la misma forma, generaciones de agricultores del África Occidental han seleccionado las variedades más sabrosas de ciruela africana y mango arbustivo y ahora su cultivo está generalizado. Pero la domesticación planificada comenzó con Leakey y Kate Schreckenberg del Overseas Development Institute de Londres, analizando los caracteres más apreciados por los consumidores. Posteriormente se eligieron los árboles salvajes más adecuados y los agricultores recibieron formación en técnicas tradicionales de horticultura, como el injerto. Aunque al principio se veían con recelo estas técnicas del hombre blanco, como parte de su “brujería”, las cosas cambiaron cuando vieron los resultados de los árboles injertados, que daban los frutos deseados en árboles que originalmente producían frutos mucho menos apetecibles.

Otras técnicas en las que se les ha formado son la clonación de las variedades deseadas mediante esquejes, forma sencilla de conseguir gran número de plantas genéticamente idénticas, y acodos, que acortan el tiempo necesario para que una planta llegue a dar frutos. Esto es importante en casos como el del árbol de la kola, en el que se desconoce cuánto tiempo tarda en la naturaleza en dar frutos, probablemente más de 20 años. Con los acodos el tiempo de espera se reduce a cuatro años y además se consiguen ejemplares enanos, evitando el riesgo de caerse del árbol cuando se recolecta en los árboles silvestres.

File:FA Geisenheim22.jpg

La forma más sencilla de obtener esquejes es cortando fragmentos de tallo e introduciéndolos en la tierra, para producir raíces. Las plantas enraizadas de esta manera serán idénticas a sus progenitoras, es decir, serán un clon de la planta original. En la foto vemos un ejemplar de vid micropropagada en agar mediante una técnica de microesquejado (Wikimedia Commons).

File:Layer (PSF).png

Esquema de la reproducción por acodo. Se introduce en el suelo una parte de una rama baja manteniendo el extremo al aire. Al cabo de un tiempo, la parte subterránea enraizará y se podrá cortar y transplantar como planta independiente pero genéticamente idéntica (clon) a la original (Wikimedia Commons).

Estas técnicas de horticultura son las utilizadas tradicionalmente en la agricultura occidental, en el que las variedades son desarrolladas por grandes empresas, y van dirigidas a su monocultivo en extensas plantaciones.

Sin embargo, el enfoque de este programa va mucho más allá, concentrándose en las necesidades de los pequeños productores, integrando los aspectos sociales, económicos y medioambientales, es decir, con el objetivo de conseguir la sostenibilidad del sistema productivo.

El éxito del programa es innegable: en 1998 apenas había dos viveros de éstos en Camerún, diez años después había varios cientos, dirigidos por, y para suministrar a, pequeños propietarios, con importantes beneficios que se quedan en las comunidades locales. Algunos agricultores han multiplicado sus beneficios por un factor de tres o más, lo que les ha permitido mejorar considerablemente su calidad de vida, e incluso ha animado a los jóvenes a quedarse en sus pueblos en vez de emigrar a las ciudades.

Para hacernos idea del cambio nos podemos centrar en el caso de Christophe Misse, a quien en los 90 su principal cultivo, el cacao, apenas le daba para mantenerse durante tres meses al año; ni con el sueldo extra de profesor a tiempo parcial conseguía muchas veces llegar a fin de mes. Pero tras asistir en 1999 a una sesión de formación montó un vivero con tres vecinos y en 2009 vendían más de 7.000 árboles al año. Sus cultivos de árboles autóctonos resultan mucho más rentables: los ciruelos africanos más fructíferos generan 20$ al año cada uno, cinco veces más que los arbustos del cacao, lo que ha permitido a Christophe construir una nueva casa y que sus dos hijos vayan a un colegio privado. Poco a poco va sustituyendo los arbustos de cacao por frutales, que además sirven de hábitat para la vida salvaje, y resisten mejor las sequías y otros cambios climáticos que los cultivos de maíz y mandioca. Cultivando diferentes especies de frutales se aseguran el futuro, evitando poner todos los huevos en la misma cesta.

Tan es así, que el éxito ha atraído a las grandes multinacionales. El Proyecto Novella es una colaboración de la multinacional Unilever, el Centro Agroforestal Mundial y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) entre otros, para promocionar la domesticación de Allanblackia, un grupo de árboles cuyas semillas contienen un aceite perfecto para hacer margarina. Unos 10.000 agricultores cultivaban en 2009 estos árboles en Ghana y Tanzania y se preveía llegar a los 200.000 agricultores y 25 millones de árboles en una década, alcanzando unos beneficios de 2.000 millones de dólares anuales, la mitad que la principal exportación agrícola del África Occidental, el cacao.

File:Allanblackia Seedlings at nursery.jpg

Viveros de Allanblackia en Ghana (Wikimedia Commons).

Frutales domesticables en África

Lo descrito hasta ahora es sólo una pequeña parte de un movimiento que podría cambiar las vidas de millones de africanos. África alberga más de 3.000 especies de frutales salvajes, muchas de las cuales están cerca de su domesticación. Bayas de chocolate, ciruelas de jengibre, naranjas de mono, gumvines, uvas de árbol… pueden jugar un papel importante en asegurar el suministro de alimento en áreas afectadas actualmente por la malnutrición.

Bayas de chocolate (Vitex spp.): Crecen por todo el África tropical, estos árboles producen gran cantidad de bayas negruzcas con aroma de chocolate.

Vitex rufescens A. Juss.
photo: Alex Popovkin, Bahia, Brazil

Aizen (Boscia senegalensis): Un flacucho matorral de las regiones más áridas y calurosas. Los habitantes del desierto comen sus frutos, semillas, raíces y hojas. Sus bayas amarillas del tamaño de una cereza son carnosas y dulces cuando están maduras y cuando se secan se transforman en una sustancia dulce similar al caramelo.

File:Boscia senegalensis - Occurrence in field.JPG

(Wikimedia Commons)

Fruta de ébano (Diospyros spp): Más conocido por su preciosa madera, el ébano también produce un fruto similar al caqui, grande, suculento con un delicado sabor dulce.

Diospyros sandwicensis
photo: D.Eickhoff

Ciruelas de jengibre (varios géneros de la familia Chrysobalanaceae): Distribuido por todo el África Subsahariana, tiene el crujido de una manzana y el sabor de una fresa.

Parinari leontopitheci Prance
photo: Alex Popovkin, Bahia, Brazil

Nísperos (Vangueria spp.): crecen bien terrenos áridos y los frutos cuando se secan huelen y saben como las manzanas secas.

File:Vangueria parvifolia IMG 3152.jpg

(Wikimedia Commons)

Ciruela de azúcar (Uapaca spp.): habitante de los bosques, árboles con frutos jugosos con sabor que recuerda a la miel.

Uapaca kirkiana
photo: tonrulkens

Detar dulce (Detarium senegalensis): Árbol leguminoso de las sabanas, sus vainas contienen una pulpa agridulce que se puede comer fresca o seca.

Detarium senegalense
photo: liesvanrompaey

Otras posibilidades

Creo que las posibilidades de seguir aumentando la producción de recursos alimenticios a nivel global es todavía considerable. Acabamos de ver una experiencia en la que, usando técnicas tradicionales, se beneficia la comunidad directamente, se consigue una explotación medioambientalmente sostenible y que presenta grandes potencialidades. Esperemos que la entrada de las multinacionales no den al traste con la idea y acaben convirtiéndolo, como habitualmente, en la explotación incontrolada de los recursos y de las poblaciones locales, para beneficio de las grandes corporaciones.

Además de la domesticación y de la biotecnología, hay también posibilidad de mejorar la eficiencia de los sistemas productivos agrícolas convencionales. Actualmente estos sistemas se caracterizan por el cultivo de pocas especies, el alto consumo de combustibles fósiles y de fertilizantes, y por un alto impacto negativo en el medio ambiente. Algunos estudios muestran que la diversificación de cultivos mejoraría la calidad de los ecosistemas agrícolas y reduciría las necesidades de insumos (energía, agua, plaguicidas y fertilizantes) para mantener la productividad.

Otra corriente que intenta reformar los sistemas de producción agrícola es la agricultura Darwiniana, que propone mejorar tanto las variedades cultivadas como la combinación de cultivos y los agroecosistemas tomando como base las estrategias utilizadas por la evolución.

En definitiva, técnicas todas ellas complementarias, que permiten seguir aumentando la producción agrícola sin ocupar nuevas tierras ni aumentar el impacto negativo en el medio. Todo es cuestión de voluntad política, de visión a largo plazo y de seguir haciendo ciencia.

Referencias

  • “Evolution, consequences and future of plant and animal domestication”. Jared Diamond, NATURE, VOL 418, 8 August 2002.
  • http://en.wikipedia.org/wiki/Almond
  • http://www.worldagroforestrycentre.org/
  • “Chocolate berries! Gingerbread plums!” Charlie Pye-Smith. 7 November 2009, NewScientist.
  • “Increasing Cropping System Diversity Balances Productivity, Profitability and Environmental”. Davis AS, Hill JD, Chase CA, Johanns AM, Liebman M (2012) Health. PLoS ONE 7(10): e47149. doi:10.1371/journal.pone.0047149.
  •  Darwinian Agriculture: How Understanding Evolution Can Improve Agriculture”. Denison, R. F. (2012) Princeton University Press: Princeton, NJ.

 

 

“Este post participa en la VI Edición del Carnaval de Humanidades, acogido en el blog Cajón Desastre

“Esta entrada participa en el XXIV Carnaval de Biología acogido en  el blog Pero eso es otra historia…

Diapositiva1

“Esta entrada participa en el XXVII Carnaval de Química acogido en el blog http://educacionquimica.wordpress.com/

El negocio del hambre

Los que éramos adolescentes en los 80 tenemos grabada en la memoria la hambruna que sufrieron Etiopía, Sudán y Somalia como consecuencia de una prolongada sequía  entre 1983 y 1985. La muerte provocada por la escasez de agua y alimentos, hizo que durante un tiempo se conociera esa región de África como “el infierno en la tierra”.

Pero, más que por las terribles imágenes que nos mostraba la televisión de la dramática situación que allí se vivía, creo que lo recordamos, desgraciadamente, por los conciertos benéficos que se celebraron para conseguir ayuda urgente, en la que participaron todas las estrellas del firmamento del rock y del pop de la época. El músico y actor irlandés Bob Geldof fue el impulsor de esta campaña, con la creación de la fundación Band Aid Trust. Entre las actuaciones más recordadas están la grabación en las navidades de los años 1984 y 1985 de las canciones Do They Know it’s Chritsmas y We Are the World, y, como acto principal, la celebración de dos conciertos simultáneos en los estadios Wembley de Londres y J.F.K. de Filadelfia, con más de 40 grupos y una duración de 16 horas. Para los amantes de la música ochentera es un evento difícil de olvidar.

(Alfabille para Wikimedia Commons)

Solemos pensar que las hambrunas que se dan periódicamente en África están relacionadas con las carencias de sus sistemas de producción agrícolas y ganaderos, que entre otras cosas, hace que cada vez que se produce un período de sequía, las cosechas obtenidas en estos países no sean capaces de abastecer a su población y dependan de la ayuda humanitaria. Pero, como es habitual, las cosas nunca son tan sencillas como parecen, y las causas de estas hambrunas no son sólo debidas a la falta de infraestructuras adecuadas o el mal tiempo, ni la solución es la supuesta ayuda desinteresada de los países ricos.

Unos datos

Veamos, por ejemplo, la producción agrícola y ganadera de Etiopía en los últimos años, según datos de la FAO:

 Etiopía-Evol.cosechas

Vemos que la producción de cereales ha crecido bastante en los últimos años, especialmente la de maíz, así como los tubérculos.

 Etiopía-Evol.ganadería

La producción de huevos de gallina ha sufrido unos curiosos altibajos y ha descendido a la cuarta parte en este periodo de diez años; la producción de ganado para carne se mantiene constante y la de leche de vaca se ha multiplicado por cuatro.

Siguiendo con datos de la FAO, vamos a comparar la producción de varias cosechas de los países africanos mencionados con algunos países europeos y EEUU, una de las potencias agrícolas mundiales. Añado el dato de la población de cada país como referencia.

Comparación producción agrícola

Vemos que Somalia, con una población que no llega a 10 millones, y Sudán, con una población similar a España, tienen una producción muy baja. Si sumamos el total de estas cosechas y dividimos por la población, apenas les corresponden 16 y 14 kg por persona y año respectivamente.

Sin embargo, el caso de Etiopía es muy distinto. Produce más judías y lentejas que Francia, Alemania y España juntos; más maíz que España y casi tanto como Alemania; tantos guisantes como EEUU y más que Alemania y España juntos; y sólo en el caso del trigo la producción es sensiblemente más baja. Por último, el reparto de estas cosechas ronda los 100 kg por persona y año.

Respecto a la producción por habitante, vemos claramente la diferencia entre los países excedentarios y los importadores, es decir, entre EEUU y Europa, por un lado, y África por otro. Luego veremos qué pasa con esas más de 1.000 toneladas por persona que se producen en EEUU anualmente.

Como última referencia, el dato de la demografía en estos países, también según la FAO:

Evolución población 1990-2012

 

Como vemos, las poblaciones de Alemania y Somalia apenas han variado desde 1990; Francia ha aumentado ligeramente y España un poco más. Otra vez es Etiopía la que da la nota: ha pasado de los 50 millones a principios de los 90 a superar recientemente los 85 millones de Alemania.

La ayuda alimentaria de Estados Unidos

La política de ayuda alimentaria de los EEUU es heredera de la experiencia del Plan Marshall, iniciativa cuyos objetivos eran contribuir a la reconstrucción de Europa tras la Segunda Guerra Mundial, frenar el avance comunista por ella y dar salida a sus excedentes agrícolas para impedir la caída de los precios. Estos tres aspectos: humanitario, político y económico han ido de la mano desde entonces. En 1954 se aprobó la Ley para la Ayuda y el Desarrollo del Comercio Agrícola (Public Law 480 – PL480), vigente desde entonces, marco legislativo de la ayuda alimentaria y el inicio de la cooperación con el Tercer Mundo. Como dice Karlos Pérez de Armiño, profesor de Relaciones Internacionales de la Universidad del País Vasco: “Esta normativa está claramente marcada por la presión ejercida por el lobby de agricultores, que necesitaba encontrar una salida a los grandes excedentes agrícolas acumulados tras las cosechas récord de comienzos de esa década. La PL480 estipula la compra por el gobierno de los excedentes de trigo para su uso como ayuda a los países en desarrollo, con dos objetivos: servir a los intereses estratégicos de la política exterior de EE.UU. y crear futuros mercados para sus exportaciones, de forma que sus receptores acaben convirtiéndose en compradores”. Resultado: la ayuda alimentaria de EEUU debe haber sido producida en EEUU.

Le champ de blé d'inde
photo: Fotosix

Desde la hambruna de 1984, Etiopía ha sido el principal receptor de la ayuda alimentaria de emergencia. Hasta 2003 esta ayuda superaba los 250 millones de dólares al año, pero a medida que crecía este tipo de ayuda, descendía la dedicada a desarrollar la agricultura local a largo plazo. En 2003 la ayuda alimentaria alcanzó un valor de 500 millones de dólares, frente a los 5 millones gastados en proyectos de desarrollo agrícola. El gasto anual del gobierno de EEUU en ayuda alimentaria depende del volumen de excedentes de cada cosecha. Las consecuencias de esto es que los granjeros etíopes no pueden vender sus excedentes en su propio país ni en la vecina Kenia donde ocurre lo mismo, lo cual hace sospechar que lo que pretenden los EEUU no es solucionar el problema del hambre sino perpetuarlo.

Ethiopian Crops
photo: La.Catholique

La demanda de las autoridades etíopes para que sustituyan la ayuda alimentaria por dinero en metálico para poder comprar los alimentos a los productores locales y, sólo si hiciera falta más recurrir a la ayuda alimentaria, ha chocado con la PL480. También los intentos realizados hasta el momento para cambiar esta política han fracasado. El pasado mes de junio, el Congreso de EEUU rechazó por 220 votos frente a 203 una propuesta para permitir que la ayuda alimentaria norteamericana pudiese ser comprada fuera de EEUU. El argumento principal para su defensa era que de esa forma la respuesta a una emergencia puede ser mucho más rápida, ya que se ha dado el caso en que uno de los envíos tardó dos años en llegar. Pero contra ella se ha posicionado no sólo el lobby agrícola, sino también el de los armadores, ya que esta ayuda es siempre transportada obligatoriamente por compañías de EEUU. Por otra parte, la excusa habitual para mantener la forma de ayuda actual es que la entrega de dinero facilitaría la corrupción entre algunos de los poderes de los países receptores.

La ayuda alimentaria de la Unión Europea

Aunque originalmente la motivación era la misma que en EEUU, las cosas cambiaron con el nuevo Reglamento Europeo de 1996, como comenta Karlos Pérez de Armiño: “Así, establece que la ayuda alimentaria debe orientarse no sólo a mejorar la situación nutricional, sino a un objetivo a largo plazo como es “el desarrollo económico y social equilibrado”, debiendo contribuir para ello a la lucha contra la pobreza. Otro aspecto destacable es que las ONG pueden solicitar no sólo la entrega de ayuda en especie, sino también de ayuda en metálico para financiar proyectos de seguridad alimentaria, lo que dota de mayor flexibilidad a sus intervenciones. Tal flexibilidad operativa también se ve favorecida con la posibilidad de que dichas financiaciones sean plurianuales, con las llamadas “acciones de sustitución” que permiten reemplazar la ayuda en especie por ayuda financiera o técnica cuando la situación del receptor mejora, y con la apuesta por las compras triangulares (alimentos comprados en terceros países en desarrollo).”

 

European Food Aid
photo: rockcohen

Controversias sobre la ayuda alimentaria

La cooperación al desarrollo siempre ha sido fuente de polémica, y dentro de ella, la ayuda alimentaria probablemente sea la que más críticas ha suscitado: las ya mencionadas de la necesidad de librarse de los excedentes agrícolas y ser herramienta de política exterior; alteración de las dietas locales, la también mencionada reducción de precios, desincentivación de la producción y dependencia del exterior, etc. Un ejemplo claro es la insuficiencia en algunos casos como respuesta a las hambrunas. En el caso de la hambruna en Darfur (Sudán) entre 1984 y 1986, no se llegaron a producir los millones de muertes pronosticados, pero no por la ayuda alimentaria de emergencia que sólo cubrió el 10% de las necesidades de la población, que llegó tarde y no alcanzó a los más pobres. Se consiguieron cinco veces más recursos de ciertas “estrategias de afrontamiento” (consumo de alimentos silvestres, emigración laboral, pequeño comercio, etc.), que los de la ayuda alimentaria. Además, esto les permitió mantener intacta su base de sustento (tierra y animales), y así recobrar su autosuficiencia al acabar la crisis. Por otro lado, a veces la ayuda contribuyó a incrementar la mortalidad, ya que el hacinamiento de los más afectados en campos de socorro facilitó la propagación de epidemias.

Para profundizar sobre este tema recomiendo este artículo del ya mencionado Karlos Pérez de Armiño.

European Food Aid in Africa
photo: rockcohen

El hambre en el siglo XXI

Periódicamente nos preguntamos si nuestro planeta será capaz de suministrar alimentos a la población humana al ritmo de crecimiento actual. Lógicamente nos preocupan los límites de la agricultura, la ganadería y la pesca, y el impacto ambiental de estas actividades.

En los últimos años se habían producido grandes avances en la reducción del hambre y la tecnología ha permitido que el porcentaje de la población con carencias alimentarias sea el más bajo de la historia, o dicho con otras palabras, nunca se había alimentado a tantas personas. Pero como bien explica Elodie Brans en este post, las cosas han empeorado desde 2007 por la conjunción de varios factores de todo tipo: el alza de los precios de los alimentos a nivel mundial fue debido a malas cosechas por malas condiciones climatológicas, al cambio de modelos dietéticos en Asia con el consiguiente aumento de la demanda global de alimentos, al incremento del precio del petróleo que afecta al coste de los fertilizantes y del transporte, y por último, al uso de parte de las cosechas para satisfacer la creciente demanda de biocombustibles.

Personalmente creo que la biología, la química y la tecnología en general seguirán permitiéndonos alimentar a una población creciente durante muchos años, incluso disminuyendo el impacto ambiental y adaptándonos al cambio climático. Pero difícilmente se conseguirá esto si no se cambia el modelo de reparto y las relaciones comerciales, en la que priman los intereses a corto plazo del mercado y de sectores económicos determinados, frente a los de la mayoría de las personas.

Pero como acaba su post Elodie Brans, también nosotros, pequeños consumidores, podemos aportar nuestro granito de arena. Y ser conscientes de que, aunque ahora aquí estemos pasando unos años de “profunda” crisis, hay países en los que la crisis es eterna y que estarían encantados de sufrir crisis como la nuestra. Y no por circunstancias insuperables o técnicamente insalvables, sino por simple egoísmo de los países ricos.

Por eso también me parecen dignas de recordar iniciativas como la de Live Aid, que tanta repercusión tuvo en los 80, y que a algunos nos dejaron una huella imborrable, musical y humana. El próximo 13 de julio se cumplirán 28 años del doble concierto en Londres y Filadelfia, así que os dejo con la participación de Queen en este evento, considerado el mejor concierto de la historia.

Referencias

Actualización 10/07/2013 - Aportación de Ununcuadio de una posible causa de la sequía de los 80 en Etiopía en el documental de la BBC “El oscurecimiento global” 

Actualización 11/05/2014Colapso, de Juan Ignacio Pérez (@Uhandrea), catedrático de Fisiología y coordinador de la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

“Este post participa en la VI Edición del Carnaval de Humanidades, acogido en el blog Cajón Desastre

“Esta entrada participa en el XXIV Carnaval de Biología acogido en Pero eso es otra historia…

 

El almirante eunuco y su flota del tesoro

En el anterior post Los mejores navegantes de la historia, atribuí a los polinesios ese mérito por haberse expandido a lo largo y ancho del vasto océano Pacífico, colonizando multitud de islas, mucho antes de que los descubridores europeos abandonasen sus costas. Además quise dar a conocer sus logros, ya que nunca aparecen en los libros que describen la Era de los Descubrimientos.

Hoy traigo otro episodio poco conocido de un gran explorador y navegante, pero esta vez fueron sus propios compatriotas quienes se encargaron de borrar su legado de los archivos imperiales.

Una familia musulmana al servicio de los mongoles

Ma He nació en 1371 en la ciudad china conocida actualmente como Jinning, en la provincia de Yunnan. Su nombre es indicativo de pertenecer a la etnia Hui, de origen musulman (Ma es la versión china de Mohammad). Su tatara-tatara-tatara-tatarabuelo había sido el gobernador persa de la provincia bajo el emperador mongol Kublai Khan, fundador de la dinastía Yuan, que gobernó China de 1279 a 1368.

File:Hui family eid.jpg

Familia Hui durante una celebración musulmana (Cecikierk para Wikimedia Commons)

Su padre y su abuelo eran Hajji, título honorífico de quienes habían peregrinado a La Meca, y se mantuvieron leales a la dinastía Yuan incluso cuando las fuerzas rebeldes de la dinastía Ming ya habían conquistado la mayor parte de China.

En el otoño de 1381 el ejército Ming invadió y conquistó Yunnan, y como consecuencia de las heridas de la batalla, su padre Ma Hajji murió. Parece ser que el general invasor Fu Youde se encontró con Ma He en la carretera y le preguntó por el paradero del pretendiente al trono mongol. Ma He, que en aquel momento tenía 10 años, le contestó desafiante que se había tirado al lago. El general le hizo prisionero, le castró, le envió a Beiping (actual Beijing) y le puso al servicio de Zhu Di, príncipe de Yan, y 11 años mayor que él.

Allí se ganó la confianza del príncipe y tuvo acceso a la educación, algo que no hubiese sucedido de haber estado en la capital imperial Nanjing, ya que el emperador Hongwu no confiaba en los eunucos y prefería mantenerlos iletrados. Beiping estaba cerca de la frontera norte, donde se localizaban las tribus mongolas hostiles. En este ambiente se hizo soldado, participando en las campañas del ejército de Zhu Di manteniendo a raya a los mongoles.

Su aspecto era imponente: más de dos metros de altura, mirada penetrante y voz profunda. Hábil en la lucha y en las tácticas militares y conocedor de la doctrina de Confucio y Mencio, pronto se convirtió en uno de los confidentes más cercanos del príncipe.

File:Zhen he.jpg

Monumento del almirante Zheng He en  Stadthuys, Malasia (Hassan Saeed para Wikimedia Commons).

En 1398 murió el primer emperador de la dinastía Ming, tras haber nombrado sucesor a su nieto Zhu Yunwen. Al príncipe Zhu Di no le hizo ninguna gracia y atacó a su sobrino en 1399, teniendo a Ma He como uno de sus comandantes. En 1402 Zhu Di capturó la capital imperial Nianjing y se coronó como el emperador Yongle. No se sabe con seguridad si el emperador Zhu Yunwen murió o escapó. Como recompensa a su lealtad y bravura, Ma He recibió una mansión en la capital y el sobrenombre honorífico Zheng, por haberse distinguido en la defensa de los almacenes de Zhenglunba en la ciudad de Beijing durante el asedio de las tropas imperiales.

El nuevo emperador afrontó denuncias de ilegitimidad, por la forma en que había accedido al trono y el posible asesinato de su sobrino. Según la tradición confuciana siempre deben heredar el hijo primogénito y sus descendientes, mientras que el emperador Yongle era el cuarto hijo. Los eruditos de la corte rehusaron apoyarle, por lo que sólo podía confiar en su guardia de eunucos, y principalmente en Zheng He. Para asegurar el trono y convencer a sus súbditos de su legitimidad, inició grandes proyectos en su imperio, como la reparación del Gran Canal entre los ríos Amarillo y Yangtze, así como otros a escala internacional.

Las siete expediciones (1405-1433)

Durante la dinastía Han (206 a.C. – 220 d.C.) se habían establecido rutas comerciales por varias zonas del Índico. Posteriormente, en el siglo XIV, durante la dinastía Yuan, el comercio chino-árabe había ampliado el conocimiento chino del mundo, especialmente hacia Arabia y África. En este contexto, el emperador Yongle, saltándose las reglas de la familia Ming que prohibían viajar a Occidente (el Huangming zuxun), patrocinó entre 1405 y 1433 siete expediciones navales. Su objetivo era establecer la presencia china e imponer el control imperial en el comercio del Océano Índico, intimidar a los habitantes de estas costas y extender su sistema tributario.

Zheng He fue designado almirante de la enorme flota y de las fuerzas armadas que realizaron las expediciones. Los preparativos fueron hechos a gran escala, incluso se creó en Nanjing un Instituto de Lenguas Extranjeras para formar traductores.

El primer viaje partió en 1405 de Suzhou y constaba de 317 barcos y casi 28.000 tripulantes. Recorrió Brunei, Tailandia, Sudeste de Asia, India, el cuerno de África y Arabia, intercambiando mercancías.

Aunque habitualmente utilizaba la diplomacia, no evitaba las muestras de fuerza del ejército chino. De esta forma consiguió la sumisión de posibles enemigos y limpió de piratas las costas del sudeste asiático; negoció acuerdos comerciales, instauró reinos-títere, y regresó con tributos para el emperador en forma de joyas, medicinas y animales exóticos. La jirafa fue considerada en China como un “qilin”, criatura mitológica, y tomada como prueba del favor del cielo con su administración.

File:Yongle-Giraffe1.jpg

Pintura de la dinastía Ming, 1414 (Wikimedia Commons).

Aunque fue educado como musulmán, y visitó las ciudades sagradas del Islam, sus creencias eran bastante eclécticas. Él y su tripulación veneraban a Tianfei, princesa celestial y protectora de marinos y pescadores. Según la leyenda, Tianfei era una joven que vivió en el siglo X y que era capaz de predecir el futuro, lo que le permitió avisar a su hermano pescador de la llegada de una gran tifón y salvarle la vida. Tras sobrevivir a una fuerte tormenta en su primer viaje, Zheng He y su tripulación atribuyeron a Tianfei su salvación y en 1407, el almirante se encargó de la reconstrucción de un templo dedicado a ella, en la ciudad natal de la diosa, Meizhou.

File:Zheng He.png

Wikimedia Commons

La Flota del Tesoro

La labor más famosa de Zheng He al servicio de su señor y por la que es recordado, es la de haber sido comandante en jefe de la flota del tesoro y el diplomático jefe en la cuenca del Océano Indico. A los 37 años, Zheng He se había convertido en el eunuco que más alto había llegado en la historia de China. El emperador puso bajo su mando 317 naves, 27.000 hombres en su primer viaje en 1405. Si con estos números te sorprende la magnitud de la flota, espera a ver las características de los barcos.

File:ZhengHeShips.gif

Grabado chino de principios del siglo XVII, que se cree representa los barcos de Zheng He (Wikimedia Commons).

  • El buque insignia y otros de los más grandes juncos de la flota eran enormes comparados con las naves europeas de la época: la carabela Santa María de Colón tenía entre ¼ y 1/5 del tamaño del barco de Zheng He.
  • Los barcos más grandes de la flota eran los baoshan (barcos del tesoro), entre 134 y 160 metros de eslora y 64 de manga, y desplazaban 20-30.000 toneladas, aproximadamente entre 1/3 y ½ de un portaviones moderno; nueve mástiles con velas cuadradas que se podían ajustar en serie para maximizar la eficiencia en diferentes condiciones de viento. En su primer viaje la flota contaba con más de 60 de estos barcos, y en el de 1419 con 41 más.
  • Los machuan (barcos caballo): ocho mástiles, aproximadamente 2/3 de los baoshan, 103 x 42 metros y transportaban caballos, madera para las reparaciones y tributos de las regiones ocupadas.
  • Los liangchuan (barcos de grano) de siete mástiles, 78 x 35 metros, transportaban arroz y otros alimentos.
  • Los zuochuan (barcos de tropas) de seis mástiles, 67 x 25 metros.
  • Los zhanchuan (barcos de guerra) de cinco mástiles, de 50 metros de largo, estaban diseñados para ser maniobrables en la batalla, a pesar de ser dos veces más largos que la Santa María de Colón.

La flota incluía botes patrulla y tanques de agua, muchos de los cuales eran a remo. La visión desde la costa de una flota con el número y el tamaño de estos barcos debía impresionar a cualquiera.

File:Zheng He's ship compared to Columbus's.jpg

Maqueta de barco del tesoro de la dinastía Ming comparado con uno de Colón (Lars Plougmann para Wikimedia Commons).

La muerte del emperador Yongle y el viaje final

Cuando el emperador Yongle murió en 1424, Zheng He había realizado ya seis viajes y traído incontables emisarios de muchos países extranjeros a inclinarse ante su señor, pero el coste de las expediciones estaba haciendo mella en el tesoro chino. Además, los mongoles y otras tribus del norte y oeste de China amenazaban sus fronteras. El prudente hijo mayor de Yongle se convirtió en el emperador Hongxi y ordenó la paralización de la construcción y reparación de la flota del tesoro. Ferviente confucionista, prefirió dedicar los recursos necesarios para mantener las expediciones en controlar a los mongoles y alimentar las provincias afectadas por hambrunas.

Su gobierno apenas duró nueve meses, ya que murió ese mismo año. Su hijo de 26 años se convirtió en el emperador Xuande. Quiso mantenerse en un término medio entre su volátil abuelo y su precavido y erudito padre y decidió relanzar de nuevo la flota del tesoro y a su comandante Zheng He. Tras una reparación intensiva, la flota, la más grande de las siete, pudo zarpar en 1432, cuando su comandante contaba con 61 años. Recorrió toda la costa del Indico hasta Malindi en Kenia, parando en los puertos comerciales. En el viaje de vuelta llegaron a Calcuta donde falleció Zheng He.

File:Zheng He's tomb, Nanjing.jpg

Tumba de Zheng He en Nanjing (Peter Pang para Wikimedia Commons).

El legado de Zheng He

Sus barcos navegaron desde las Filipinas hasta Mozambique, incluso algunos creen que llegó a doblar el cabo de Buena Esperanza y otros que alcanzó América antes que Colón. Lo que está claro es que estableció rutas comerciales, intercambio de culturas y tecnologías, facilitando el tráfico marítimo y favoreciendo el desarrollo económico de esos países. Su poderosa armada impresionó a los navegantes árabes y también a los venecianos, que viajaban entre el estrecho de Ormuz y Aden en Yemen.

Repartieron mercancías chinas tradicionales por todos estos países: brocados, gasas y otros tejidos, así como nuevos tipos de porcelanas y esmaltes. Durante la dinastía Tang (618-917 d.C.) se había desarrollado la técnica de sinterizado del vidrio, lo que le daba mayor resistencia, pero fue tras los viajes de Zheng He, cuando se empezó a añadirle bórax para hacerlo resistente a los cambios bruscos de temperatura.

El sinterizado se utiliza para crear objetos a partir de polvo, sin necesidad de llegar al punto de fusión del material. El polvo se deposita en el molde y se calienta sin llegar a la fusión; los átomos de la superficie de las partículas del polvo se difunden con los de las partículas contiguas, fundiendo las partículas y creando una sola pieza.

El bórax es borato de sodio, una sal blanca compuesta de ácido bórico, sosa y agua, que se encuentra en las playas y en las aguas de varios lagos de China, Tíbet, Ceilán y Potosí, y también se prepara artificialmente. Actualmente se utiliza como componente de detergentes, cosméticos y para capas de esmaltes. En bioquímica se usa para soluciones tampón, así como retardante del fuego y antifúngico en la fibra de vidrio. A Arabia llegaba desde el Tíbet por la ruta de

File:Borax-unit-cell-3D-balls.pngEstructura del bórax (Ben Mills para Wikimedia Commons).                                                                                              

File:Borax crystals.jpg

Cristales de bórax (Aram Dulyan para Wikimedia Commons).

Zheng He llevó a China artesanos árabes para enseñar la nueva tecnología, y desde entonces este tipo de vidrio se produjo en grandes cantidades y se convirtió en utensilio común.

Zheng He también volvió con materiales de construcción, combustibles y artículos exóticos. La jirafa y cebra africanas se convirtieron en animales decorativos de los Jardines Imperiales. Sus ayudantes escribieron libros como Notas de Viajes de Países Extranjeros, Corografía de los Países Occidentales, etc., en los que describían las condiciones geográficas y naturales, costumbres locales, economías y formas de vida de esos países y regiones, extendiendo la visión de los chinos y aumentando su conocimiento sobre el extranjero.

¿Por qué no continuaron las expediciones?

Aunque en la actualidad se considere a Zheng He como el principal navegante chino de la historia, los eruditos confucionistas hicieron grandes esfuerzos por enterrar la memoria del almirante eunuco y los rastros de sus viajes. Temían el regreso de los derroches en expediciones, algo que intentó en 1477 otro eunuco de la corte. Cuando pidió los archivos de los viajes de Zheng He, el responsable le dijo que se habían perdido. Su legado se conservó gracias a algunos miembros de su tripulación, así como por las construcciones y monumentos que dejaron en las ciudades por donde pasaron.

Hay que tener en cuenta que, a diferencia de los navegantes europeos, el objetivo principal de Zheng He no era descubrir tierras y establecer rutas comerciales para vender la seda y porcelana chinas. En China ya se conocían todas estas tierras (sus antepasados habían peregrinado a La Meca) y los comerciantes extranjeros ya iban a China a por sus productos. Además, según Confucio, los comerciantes eran parásitos que se aprovechaban del trabajo de los granjeros y artesanos, por lo que estaban en la escala social más baja. Por tanto, el objetivo de la flota era asombrar y dar muestra de la grandeza de China y del poder de su emperador, y bajo esa amenaza, conseguir tributos para la dinastía Ming. Por eso, cuando las aventuras de la flota del tesoro empezaron a hacer mella en las finanzas del imperio, y teniendo en cuenta que China era autosuficiente, los sucesivos emperadores de la dinastía Ming no sólo dieron por finalizadas estas expediciones, sino que trataron de hacer que se olvidaran, como si el emperador Yongle no hubiese roto el Huangming zuxun.

Por otro lado, algunos historiadores de la ciencia, como Klaus Jaffé, consideran que fueron las políticas nacionalistas y xenófobas, y el miedo de las élites confucionistas al intercambio de cultura y tecnología, los que forzaron el fin de la flota del almirante eunuco. Como hemos visto, en los años que duraron estos viajes se produjeron gran cantidad de adelantos en conocimientos y tecnología, y se ampliaron las tierras conocidas en África y Oceanía. Al abandonar las exploraciones marítimas se abortó el comercio internacional de China y se detuvo su desarrollo, cerrándose al exterior y sin apenas progreso prácticamente hasta el siglo XIX. No hay que olvidar, que durante la Edad Media los centros de desarrollo científico y tecnológico habían estado en los reinos musulmanes y China, mientras que tras el Renacimiento fue en los reinos europeos donde se produjeron los avances científico-tecnológicos que les convirtieron en potencias.

¿Qué hubiese pasado si…?

Por último, viendo lo que llegó a conseguir Zheng He en esos 28 años de control del Océano Índico, inmediatamente surge la pregunta de qué hubiese pasado si, cuando Vasco da Gama llegó a estas costas 60 años después, se hubiese encontrado con una flota de 250 juncos de varios tamaños, pero todos bastante más grandes que su buque insignia. ¿Las potencias europeas habrían podido llegar a establecer sus colonias en África y Asia? ¿Hubiesen alcanzado el estatus de potencias gracias a su mayor desarrollo tecnológico frente a los reinos asiáticos? ¿O por el contrario habría sido China la que habría llamado unos años después a las puertas de Europa?

Nunca lo sabremos, pero no puedo evitar comparar estos hechos con la situación actual de parón en la investigación científica y sus consecuencias futuras.

Os dejo con este video Zheng He, el Gran Viajero (en inglés) con un breve resumen de sus viajes.

 

Referencias

 

Esta entrada participa en el XXV Carnaval de la Química alojado en el blog “ISQCH – Moléculas a reacción”

Este post participa en la V Edición del Carnaval de Humanidades acogido en “Pero eso es otra historia“.

Los mejores navegantes de la historia

Cuando hablamos de pueblos navegantes y exploradores, enseguida pensamos, en vikingos, portugueses, españoles, británicos, franceses, holandeses… Son los que en diferentes periodos de la historia han protagonizado el descubrimiento de nuevas tierras, su exploración, conquista y colonización, y así lo estudiamos en la escuela.

File:Viking Expansion.svg

Asentamientos escandinavos, siglos VIII-XI (Max Naylor para Wikimedia Commons)

Los vikingos llegaron hasta los mares Mediterráneo, Negro y Caspio, se asentaron en Groenlandia y probablemente alcanzaron Norteamérica; los portugueses rodearon África y llegaron hasta Japón; en los imperios español y británico no se ponía el sol… Con unos medios que ahora nos resulta difícil imaginar por rudimentarios, fueron capaces de cruzar miles de kilómetros de océano y mantener rutas comerciales.

Pero hay otro pueblo cuya faceta viajera no es tan conocida, quizás por encontrarse en el otro lado del mundo, y porque su expansión se produjo mil años antes de la Era de los Descubrimientos. Un pueblo que no tiene nada que envidiarles a los europeos en cuanto a distancias recorridas.

El enigma del Pacífico

En sus exploraciones por el Pacífico, el capitán Cook recorrió en el siglo XVIII Tahití, Nueva Zelanda, Australia, la costa noroeste de América, el estrecho de Bering y Hawai. Viendo las similitudes que había entre las poblaciones, tanto de aspecto como de idioma, pensó que podían tener un origen común. También la tradición polinesia hablaba de una tierra ancestral, Havaiiki, sin ubicar. Como en el Pacífico los vientos y corrientes se mueven de este a oeste, lo más probable era que tuvieran su origen en el continente americano. Las fuerzas de la naturaleza les habrían ayudado, como a los navegantes españoles, los primeros europeos en cruzar el Pacífico. Si los españoles querían volver de Filipinas a México, no podían hacerlo en línea recta, sino que tenían que ir hacia el norte, a Japón, y después subir hasta el estrecho de Bering, Alaska y bajar por la costa oeste de Norteamérica. Pensar que los polinesios podrían haber hecho con sus “canoas” lo que no podían los europeos con sus naves, resultaba inverosímil.

File:Pacific Culture Areas.jpg

Polinesia es la mayor de las tres áreas culturales principales del océano Pacífico (Kahuroa para Wikimedia Commons).

Durante mucho tiempo algunos antropólogos occidentales con actitud colonial pensaron que no se necesitaba ninguna prueba del origen americano de los polinesios, ya que, en su opinión, la única forma de que estos pueblos primitivos hubiesen llegado a estas islas era perdiéndose en alta mar mientras pescaban. Pero una cosa es llegar y otra es colonizar las islas, lo que exigiría, según esa teoría, llevarse a la familia y a los animales y plantas domésticas cuando iban a pescar. Y a todo ello añadirle que el registro arqueológico, el idioma, las plantas y los animales domésticos señalan el origen en el sudeste asiático.

El noruego Thor Heyerdahl (1914-2002) fue uno de los antropólogos que más contribuyó a la teoría del origen americano. Para ello se basaba en el cultivo de la batata, de indudable origen en los Andes; similitudes entre idiomas y algo de arqueología, ya que los tocados de la Isla de Pascua se parecen mucho a los de los incas. Para demostrar que esto era posible, en 1947 organizó la expedición Kon-Tiki: construyó una balsa basándose en leyendas incas y se embarcó en Perú con otras cinco personas. Tras 101 días y unos 7.000 km de viaje, las corrientes les llevaron hasta las islas Tuamotu, cerca Tahití. Pero el que se pueda hacer no significa que se hiciera así. Esta teoría del origen de los polinesios nunca fue aceptada por la mayoría de los antropólogos, ya que las pruebas físicas y culturales mostraban que los asentamientos se produjeron de oeste a este, empezando desde el mismo continente asiático.

La prueba definitiva: el ADN mitocondrial

A principios de los 90, con el desarrollo de la genética molecular y las tecnologías de análisis, secuenciación y replicación del ADN, se empezó a utilizar el ADN de las mitocondrias para el análisis genético de poblaciones. Las mitocondrias son las centrales de energía de las células y cuentan con su propio material genético, su propio ADN. A diferencia del ADN de los cromosomas del núcleo celular, que heredamos mitad del padre y mitad de la madre, el ADN de las mitocondrias sólo lo recibimos de nuestra madre. Esto es debido a que, en el momento de la fecundación sólo la cabeza del espermatozoide, con el núcleo y los cromosomas paternos, entra en el óvulo. La cola del espermatozoide queda fuera del óvulo y, con ella, las mitocondrias paternas. Cuando el óvulo empiece a dividirse y formar el feto, se dividirá también el ADN de los núcleos del óvulo y del espermatozoide, pero en el caso de las mitocondrias, sólo se dividirán las de la madre, por lo que el ADN mitocondrial se hereda siempre por vía materna.

File:Mitochondrial DNA en.svg

ADN humano mitocondrial (Mitochondrial_DNA_de.svg: translation by Knopfkind; layout by jhc Wikimedia Commons)

Tanto en el ADN nuclear como en el mitocondrial se producen cambios, mutaciones, a consecuencia de errores en el proceso de copia durante la división celular. Aunque el organismo cuenta con sistemas de reparación de errores, no es perfecto y algunas mutaciones pueden pasar a la descendencia. Mientras que, en el caso del ADN nuclear son pocas las mutaciones que se heredan, en el caso de las mitocondrias ese sistema no es tan eficaz y permiten heredar 20 veces más mutaciones. Como se conoce la frecuencia con las que se producen estas mutaciones (1 cada 10.000 años), podemos calcular cuántos años hace que dos personas tuvieron un ancestro común, en este caso, una tata…tatarabuela, convirtiéndose en un instrumento importante para investigar la evolución humana. Además, en este ADN mitocondrial existe una corta sección donde las mutaciones son especialmente frecuentes, la región de control, lo que simplifica mucho la técnica, ya que no hace falta analizar todo la molécula.

La expansión de los pueblos polinésicos

Con esta técnica genética la colonización de las islas del Pacífico quedó definitivamente esclarecida. Los antepasados de los polinesios habitaban en la costa de China y de Taiwan hace 20.000-30.000 años; hace 3.000-4.000 años empezó una rápida expansión por las islas del sudeste asiático, según indica la cerámica agrícola (estilo Lapita) encontrada por los arqueólogos. Según la información mitocondrial, la expansión por el Pacífico empezó en Borneo y las islas Molucas (Indonesia); después pasó a Hawai por el norte, Rapanui (isla de Pascua) por el este y Nueva Zelanda por el sur. También demostró que la isla de Nueva Guinea estaba habitada desde hace 40.000 años, con las migraciones que poblaron Australia, y que desde allí se habían colonizado la hilera de islas que están a la vista una desde la otra hasta llegar a las Islas Salomón hace 30.000 años.

Hace 3.000 años se produjeron dos adelantos en la tecnología naval de estos pueblos que hicieron posible la expansión por todo el Pacífico: la invención de la canoa de doble casco, tipo catamarán, que permitía alcanzar tamaños de hasta 30 metros sin riesgo de volcar; y el desarrollo de unas técnicas de navegación que les permitían navegar contra el viento y mantener la línea de latitud guiándose por las estrellas. Es una técnica arriesgada, sobre todo en caso de tormentas y, con seguridad, se perderían muchas vidas. Parece ser que utilizaban ciertas señales que revelan la presencia de islas antes de aparecer en el horizonte: nubes sobre las islas altas, la iridiscencia verdeazulada de los atolones se refleja en las nubes en ciertas condiciones, la dirección de vuelo de las aves, restos flotantes, etc. Además cualquier marino experto puede conocer los cambios en las corrientes y en el oleaje cerca de tierra.

File:Priests traveling across kealakekua bay for first contact rituals.jpg

Navegantes polinesios (Hawaianos) en canoa multicasco, ca 1781. Autor: John Webber, artista a bordo del barco de Cook (Wikimedia Commons del libro Grant, Glenn () Hawai`i Looking Back: An illustrated History of the Islands, Mutual Publishing, pp. 454pp.)

De Nueva Guinea pasaron en poco tiempo a Santa Cruz y el archipiélago de las Vanuatu y se detuvieron ante los 750 km que tenían hasta Fiji, Samoa y Tonga. Posteriormente alcanzaron la isla de Pascua hace 1.500 años, y Nueva Zelanda hace 1.200 años. Y probablemente consiguieron llegar hasta Sudamérica como sugiere el cultivo de la batata por toda la Polinesia, aunque no dejaron ninguna huella genética.

Los maoríes de Nueva Zelanda (Aotearoa en su idioma) tienen exactamente el mismo ADN mitocondrial que sus primos de Polinesia, lo que concuerda con la leyenda que cuenta como una flota de grandes canoas partió del centro de Polinesia (quizás Rarotonga, en las islas Cook) y tras recorrer 2.800 km hacía el suroeste, llegó a Aotearoa, una tierra fértil sin humanos y con animales nunca vistos. Estamos hablando, para hacernos idea, de la distancia entre las Islas Británicas y las Canarias sin escalas, lo que significa que cuando emprendieron el viaje debían de tener claro que no volverían a casa. No siguieron la línea de latitud y salieron de la influencia de los vientos alisios, en zonas con vientos poco predecibles. Se cree que llegarían a la costa australiana, aunque no han dejado rastro genético, y que probablemente cruzaron el Índico hasta Madagascar (en estudio), parte de cuya población habla un idioma parecido.

Una gesta digna de ser recordada

Todo esto nos da idea de la magnitud de su exploración marítima y de su pericia marinera. Recomiendo seguir este recorrido de isla en isla con Google Earth, para hacernos idea mejor de los que supuso un viaje de 2.000 años, cruzando un océano de más de 10.000 km en grandes canoas, pero canoas al fin y al cabo, colonizando cientos de islas y llegando a establecer contacto con los incas, de los que aprendieron, entre otras cosas, el cultivo de la batata, aproximadamente cuando los vikingos controlaban los mares y grandes ríos de Europa.

Ruta Nueva Guinea-Tahití-Nueva Zelanda

Rutas Nueva Guinea-Tahití e Islas Cook-Nueva Zelanda, con distancias aproximadas entre islas

En el caso de los europeos, los viajes se realizaban siguiendo la costa, como vikingos y portugueses, o bien buscando nuevas rutas hacia tierras conocidas como los españoles con las Indias, y descubriendo América por casualidad. ¿Qué empujó a los polinesios a embarcarse hacia lo desconocido? ¿El hambre y la falta de recursos? ¿La competencia entre grupos humanos? ¿Fue una huida a la desesperada? Sin duda, para hacer estos viajes tuvieron que pagar un alto precio en vidas durante muchas generaciones, y sin embargo siguieron lanzándose mar adentro, aparentemente sin tener ni idea de adónde iban.

Quizás nunca sepamos su motivación, pero gracias a la arqueología y la genética, ahora conocemos más de los polinesios, de su historia y su cultura, y es justo que europeos y occidentales reconozcamos sus méritos y su derecho a ser protagonistas de una parte de la Historia, la de la Era de los Descubrimientos.

La información de este post procede del libro de Bryan Sykes “Las siete hijas de Eva” , donde este científico explica el desarrollo de la técnica de análisis del ADN mitocondrial y su utilidad para describir la evolución de poblaciones humanas. Además del origen de los polinesios describe la aplicación a investigaciones como la del Hombre de los Hielos encontrado en los Alpes, o para descartar que Anna Anderson era Anastasia, la hija del zar. Finalmente establece 7 mujeres, 7 linajes de los que descendemos todos los europeos, describiendo su lugar de origen, características y evolución. Un libro recomendable para todos los públicos.

 

“Este post participa en el Carnaval de Biología edición especial micro-BioCarnaval, que hospeda @ManoloSanchezA  en su blog Curiosidades de la Microbiología “

“Este post participa en la V Edición del Carnaval de Humanidades acogido en Pero eso es otra historia“.

El psicópata, ¿nace o se hace?

Cuando nos enteramos de sucesos como el de Cleveland, con secuestros que duran años, o asesinatos en masa, en serie o de especial crueldad, sin más motivos aparentes que la propia satisfacción de los autores del crimen, tras la sensación automática de repulsa, a continuación sentimos una intranquilidad, una sensación incluso de miedo porque nos cuesta entender que alguien para ser feliz necesite y sea capaz de generar tanto sufrimiento en sus semejantes, sin sentir un mínimo de empatía. Parece que cuando esa violencia se produce en un conflicto armado, “establecido formalmente”, limitado en el tiempo y en el espacio, y con causas “más o menos justificadas”, ya que son conflictos de intereses entre diferentes grupos humanos, aunque también sintamos repulsa, nos resulta más fácil entenderlos.

Heeere's Johnny!

A diferencia de otras patologías del organismo, las deficiencias mentales y los trastornos psicológicos y del comportamiento siempre han tenido un componente especial, debido a su impacto sociológico en el entorno del afectado. Si a ello añadimos su complejidad, la dificultad de entender sus causas y sus consecuencias, nos encontramos con situaciones de marginación, desprecio, clasismo, racismo…

Esto mismo pasó cuando a mediados del siglo XX, se vio que algunas de estas enfermedades estaban provocadas por anormalidades en el número o en la morfología de los cromosomas. Por ejemplo, en los años 60, algunos estudios relacionaron el genotipo XYY, es decir, con un cromosoma masculino extra, con el comportamiento agresivo. De hecho, en algunos países fue utilizado por las defensas en casos de asesinato, aunque en ninguno llegó a aceptarse. Estudios realizados durante las décadas posteriores demostraron que este genotipo está asociado a alteraciones físicas y mentales pero no a un comportamiento agresivo.

La genética del comportamiento

El desarrollo en los últimos años de la genética molecular y de técnicas de imagen in vivo, han permitido empezar a conocer la relación entre genes y comportamiento. El salto dado en el conocimiento del genoma, con el descubrimiento de los genes implicados en la fisiología del cerebro, y el desarrollo de la imagen por resonancia magnética y por tomografía por emisión de positrones (PET), que permiten comprobar los cambios en la actividad del cerebro, han abierto un amplio abanico de posibilidades.

En este estudio publicado en febrero en The Lancet, se analizaron los datos de polimorfismos de un solo nucleótido (SNPs, regiones del ADN utilizados para estudiar diferencias entre grupos de población) en 60.000 individuos entre controles y enfermos con cinco desórdenes psiquiátricos: autismo, déficit de atención-hiperactividad, trastorno bipolar, desorden depresivo mayor y esquizofrenia. Los resultados mostraron 4 zonas del ADN (loci) relacionadas con estas patologías, donde se encuentran genes que codifican las proteínas que van a formar los canales de calcio en las membranas celulares. Estos canales de calcio forman parte de las conexiones sinápticas de las neuronas. Hay casos de gemelos en los que uno sufre esquizofrenia mientras que el otro padece trastorno bipolar.

File:Dna-SNP.svg

La molécula de ADN 1 difiere de la 2 en una sola base: polimorfismo C/T (David Hall para Wikimedia Commons).

La misma técnica de análisis de SNPs centrada en los genes que codifican para neurotransmisores, sus receptores y las enzimas que regulan su metabolismo, ha mostrado una relación entre los genes relacionados con la serotonina y el impulso agresivo; una mutación en el gen de la monoaminoxidasa A (MAO-A), la enzima que degrada los neurotransmisores dopamina, norepinefrina y serotonina, y que provoca un nivel anormalmente bajo de este último enzima, causa un síndrome que incluye impulsividad y violencia. A este gen se le ha llamado el “gen guerrero”. Las variantes de estos genes están asociadas a un riesgo elevado de comportamiento violento y delincuencia, pero solamente en individuos que han experimentado episodios violentos en su infancia y adolescencia.

El investigador investigado

James Fallon es neurocientífico y profesor de psiquiatría en la Universidad de California-Irvine. Entre sus áreas de investigación se encuentran las células madre, la neuroanatomía química, la función cerebral y las técnicas de imagen del cerebro. Algunos de sus descubrimientos exceden el campo de la neurología y la psiquiatría. Para los que hemos trabajado en biología celular nos resultan familiares los factores de crecimiento celular TGFα (Transforming Growth Factor α) y EGF (Epidermal Growth Factor), descubiertos por él. En su campo fue el primero en conseguir la estimulación a gran escala de células madre adultas en tejido cerebral dañado usando factores de crecimiento.

Ha hecho aportaciones al esclarecimiento de patologías mentales como la esquizofrenia, la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer; la relación entre hostilidad, género y adicciones a la nicotina y la cocaína; al estudio del metabolismo de la dopamina, norepinefrina, péptidos opiáceos en el cerebro; a la utilización de las técnicas de imagen por resonancia magnética y por tomografía por emisión de positrones.

Una de sus especialidades es encontrar las diferencias entre el cerebro de un asesino y el de una persona “normal”, ya que lleva casi 20 años estudiando cerebros de psicópatas. Pero fue hace unos pocos años cuando su visión de este campo de investigación cambió totalmente. Una típica conversación de las que se suelen tener con una madre de 88 años hizo que el investigador se convirtiera en investigado. Resultó que por línea paterna tenía varios asesinos muy violentos entre sus antepasados. En 1667, a uno de sus antepasados directos le colgaron por matar a su madre. Esa línea familiar dio otros 7 supuestos asesinos, incluida Lizzy Borden, quien en 1882 fue acusada y absuelta de matar a su padre y a su madrastra.

Aprovechando su experiencia estudiando cerebros de psicópatas decidió comprobar si alguien de su familia portaba el típico cerebro de asesino en serie. Dicho de forma sencilla, los individuos con baja actividad en el córtex orbital pueden ser tipos irresponsables o sociópatas. Esta parte del cerebro frena a la amígdala, que está implicada en respuestas emocionales, incluidas las agresivas. Cuando el córtex orbital no funciona bien por daño cerebral o por alteración genética, se alteran todos los comportamientos emocionales: ira, violencia, alimentación, sexualidad, alcoholismo…

File:Constudoverbrain.png

Vista frontal del cerebro (Wikimedia Commons-Original version was uploaded by RobinH at en.wikibooks)

Aunque nadie de su actual familia había tenido problemas de ese tipo, quería asegurarse. Convenció a 10 parientes cercanos para hacerles un PET y que le dieran una muestra de sangre como parte de un proyecto para ver si en su familia había riesgo de padecer enfermedad de Alzheimer. Su esposa, su madre, sus hermanos, sus hijos, todos tenían escáneres normales. Sólo el escáner de su cerebro mostraba un córtex frontal que parecía inactivo, al estilo del de los psicópatas. Hay que ser cautos a la hora de interpretar estos datos, ya que se lleva muy poco tiempo investigando esta zona del cerebro, pero Fallon tiene claro que algunos cerebros predisponen a la violencia y que algunas tendencias psicopátas pueden pasar de una generación a otra.

El siguiente paso de su investigación familiar fue comprobar 12 genes, entre ellos el gen guerrero de la MAO-A. ¿Adivinas quién era el único miembro de la familia que no tenía la variante no agresiva del gen MAO-A? Pues sí, las pruebas genéticas confirmaban que Jim Fallon tenía el patrón de riesgo exacto para convertirse en un asesino. Pero está claro que por alguna razón no ha desarrollado esa conducta, que hace falta algo más que una predisposición genética para que se desencadene ese comportamiento. Ese ingrediente que falta es haber padecido situaciones de extrema violencia en la infancia, algo que, afortunadamente, no pasó en el caso de Fallon. Nadie mejor que él para explicarlo:

A nadie se le escapa las consecuencias que el avance en esta línea de investigación puede llegar a tener el futuro. ¿Hasta qué punto puede llegar a influir en la defensa de un asesino? ¿Explicaría esto el hecho de que algunas zonas del planeta son más violentas que otras?

Para terminar dos recomendaciones:

  • ¿Locura o neurodiversidad? del blog “Neurociencia, neurocultura”, para ponerse al día en la clasificación y definiciones de las patologías mentales, los límites entre comportamiento extremo y patológico, etc., con reflexión incluida.
  • El mal del cerebro: Impresionante y emocionante recorrido por varios ejemplos de trastornos del cerebro, sus causas, terapias y el estado actual de la investigación. Un ejemplo de la importancia de la ciencia y la tecnología para poder entender la complejidad de este órgano y las posibilidades que se abren en el futuro. Un gran documental.

Bibliografía

“Este post participa en el Carnaval de Biología edición especial micro-BioCarnaval, que hospeda @ManoloSanchezA  en su blog Curiosidades de la Microbiología ” 

Este post participa en la V Edición del Carnaval de Humanidades acogido en el blog “Pero eso es otra historia y debe ser contada en otra ocasión“.

photo by: woordenaar

TIM, la enzima perfecta

Los pilares de la vida

Podemos definir la vida como un enorme conjunto de millones de reacciones químicas interconectadas. A primera vista, se observan dos grandes diferencias entre las reacciones químicas de la materia inerte y las que forman parte de los organismos vivos.

Por un lado, las moléculas que intervienen en las reacciones. Algunas coinciden con las que forman parte del sustrato físico de nuestro planeta: agua, minerales, oxígeno, dióxido de carbono… Sin embargo, las moléculas propias de la vida, conocidas como orgánicas, tienen una estructura basada en cadenas de átomos de carbono y pueden llegar a alcanzar una gran complejidad, si las comparamos con las que forman las rocas o la atmósfera: carbohidratos, lípidos, proteínas y ácidos nucleicos, son las moléculas que soportan la vida, constituyendo los organismos y permitiéndoles desarrollarse y reproducirse.

Por otro lado, los seres vivos han sido capaces de ejecutar reacciones químicas que, en condiciones normales no se darían, o tardarían mucho en producirse. Y lo han hecho, además, sin necesidad de alterar las condiciones ambientales de temperatura y presión. Casi todas las reacciones químicas de las células vivas están mediadas por las enzimas, unos biocatalizadores eficaces y específicos que transforman unas sustancias en otras, a veces en fracciones de segundo, sin cambiar ellas mismas al hacerlo. En todas las células ocurren cada segundo de forma ordenada miles de reacciones químicas, que permiten el desarrollo de todas las funciones de la vida.

Cada enzima reconoce su(s) sustrato(s) de entre los miles de sustancias que hay en el interior de una célula, y, tras unirlo(s) a una parte de su molécula conocido como centro activo, lo convierte en uno o varios productos determinados.

Casi todas las enzimas son proteínas, aunque también el ácido ribonucleico, ARN, puede actuar como biocatalizador. Se han descrito con detalle más de 3.000 enzimas diferentes, pero se sospecha que puede haber hasta 10.000. La rubisco, ribulosa-1,5-bifosfato carboxilasa oxigenasa, es la enzima encargada de fijar el dióxido de carbono atmosférico en la plantas, permitiendo la síntesis de azúcares como la glucosa. Su abundancia en las hojas de las plantas la convierten en la enzima y la proteína más abundante del planeta.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

La vida no sería posible sin las enzimas, y sin la rubisco las plantas no podrían sintetizar los azúcares que necesitan los seres vivos.

Funcionamiento de las enzimas

Las enzimas pueden acelerar las reacciones químicas en un factor de cientos a un billón de veces (108-1012), lo que significa que una reacción que tarda un segundo en producirse en un organismo vivo, en condiciones normales necesitaría varios miles de años. La vida no puede existir sin las enzimas.

Para que una reacción química se produzca, las sustancias originales deben alcanzar un estado determinado para el que necesitan una cierta cantidad de energía denominada energía de activación. Esto se puede conseguir aumentando la temperatura o la presión, pero dado que esto es imposible en el interior de una célula, lo que hacen las enzimas es disminuir la energía de activación, también conocida como entalpía de activación libre o de Gibbs, Gº’.

 

Carbonic_anhydrase_reaction_in_tissue Enzyme activation energy graphic

Energía de los estados de una reacción química. Los reactantes o sustratos, en este caso dióxido de carbono y agua, necesitan una cantidad de energía para llegar a un estado de transición antes de convertirse en productos. La enzima estabiliza el estado de transición, reduciendo la energía necesaria para formar los productos. (Wikipedia)

Cómo consiguen esto es un proceso complejo. Primero es necesario que la enzima se encuentre con lo(s) sustrato(s), y tras unirse a su centro activo, ciertos grupos de átomos del centro activo reaccionan con lo(s) sustrato(s) transformándolos en sustancias diferentes, los productos. En ese momento, conocido como estado de transición, la enzima puede cambiar su forma para facilitar el contacto de esos grupos de átomos con los de los sustratos. Cuando estas reacciones terminan, la enzima recupera su forma y estado originales. 

Induced_fit_diagram enzyme-substrate complex

(Imagen Wikimedia)

Como hemos visto, la mayoría de las enzimas son proteínas, y por tanto están compuestas por cadenas de cientos de aminoácidos, siendo la secuencia de estos aminoácidos lo que diferencia a unas proteínas de otras. Pero esta secuencia además determina la configuración tridimensional, la forma que va a tener la proteína, debido a las interacciones entre los átomos de las cadenas laterales de los aminoácidos. Así, dentro de una proteína podemos ver tramos con forma de espiral, hélice α, la más común; hebras con forma de láminas plegadas, hoja β; y uniendo estos dos tipos de conformaciones suele haber cadenas de aminoácidos  dobladas formando giros.

 

Proteinviews-1tim

Diferentes formas de representar las estructuras hélice α, hoja β y los giros de la enzima triosa fosfato isomerasa, TIM o TPI. (Wikimedia)

Cinética enzimática

Hay muchos ejemplos de la perfección a la que han llegado las enzimas como catalizadores. Por ejemplo, la reacción espontánea de decarboxilación de la orotidina 5’-monofosfato (ácido orotidílico, componente del metabolismo de los ácidos nucleicos) puede necesitar 78 millones de años. En presencia de la orotidina 5’-fosfato decarboxilasa, el proceso dura 25 milisegundos.

La velocidad de las reacciones catalizadas por enzimas depende de las condiciones del medio y de la concentración de los sustratos. Un medio adecuado supone disponer de las condiciones de temperatura, pH y concentración salina dentro de un rango determinado, ya que en caso contrario, se puede alterar la composición de los grupos químicos de las cadenas laterales de aminoácidos y pueden perder su configuración tridimensional. Por otra parte, a medida que crece la concentración de los sustratos aumenta la velocidad de la reacción hasta llegar a un punto de saturación. En ese momento, todas las moléculas de enzima se encuentran unidas al sustrato.

En las condiciones normales de las células, la velocidad de las reacciones enzimáticas están dadas por el tipo de unión enzima-sustrato y el número de moléculas de sustrato que se pueden procesar en un centro activo por segundo, y se denomina constante de especificidad. El máximo teórico de esta constante se llama límite de difusión, y es aproximadamente 108- 109 M-1s-1. A las enzimas con esta propiedad se les conoce como catalítica o cinéticamente perfectas.

Triosa Fosfato Isomerasa (TPI o TIM), el secreto está en el barril

La Triosa Fosfato Isomerasa es una enzima ubicua que cataliza uno de los pasos de la glucólisis, la ruta metabólica que descompone los carbohidratos (azúcares) para la obtención de energía. También forma parte de otros procesos metabólicos como la gluconeogénesis y la síntesis de ácidos grasos. La deficiencia de TIM provocada por una enfermedad hereditaria recesiva puede provocar desde anemia hemolítica crónica, incrementando la susceptibilidad a infecciones, hasta disfunción neurológica, incluso la muerte en la infancia. Recientemente también se ha visto que este enzima puede estar alterada en la enfermedad de Alzheimer.

Su perfección catalítica es debido a que la velocidad de la reacción se controla por difusión, es decir, el producto se forma con tanta rapidez como la enzima y el sustrato puedan colisionar en el medio celular. ¿Cómo llega la TIM a esta eficiencia? Pues parece que el secreto está en el barril, o mejor dicho, en la estructura tridimensional con forma de barril de esta enzima.

Beta_barrel

Dibujo esquemático del barril β de la TIM (Proteopedia)

Ya hemos visto que la secuencia de aminoácidos de las proteínas hace que determinados tramos adquieran forma de hélice α o de hoja β. Pues la TIM fue la primera proteína en la que se observó la presencia de una estructura formada por ocho hebras α/β, el llamado dominio α/β, y que adquiría la forma de un barril en el centro de la proteína. Hoy en día, gracias a técnicas como la cristalografía de rayos X, se conoce muy bien tanto la geometría del barril como la formación del complejo enzima-sustrato de la TIM, y se sabe qué grupos de átomos se encuentran implicados en el proceso: el carbono terminal de las ocho hebras β paralelas. La estructura del dominio α/β facilita la reacción de los sustratos disminuyendo la energía de activación necesaria para que tenga lugar la reacción.

TriosePhosphateIsomerase_Ribbon_pastel_photo_small

TIM (Proteopedia)

El origen del barril y su utilidad

La estructura del barril α/β es la más común y se estima que el 10% de las enzimas tienen este dominio. Estas enzimas catalizan reacciones muy diferentes, por lo que son de gran interés para la ingeniería de proteínas. Por otro lado, resulta intrigante que, a pesar de presentar una estructura tridimensional similar hay muy poca similitud en la secuencia de aminoácidos. El conocimiento de la historia evolutiva de las proteínas con el barril α/β es esencial para el entendimiento de las relaciones entre la secuencia de aminoácidos y la estructura tridimensional, así como para ayudar a diseñar moléculas con nuevas funciones. Aproximadamente el 50% de la secuencia de aminoácidos de la TIM es la misma en las bacterias que en los humanos y la similitud aumenta mucho más si nos fijamos en los aminoácidos que forman el centro activo.

No se conoce con seguridad el origen evolutivo de estas enzimas, si vienen de un ancestro común o, por el contrario, enzimas con estructuras diferentes han evolucionado hasta converger en el barril α/β. Aunque algunos datos sugieren un mismo origen, todavía no se ha podido identificar el ancestro común. Algunas enzimas de este tipo presentan una doble simetría, lo que indica que la proteína ancestral evolucionó con una fusión de dos módulos con forma de medio barril. Y todas estas enzimas están implicadas en el metabolismo energético o molecular, las funciones biológicas más antiguas; además, están presentes en todos los reinos de la vida. Es sorprendente la diversidad de secuencias y de funciones de las enzimas barril como la TIM.

El futuro está en el barril

Asimismo, se ha visto que la especificidad del sustrato y la especificidad catalítica de las enzimas barril se puede cambiar mediante mutaciones en los residuos catalíticos activos del extremo de la estructura del barril sin comprometer su estabilidad. Esto supone que, a pesar de que la predicción de las funciones bioquímicas de un dominio barril α/β es muy complicada, en el futuro, mediante experimentos de evolución dirigida, se podrá disponer de enzimas barril con actividades catalíticas completamente nuevas para usos industriales y médicos.

Las enzimas son muy superiores como catalizadores a cualquiera de los procesos químicos industriales por su alta especificidad, selectividad, mínimos requerimientos energéticos y respeto al medio ambiente. Pero para hacer frente a las necesidades humanas a escala industrial, además se necesita eficiencia catalítica, disponibilidad de grandes cantidades, bajo precio, baja inhibición por el producto, y alta actividad y estabilidad en las condiciones de producción. La estrategia más común para conseguir enzimas con las propiedades deseadas son la evolución dirigida y el diseño racional. La unión de estudios cristalográficos con la enzimología va a permitir a corto plazo crear enzimas nuevas con la estructura de barril útiles para multitud de usos, desde la obtención de bioetanol hasta fármacos antivirales.

Referencias

 

Este post participa en la “XXII edición del Carnaval de Biología”, que hospeda @CEAmbiental en su blog ”Consultoría y Educación Ambiental

XXIII CarnavalQuímica logo

Mi pueblo, ¿el más contaminado?

Los vecinos de Alonsotegi siempre nos hemos quejado de vivir en un pueblo muy contaminado. La actividad industrial del siglo XX, con escaso o nulo control ambiental, nos obligó a vivir entre fundiciones y fábricas químicas, respirando un aire grisáceo y vertiendo nuestras aguas sucias directamente a un río Cadagua multicolor.

Esto se vio agravado cuando en 1973 el Ayuntamiento de Bilbao decidió ubicar su vertedero de basura doméstica en el límite con Alonsotegi. Tras la crisis de los 80 la mayoría de las fábricas cerraron y mejoró la calidad del aire y del agua. La polémica se reavivó con la decisión de la Diputación Foral de Bizkaia de instalar una planta de valorización de residuos (incineradora) junto al vertedero. Todo esto ya lo comenté en el post “Incineración de residuos y organismos transgénicos, dos polémicas paralelas”.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Ahora otra vez, las protestas han salido a la calle, a cuenta de la solicitud de instalación de un tanatorio con crematorio en el polígono industrial de Arbuio, alegando la supuesta contaminación emitida y la cercanía de las viviendas. Para ver hasta qué punto es real esta percepción de la calidad ambiental de nuestro pueblo, voy a dar un repaso histórico de las actividades desarrolladas, tratando de aportar los datos que nos permitan afirmar o rechazar si vivimos en uno de los pueblos más contaminados de Euskadi, y si la incidencia de cáncer y la mortalidad está por encima de la media.

Actividades preindustriales

Antes de la revolución industrial, ya había ciertas actividades con un importante impacto en nuestro entorno. Los montes de alrededor suministraban pasto para el ganado, leña para los caseríos y carbón vegetal y hierro para las ferrerías. Además el agua del río Cadagua y de los arroyos movía los molinos y el martillo pilón de las ferrerías. Llegó a haber cinco molinos (Linaza, Lasao, Aldanondo y dos en Irauregi) y cuatro ferrerías (Aldanondo, Coscojales y las dos de Irauregi). En 1880, la ferrería de Aldanondo producía 600 quintales de hierro (27.000 kg.)

 

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

La mina de hierro del monte Zamaia (594 m) se explotó hasta los años 60. El mineral se transportaba mediante un tendido aéreo hasta el centro urbano, donde se cargaba en vagones de tren.

Otras actividades comunes entonces eran la extracción de roca caliza para la obtención de cal y piedra para la construcción; en invierno, se acumulaba nieve en las neveras del Pagasarri y Ganekogorta para su transformación en hielo y posterior venta en Bilbao.

 

Neveras sept-2003 (2)

Nevera del Pagasarri, restaurada en 2003.

Tampoco podemos olvidar la tala de los bosques para obtener madera para la construcción de edificios y barcos. A cuatro kilómetros se encontraba el Real Astillero de Zorroza, donde ya en el siglo XV (antes de ser Real) se construían diferentes tipos de naves. A partir de 1615 se construyeron aquí naves de guerra, galeones y correos de Indias.

Real Astillero Zorroza

Real Astillero de Zorroza. Grabado de 1787. Bibl. Nac. Madrid.

Indudablemente todas estas actividades han dejado huella en el territorio: galerías mineras, desmontes, rellenos con la escoria del mineral. Y también en la vegetación: de los bosques naturales de robles, hayedos y encinas apenas quedan unos bosquetes.

Ladera Ganekogorta 130228

En la ladera norte del Ganekogorta se conservan bosques de hayas y robles. En los últimos años se ha hecho una importante labor de reforestación con especies autóctonas (Foto 27/02/2013).

Industrialización

La Revolución Industrial sustituyó las ferrerías y molinos por otro tipo de fábricas: textiles en Irauregi y Arbuio, fábrica de cucharas de Irauregi, de explosivos en Arbuio, de tubos en Basteita. También aparecieron las minicentrales hidroeléctricas en el río Cadagua que suministraban energía a las fábricas, y en una fase posterior, las plantas químicas y las fundiciones y fábricas auxiliares de la industria siderúrgica y naval de la margen izquierda de la ría de Bilbao.

38 Trabajadores de la cucharera 1920

Fabrica de cucharas de Irauregi, años 20.

Rica 1959

Fábrica textil de Arbuio, 1959.

Fábrica tubos 2004

Ruinas de la fábrica de tubos de Basteita, 2004. En la actualidad aquí se ubica el campo de fútbol.

Contaminación atmosférica

En Euskadi y sobre todo en la margen izquierda de la ría del Nervión, durante esa época la industria siderúrgica era la reina de la actividad económica, y aparte de los altos hornos de Barakaldo y Sestao, las fundiciones abundaban por nuestros pueblos, talleres auxiliares que trabajaban para las grandes acerías y fábricas de bienes de equipo y de construcción naval.

Este tipo de actividad industrial es una de las más contaminantes. En todos los pasos del proceso productivo se generan contaminantes: desde el transporte y descarga de materiales, hasta el desmoldeo y refinado final de la pieza, con la emisión de partículas en suspensión (Pm10). En las sucesivas etapas intermedias se generan compuestos orgánicos volátiles (COV), dioxinas y furanos (PCDD/F), gases tóxicos (CO, NOx, SOx, SH2, HCl, HCN, HF, HAP), gases de efecto invernadero (CO2 y NH3).

Veamos algunos efectos de estos contaminantes:

  • Compuestos de azufre – SOx, SH2: Es el principal causante de la lluvia ácida, “quemando” los tejidos vegetales. En cuanto al ser humano, es irritante de las vías respiratorias y afecta sobre todo a ancianos, asmáticos y personas con problemas respiratorios crónicos.
  • Compuestos de nitrógeno – NO, NO2, NOx, NH3: Afectan al tracto respiratorio lo que conlleva, a medida que aumenta la dosis: irritación nasal, incomodidad respiratoria, dolores respiratorios agudos, edema pulmonar y finalmente la muerte.
  • Monóxido de carbono – CO: Se combina con la hemoglobina de la sangre, provocando alteraciones cardiovasculares.
  • Dióxido de carbono – CO2: No es tóxico, pero es un gas de efecto invernadero y el aumento de su concentración en la atmósfera contribuye al cambio climático.
  • Hidrocarburos alifáticos (NH3 – amoniaco) y aromáticos (HAP: benceno, tolueno, etc.): Irritantes. Los vapores de los aromáticos son mucho más irritantes para las membranas mucosas y pueden causar lesiones sistemáticas al ser inhalados.
  • Compuestos orgánicos volátiles (COV): Son una gran cantidad de compuestos químicos diferentes, una buena parte derivados de disolventes (acetona, hexano, tolueno, etc.). Cuando reaccionan con los óxidos de nitrógeno forman el smog, la típica nube de contaminación sobre ciudades y áreas industriales. Y su reacción con la luz solar provoca la formación de ozono, que si bien en las capas altas de la atmósfera (estratosfera) nos protege de los rayos ultravioletas, en las capas bajas (troposfera) empobrece la calidad del aire provocando trastornos respiratorios.
  • Partículas en suspensión: Las partículas de tamaños comprendidos entre 1 y 10 micras (Pm10) tienden a formar suspensiones mecánicamente estables en el aire, por lo que reciben el nombre de «materia en suspensión», pudiendo ser trasladados a grandes distancias por la acción de los vientos. En este caso están compuestas principalmente por metales pesados. Provocan problemas respiratorios, tanto más graves cuanto más pequeñas son.
  • Metales pesados: Una de las consecuencias más graves de la presencia de metales tóxicos en el ambiente es que no son degradados, ni química ni biológicamente, por la naturaleza, lo que origina su persistencia en ella. Esta persistencia lleva a su acumulación en los tejidos de los seres vivos. Como consecuencia de este proceso, las concentraciones de metales pueden alcanzar valores muy superiores a los encontrados en la atmósfera. Dependiendo del metal y su concentración, la toxicidad varía, desde baja en el caso del bismuto hasta muy alta del berilio. Pueden provocar problemas cardiovasculares, lesiones hepáticas, daños cerebrales y cáncer.
  • Dioxinas y furanos: La Organización Mundial de la Salud los incluye en la «docena sucia»: “un grupo de productos químicos peligrosos que forman parte de los llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). Una vez que han penetrado en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo gracias a su estabilidad química y a su fijación al tejido graso, donde quedan almacenadas. Se calcula que su semivida (tiempo en el que su concentración se reduce a la mitad) en el organismo oscila entre 7 y 11 años. Cuanto más arriba se encuentre un animal en la cadena alimentaria, mayor será su concentración de dioxinas”. Ver post sobre incineración.

La falta de sensibilidad ambiental, la escasa legislación y las tecnologías obsoletas, permitieron que todos estos contaminantes se liberaran directamente al medio, con efectos inmediatos en la salud de la población y del entorno natural, y con otros a más largo plazo, por su acumulación en el suelo y en los tejidos de los seres vivos.

labegaraiakAltos Hornos de Vizcaya (Foto Euskomedia)

Prueba de ello es que, en 1975, en Sestao y en el plazo de menos de un mes, se registraron tres grandes nubes de contaminación como consecuencia de los gases de escape de Altos Hornos de Vizcaya. Como recoge la prensa de la época (ABC 7/05/1975), además de la falta casi completa de visibilidad, la población sufrió fuertes irritaciones nasales y de los ojos. La empresa lo achacó a labores de mantenimiento, añadiendo que ¡las emisiones no eran tóxicas! La presión social ante la repetición de estas situaciones obligó a que, finalmente, se solicitara oficialmente la declaración para la comarca del Gran Bilbao de “zona contaminada”, lo que suponía en caso de aprobación, la adopción de medidas de emergencia para reducir los índices de contaminación de la zona. Finalmente, en 1977 se publica en el BOE el Real Decreto por el que establecen medidas de control de emisiones y de prevención y corrección de la contaminación. En el mismo decreto se daba un plazo de 6 meses para aprobar un “Plan de Saneamiento del ambiente atmosférico”, lo que se hizo en el Real Decreto 3037/1978, de 4 de diciembre. Este plan constaba de cuatro programas anuales y se daba un plazo a las industrias contaminadoras para adaptar sus instalaciones a los límites de emisión establecidos; se establecían mediciones de las emisiones en los principales focos de las industrias, se fijó la calidad de los combustibles que se podían consumir en cada actividad y se proyectó la construcción de una red de vigilancia de la contaminación atmosférica. Algunas noticias que nos dan idea de la situación que se vivía entonces: Un proyecto ambicioso contra la contaminación en Bilbao (1976); Bilbao podría ser declarado “zona de atmósfera contaminada” (1977); Quince millones de pesetas se precisan para eliminar la contaminación de Bilbao (1977); El aire de Bilbao era ayer casi irrespirable (1979).

A partir de esos años, la calidad ambiental de estos municipios empezó a mejorar, pero no sólo por las medidas correctoras que se pusieron en marcha. La crisis industrial que empezó en los años 70 provocó en los siguientes 20 años el paulatino cierre de las fábricas tradicionales. Así, en el año 2000 se aprueba la cesación de la declaración de zona contaminada.

Contaminación de las aguas

En los años 60, la ría de Bilbao era el principal colector de aguas residuales de Bizkaia, puesto que recogía las aguas fecales de una aglomeración urbana de un millón de habitantes, además de los vertidos industriales de multitud de empresas.

En 1967, 17 municipios de la comarca de Bilbao constituyeron un Consorcio para la instalación y gestión de los servicios de abastecimiento de agua y saneamiento en red primaria. En la actualidad el Consorcio de Aguas Bilbao Bizkaia agrupa a setenta y siete municipios, además de a la Diputación Foral de Bizkaia y el Gobierno Vasco. Centrándonos en el saneamiento, la principal actuación de esta entidad es la construcción de la depuradora de aguas residuales de Galindo (Sestao), construida entre los años 1985 y 1990, y que en la actualidad trata 350.000 m3 de aguas residuales diariamente.

En este blog podéis ver el antes y después del saneamiento de la ría. Fijaos en esta foto de Zorroza en 1979, donde el río Cadagua se une a la ría: no es que el Cadagua estuviese limpio, simplemente estaba menos sucio ese día.

Cadagua-ría 1979

La era post-siderúrgica

En 1991 Alonsotegi se desanexiona de Barakaldo y forma un nuevo ayuntamiento con escasos medios que tiene que hacer frente a una fuerte problemática social, económica y ambiental: alta tasa de paro, descenso de población, ruinas industriales, suelos contaminados, desorden urbanístico, una carretera con alta intensidad de tráfico que atravesaba el casco urbano, el mayor vertedero de Bizkaia a las puertas del pueblo (ver post de Incineración), problemas de inundabilidad y desprendimientos (ver “Mi pueblo en un embudo”), etc. A partir del año 2000, la buena situación económica permitió realizar una serie de actuaciones que corrigieron o paliaron esos problemas: obras de regeneración urbana con renovación de calles y redes de servicio, la reforestación y las obras sobre el río ya explicadas en el otro post, la construcción de la variante que sacó el tráfico del pueblo (corredor del Cadagua), la construcción del colector que lleva las aguas fecales a la depuradora de Galindo …

Errota abril 2006

Viaducto del Corredor del Cadagua en construcción, 2006.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Obras del colector de aguas residuales, 2006.

Esto ha ido mejorando la calidad urbana y ambiental del municipio, no sin altibajos, como veremos ahora.

En 2005, un estudio realizado por la ingeniería LABEIN por encargo de IHOBE (Sociedad Pública de Gestión Ambiental dependiente del Gobierno Vasco), que a su vez cumplía de esta forma la Directiva Europea de Calidad del Aire, mostraba que en algunos momentos en Alonsotegi se superaban los límites marcados por la UE para las Pm10. Estas partículas, ya mencionadas, pueden tener varios orígenes. El polvo natural y el surgido de obras o canteras, por un lado; y por otro las actividades de combustión, como calefacciones, fábricas y vehículos. En aquel momento, las fuentes de este tipo existentes en nuestro entorno eran las siguientes:

  • ARKEMA (planta química en Alonsotegi), PROFUSA (planta de coque en Kastrexana – Barakaldo, a 2 km del núcleo urbano de Alonsotegi), la incineradora de residuos urbanos ZABALGARBI y la cercana cantera de Zaramillo (Güeñes).
  • La carretera vieja era el foco correspondiente al tráfico de vehículos, 25.000 vehículos diarios atravesando el casco urbano.
  • En ese momento se estaban ejecutando en Alonsotegi tres obras de gran envergadura, con grandes movimientos de tierras: el Corredor del Cadagua, el interceptor (colector) del Consorcio de Aguas y el campo de fútbol Basteita.

Las mediciones se realizan en dos estaciones de control de calidad del aire, una la de Kastrexana, junto a la empresa PROFUSA, y otra en el centro de Alonsotegi. También hay que tener en cuenta en estos casos que el flujo de viento influye de manera determinante en el transporte de contaminantes y por lo tanto en la identificación de focos de emisión. En la estación de Kastrexana la dirección del viento predominante es Sur-Este (S-E), en cambio en la estación de Alonsotegi los vientos tienen dirección Oeste (O).

Las conclusiones resumidas de este informe son las siguientes:

Las mayores concentraciones de PM10 se dan cuando se produce una penetración de aire contaminado del Bajo Nervión arrastrando otras emisiones producidas en la desembocadura del Cadagua. Esta situación se suele dar con más frecuencia en primavera-verano. Cuando las direcciones de viento son opuestas, del Oeste (situación más frecuente) las concentraciones son menores, mas constantes y su procedencia parece tener un carácter más local, estando asociada a la propia actividad del pueblo y el tráfico de la carretera general. El tráfico urbano dentro del municipio no tiene influencia directa sobre los niveles de PM10.

En comparación con estaciones urbanas (se refiere a otros lugares), los niveles de Castrejana y Alonsotegi no alcanzan valores tan altos y los picos de la mañana y tarde se encuentran mucho menos marcados.

En cuanto a la composición del material particulado se observa que únicamente las concentraciones de Cromo (Cr) y Níquel (Ni) se encuentran por encima de los valores habituales de España. El resto de metales encontrados, Cadmio (Cd), Manganeso (Mn), Plomo (Pb), Arsénico (As) y Cobre (Cu), presentan niveles normales. El Plomo, Cadmio, Arsénico y Níquel, cumplen los valores establecidos para la protección de la salud.

La legislación vigente señala la necesidad de realizar Planes de Acción en las zonas que se estén superando los valores límite de contaminantes, como es el caso de Alonsotegi. En estos Planes de Acción, deben conseguir reducir los niveles de contaminación a valores aceptables para la salud humana y los ecosistemas.

Siguiendo estas recomendaciones se puso en marcha un plan de acción a nivel del Bajo Nervión y desde 2007 no se han vuelto a superar esos límites en Alonsotegi.

En la revisión y actualización realizados en 2009, los mayores niveles de Pm10 y óxidos de nitrógeno se producen en momentos de vientos flojos, se atribuyen al tráfico de vehículos y se observa un descenso desde la apertura de la variante Corredor del Cadagua (supongo que debido a una mayor dispersión por encontrarse a cierta altura).

Situación ambiental actual

Contaminación atmosférica

La calidad del aire se evalúa por medio de los denominados niveles de inmisión, que vienen definidos como la concentración media de un contaminante presente en el aire durante un periodo de tiempo determinado. La unidad en que se expresan normalmente estos niveles son microgramos de contaminante por metro cúbico de aire, medidos durante un periodo de tiempo determinado.

Los daños sobre la salud o el medio ambiente se pueden producir por una alta concentración de contaminante de forma puntual (por escape, vertido o coincidencia de varios focos a la vez), o bien por la emisión y acumulación durante un periodo de tiempo de determinadas cantidades de contaminante. Por eso, dependiendo del contaminante, se controlan los valores promedio en 1 hora, 8 horas, 24 horas y año civil. Los valores límites establecidos por la legislación van descendiendo cada año. No voy a citar la amplia legislación vigente en este campo, desde las Directivas europeas hasta las ordenanzas locales, están disponibles en esta página del Gobierno Vasco.

Como se puede ver en el último informe “Datos de la Red de Control y Vigilancia de la Calidad del Aire de la CAPV 2011”, para las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana, sólo en la de Kastrexana se superaron dos días el valor límite diario de Pm10, siendo el máximo permitido de 35 ocasiones por año. Para el resto de contaminantes (SO2, NO2, ozono) no se han superado los límites en ninguna de las dos estaciones. Como refleja el análisis de datos, en 2011 sólo se superaron los valores límites diarios de Pm10 en el Parque Europa de Txurdinaga (Bilbao) y Zumarraga; en el caso del ozono se superaron los valores objetivos en los parques naturales de Urkiola y Valderejo (curioso pero habitual en este contaminante, se genera en zonas urbanas y los mayores niveles se alcanzan en zonas rurales cercanas ver aquí). Todos los demás contaminantes se encuentran por debajo de lo establecido en la normativa vigente.

En esta página se pueden consultar los datos de las últimas 24 horas, de la última semana, así como los datos históricos de la Red de Vigilancia y Control de la calidad del aire de Euskadi, donde se incluyen las estaciones de Alonsotegi y Kastrexana.

En cuanto a la emisión de gases de efecto invernadero, en Euskadi en 2010 el 37% correspondía al sector energético, el 25% a la industria, y el 24% al transporte. No podemos olvidar, que en los últimos años el sector industrial, obligado por la normativa europea, ha tenido que hacer una profunda renovación tecnológica, que le ha permitido disminuir en gran medida tanto la emisión de contaminantes como el consumo de energía. Mientras tanto, el crecimiento del sector del transporte lo ha convertido en uno de los principales contaminadores.

Además de estos controles de la calidad del aire, existen otros regulados por la correspondiente normativa (disponible aquí) que ya comenté en el post sobre incineración. Sólo recordar que las plantas industriales, a partir de cierto tamaño, están obligadas a utilizar las últimas tecnologías disponibles con el fin de minimizar su impacto ambiental, así como a llevar un registro de sus emisiones.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Contaminación de las aguas

Veamos algunos datos del estado del río Cadagua comparado con otros ríos de Bizkaia:

RED DE SEGUIMIENTO DEL ESTADO BIOLÓGICO DE LOS RÍOS DE LA COMUNIDAD AUTÓNOMA DEL PAÍS VASCO Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

“En 2011 se cumplen objetivos ambientales (muy bueno o buen estado o potencial ecológico) en las siguientes masas de agua de la categoría río (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): las masas de las cuencas del Agüera, Barbadun, Kadagua y Lea;”

“En 2011, se incumplen claramente los objetivos ambientales con una calificación de estado o potencial ecológico deficiente o malo en las siguientes masas (Figura 3):

-       En la Vertiente cantábrica (área de Bizkaia): cuencas del Asua, Gobela, Oka y Golako, el alto Nerbioi, parte del tramo medio del Ibaizabal (Ibaizabal-B, C y D) y sus tributarios Sarria y Aretxabalgane. Además, del tramo bajo del Butroe (Butroe-B).”

Red de seguimiento del estado químico de los ríos de la Comunidad Autónoma del País Vasco Documento de síntesis – Campaña 2011 (URA – Agencia Vasca del Agua)

En la estación KAD504, situada aguas abajo de Alonsotegi vemos el estado físico-químico según los siguientes índices:

-       IFQ-R “Muy bueno”. Valoración global del estado de una masa de agua, en función de las condiciones físico-químicas generales que están directamente relacionadas con las presiones de origen antropológico, especialmente, por contaminación puntual; por lo tanto, sirve para analizar estas presiones y su repercusión ecológica a nivel de masa de agua.

-       ICG (Índice de Calidad General ) ”Moderado”.

-       Índice de Prati “Muy bueno”; II ó C;

-       El estado químico global no alcanza por la concentración de mercurio, que en 2011 ha incumplido la norma de calidad en todos los puntos de control analizados, reconociendo que parece un tanto anómalo.

“La calidad del agua en Bizkaia 2009– Resumen“, (Diputación Foral de Bizkaia).

“Es muy importante destacar el incremento de calidad debido a la implantación de las soluciones de saneamiento en todo el eje del Ibaizabal y sobre todo del Kadagua, que por sus peculiares características (pocos afluentes con presiones), ha logrado que esta cuenca casi esté en condiciones de cumplimiento de la Directiva Marco del Agua.

Sin embargo, el Ibaizabal con mejorar enormemente su calidad fisicoquímica, y por tanto también biológica, no ha logrado pasar de un deficiente estado y alcanza, como mucho, un moderado estado en algunas ocasiones (Figura 13).Es evidente, que no se ha producido la recuperación de la calidad ecológica esperada, no así la calidad fisicoquímica que como veremos en el apartado siguiente sí es un hecho.” (pag. 25).

“…en los tramos medio y bajo del Kadagua sí se ha detectado una recuperación importante, hasta tal punto que han alcanzado el buen estado”.(pag.28)

“Entre las masas naturales (Tabla 6), el mayor porcentaje se encuentran en Buen estado ecológico (12 estaciones), Ríos costeros, Lea, Tramo alto-medio del Artibai, Tramo alto del Oka, todo el eje del Barbadun, Herrerias y tramo medio del Kadagua justamente después de la entrada del Herrerias.. (pag. 32).

“La buena calidad fisicoquímica (Figura 40) que presenta actualmente el eje del Kadagua se encuentra en relación a:

  • la implantación de saneamiento en la cuenca
  • a las propias características del río (es un río caudaloso y cuenca de especial orografía) que permite aporte de tributarios que no están sometidos a presiones.
  • El eje del Kadagua únicamente presenta una buena calidad biológica en el tramo bajo”. (pag. 36).

En el caso de la ría de Bilbao, los últimos estudios muestran que, aunque la presencia de compuestos químicos procedentes de actividades humanas todavía es clara, ha mejorado en lo que respecta a la contaminación por metales.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

En definitiva, que las actuaciones realizadas para la depuración de aguas residuales están dando sus frutos y, debido a las características propias del Cadagua, su regeneración ambiental es más rápida que, por ejemplo, el Ibaizabal y el Nervión. Es verdad que en verano, con poco caudal, aparecen unas manchas muy aparatosas de gasoil, producto de la filtración de antiguos depósitos en el polígono industrial Alonsotegi Elkartegia, pero no afecta al estado general del río.

Aquí se puede consultar la legislación sobre aguas residuales y aquí la de vertidos.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Contaminación del suelo

En el inventario de suelos potencialmente contaminados de la CAPV, se recogen los puntos donde se cree que el suelo puede estar contaminado debido a la actividad que se ha realizado en épocas que no se controlaban estas actividades. Cuando la titularidad de estos suelos es pública hay una línea de subvenciones para que los ayuntamientos puedan llevar a cabo la descontaminación de los suelos. No es el caso de Alonsotegi, ya que los puntos incluidos en el inventario son privados. En ese caso lo que marca la ley es que, cuando se ponga en marcha cualquier tramitación que afecte a esos terrenos (compra-venta, algún tipo de solicitud de licencia…), el ayuntamiento debe solicitar al titular un informe de calidad del suelo, y en caso de que se demuestre su contaminación, se obligará a la limpieza antes de dar cualquier autorización. Lógicamente, debido al pasado industrial de nuestro municipio hay varios puntos, como en toda la margen izquierda y en todas las áreas industriales de Euskadi.

“Uno de los pueblos más contaminados”

Después de ver todos estos datos, ¿podemos seguir afirmando que Alonsotegi es uno de los municipios más contaminados? LA RESPUESTA ES NO.

Hemos visto que en cuanto a calidad del aire, desde 2007 no se ha superado ningún valor límite en la estación de Alonsotegi y sólo dos veces las Pm10 en la cercana de Kastrexana. En general, la calidad del aire en Euskadi fue buena en 2011.

En cuanto al río Cadagua, todos los análisis indican que la calidad del agua, tanto biológica como química, es buena, frente a otros cercanos cuya mejoría es mucho más lenta y complicada. El hecho de que puntualmente aparezca alguna mancha no modifica el estado general. Otro indicador que todos podemos ver es la amplia fauna de aves acuáticas que alberga, tanto piscívoras como herbívoras: garzas, garcetas, patos de varias especies, cormoranes, pollas de agua, gaviotas de varias especies, martín pescador… Un paraíso sin la trucha arco iris

Sí es cierto que en los suelos señalados como potencialmente contaminados puede haber contaminantes que ocasionalmente se liberen al ambiente, sobre todo que se filtren a las aguas subterráneas. Algún punto ya se ha descontaminado y con el tiempo se hará lo propio en los demás. En cualquier caso, comparado con los municipios cercanos de la margen izquierda estamos muy por debajo en número de terrenos potencialmente contaminados.

Y esto no pasa solo en Alonsotegi, periódicamente salen noticias de municipios industrializados de Bizkaia (Muskiz, Durango), donde los vecinos se quejan por vivir en el pueblo más contaminado y con mayor tasa de enfermedades provocadas por la contaminación.

Incidencias en nuestra salud

Otras de las afirmaciones que se oyen habitualmente son: “Cada vez muere gente más joven” y “Cada vez hay más cáncer”. Es difícil obtener este tipo de datos de un solo municipio, pero con lo que he encontrado, vamos a ver si podemos aceptar esas afirmaciones.

Como ya comenté en el post de la incineradora, con la puesta en marcha de Zabalgarbi se inició un estudio epidemiológico cuyos resultados hasta ahora muestran que no hay diferencias con los municipios de nuestro entorno. Y no hay ningún estudio que establezca una relación causa-efecto entre las modernas instalaciones de incineración y mayor incidencia del cáncer en poblaciones cercanas.

Está claro que la exposición a los contaminantes afecta a nuestra salud, e incluso que en los casos más graves puede producir la muerte. La exposición al amianto de trabajadores de diferentes industrias durante su vida laboral está provocando en la actualidad una alta tasa de mortalidad por cáncer. Pero casos de este tipo y episodios como el relatado de los años 70 en la comarca de Bilbao, no quita para que la esperanza de vida haya crecido enormemente, y lo siga haciendo.

Evolución de la esperanza de vida al nacimiento (años) en España

Año

Hombres

Mujeres

Total

1901

33,85

35,70

34,76

1911

40,92

42,56

41,73

1921

40,26

42,05

41,15

1931

48,38

51,60

49,97

1941

47,12

53,24

50,10

1951

59,81

64,32

62,10

1961

67,40

72,16

69,85

1971

69,17

74,69

71,98

1976

70,40

76,19

73,34

1981

72,52

78,61

75,62

1986

73,27

79,69

76,52

1991

73,40

80,49

76,94

1996

74,53

81,70

78,11

2001

76,07

82,82

79,44

2005

76,96

83,48

80,23

INE Notas de prensa 29 de octubre de 2007

Resumiendo, en 100 años la esperanza de vida se ha multiplicado por 2,4, y en los 50 últimos años la esperanza de vida ha crecido 18 años.

Esperanza de vida al nacer (años)

 

Hombres

Mujeres

 

2000

2010

2000

2010

Francia

75,3

78,3

83,0

85,3

España

75,8

79,1

82,9

85,3

Suecia

77,4

79,6

82,0

83,6

Com. Aut. Euskadi

76,4

79,0

83,7

85,7

EUSTAT Nota de prensa 21/08/2012

Si comparamos Euskadi con los países de nuestro entorno con mayor longevidad, vemos que las vascas tienen la esperanza de vida más alta de la UE-27, y los vascos están a punto de empatar al segundo (España) y cerca del primero (Suecia).

Aún no teniendo datos de Alonsotegi, me atrevo a afirmar que NO ES CIERTO QUE CADA VEZ MUERE MÁS GENTE JOVEN.

Vayamos ahora con la incidencia en Euskadi de las enfermedades que pueden estar relacionadas con la presencia de contaminantes:

Defunciones por tumores por tramos de edad

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

5.180

5.378

5.496

5.467

5.548

5.479

5.462

5.580

5.812

5.811

5.950

6.021

0

0

0

0

2

2

1

1

0

1

1

2

0

1 – 9

6

9

9

3

3

1

6

3

6

8

6

8

10 – 19

7

11

7

3

5

6

7

5

10

5

15

9

20 – 29

20

37

25

22

27

8

15

17

20

11

16

13

30 – 39

102

93

89

67

56

63

53

63

54

48

62

59

40 – 49

317

291

275

316

314

297

259

309

268

249

284

240

50 – 59

647

675

720

693

690

731

702

717

750

739

703

730

60 – 69

1.166

1.209

1.189

1.197

1.131

1.081

1.013

1.068

1.075

1.111

1.162

1.146

70 – 79

1.616

1.688

1.753

1.740

1.824

1.680

1.791

1.778

1.806

1.834

1.729

1.674

80 – 89

1.077

1.106

1.148

1.176

1.196

1.303

1.338

1.316

1.515

1.512

1.634

1.739

>= 90

222

259

281

248

300

308

277

304

307

293

337

403

Eustat Under Creative Commons License.

Por tramos de edad podemos ver que hasta los 29 años no ha habido diferencias en este periodo; en el tramo de 30 a 49 años ha disminuido el número de muertes por cáncer; se ve un ligero aumento en el tramo 50 a 59 años; no hay grandes diferencias entre los 60 y 79 años y donde sí se ve un claro aumento es a partir de los 80 años. Pero para interpretar estos datos no podemos olvidar que el número de personas mayores de 60 años ha aumentado mucho en los últimos años, como ya hemos visto con la esperanza de vida. NO HAY MÁS MUERTES POR CÁNCER EN GENTE JOVEN.

Defunciones por enfermedades del sistema circulatorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

6.070

5.900

5.743

5.891

5.891

5.775

5.891

5.615

5.710

5.692

5.799

5.675

Eustat Under Creative Commons License.

Se ve una clara tendencia a la baja.

Defunciones por enfermedades del sistema respiratorio

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

Total

1.956

1.962

1.649

1.944

2.066

1.788

2.214

1.739

1.854

1.941

1.841

1.691

Eustat Under Creative Commons License.

No se ve una tendencia clara, quizás un lento descenso. Además en este caso, una gran parte son debidas al tabaquismo.

Edad media de fallecidos por tumores y por Territorio Histórico

 

1999

2000

2001

2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

C.A. de Euskadi

69,8

69,9

70,3

70,3

70,8

71,0

71,3

71,0

71,6

71,8

71,9

72,6

Araba/Álava

69,6

69,3

69,7

70,7

71,8

71,0

70,8

70,8

71,6

71,2

70,0

73,1

Gipuzkoa

69,8

70,1

70,5

70,4

70,5

71,4

71,8

71,1

71,1

71,9

72,0

72,3

Bizkaia

69,8

69,9

70,3

70,2

70,7

70,9

71,2

71,0

71,9

71,9

72,2

72,6

Eustat Under Creative Commons License.

Vemos que en todos los territorios ha aumentado la edad media de fallecimiento por cáncer (repito, no hay más muertes en gente joven, y cada vez es mayor el número de personas de más edad). No hay diferencias entre Gipuzkoa y Bizkaia, y muy pequeñas de estos con Álava.

Si algo está claro en estos datos, y que recoge el informe “El cáncer en el País Vasco: Incidencia, mortalidad, supervivencia y evolución temporal 2010” del Gobierno Vasco,

“La edad es un factor de riesgo conocido en el cáncer, […]. Como se demuestra la tasa aumenta con la edad y en general las tasas son superiores en los hombres en comparación con las mujeres excepto al inicio de la vida (0-4 años) y desde los 30 a los 49 años en donde las mujeres tienen unas tasas algo más altas, debido al cáncer de mama principalmente. Posteriormente, las tasas de los hombres aumentan rápidamente hasta los 84 años, a diferencia de las de las mujeres que lo hacen con mayor lentitud.”

Por tanto, a nivel de la población en general, cuanto más envejecemos mayor es la probabilidad de que tengamos cáncer. Y por tanto, si la esperanza de vida aumenta y cada vez es mayor el número de personas de edad avanzada, también es mayor el número total de casos de cáncer.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

 

¿Por qué esta relación entre edad y cáncer? Son varios los factores que pueden desencadenar un cáncer, pero en todos ellos se produce un funcionamiento anormal de los genes de uno o varios tipos de células.

Si un carcinógeno, es decir, una sustancia tóxica o ciertos tipos de radiación de alta energía (ultravioleta, rayos X, radiactividad) entra en contacto con el material genético, en suficiente concentración y durante suficiente tiempo, puede provocar la alteración del material genético y desencadenar el proceso cancerígeno. Este proceso puede ser rápido si la concentración del carcinógeno es suficientemente alta, pero es más habitual que bajas dosis durante periodos de varios años sean las que provocan la alteración genética. Y esto sucede porque el organismo tiene cierta capacidad para reparar el ADN, la molécula que guarda la información genética organizada en genes. Esta capacidad de regeneración disminuye con la edad, y además, cuanto más larga sea la exposición al tóxico, mayor es la probabilidad de que dañe el ADN. De esta forma ataca el tabaco el aparato respiratorio. Igualmente el exceso de consumo de alcohol puede provocar cáncer en el aparato digestivo y puede aparecer el melanoma por la exposición excesiva al sol… Un caso especial es el carcinoma de cérvix o cuello uterino, provocado por el virus del papiloma humano, años después de la infección.

433px-Benzopyrene_DNA_adduct_1JDGBenzopireno,  en el centro de la imagen, el mayor mutágeno del tabaco, unido al ADN (Zephyris at the English language Wikipedia). Provoca errores en la duplicación.

En otros casos, algunas personas nacen con genes alterados heredados, que a lo largo de su vida es muy probable que originen el desarrollo de un cáncer: mama, ovario, próstata, colon, etc.

También un exceso de peso y una dieta poco variada aumentan el riesgo de desarrollar un cáncer, sobre todo si se tiene ya una predisposición genética.

Por último, en el hipotético caso de que un organismo a lo largo de su vida no haya estado en contacto con carcinógenos, también puede desarrollar un cáncer. La mayoría de nuestros tejidos se renuevan cada cierto tiempo, mediante la división de las células que los forman. La división celular conlleva la duplicación del material genético, que luego se reparte entre las dos células. Para ello, la molécula de ADN original sirve de molde para la elaboración de su copia. A veces esa copia tiene errores y si no son corregidos, el ADN incorrecto pasa a la nueva célula. Con los años estos errores se van acumulando hasta que desencadenan la transformación en células tumorales. Por eso, a mayor edad mayor posibilidad de desarrollar un cáncer.

DNA_replication_split_horizontal_svg

Duplicación del ADN (Madprime, Wikimedia)

Estos son datos de la Comunidad Autónoma, ¿y en Alonsotegi?

No he encontrado datos de Alonsotegi como municipio, porque a nivel sanitario se funciona por comarcas. En el informe Unidad de Vigilancia Epidemiológica Dirección Territorial de Sanidad y Consumo de Bizkaia Resumen de Vigilancia Año 2011, aparece que “Durante el año 2009 la razón de mortalidad estandarizada (RME) por cáncer de todas las localizaciones fue significativamente mayor para los hombres de Bizkaia y de la comarca Ezkerraldea-Enkarterri respecto a la CAPV, y significativamente inferior para las mujeres de Interior” (Pag. 69).

Vamos por partes. Para empezar, Alonsotegi corresponde a la comarca sanitaria de Bilbao, por lo que sus datos se incluyen en otro grupo. Sí es cierto que Alonsotegi geográficamente se ubica entre Ezkerraldea (Margen Izquierda) y Enkarterri (Encartaciones). Por otro lado, Ezkerraldea es una comarca eminentemente industrial, mientras que Enkarterri tiene una pequeña porción industrializada (el valle del Cadagua) y el resto es rural. Es difícil sacar de ahí una conclusión con respecto a la influencia de la contaminación. Y por último, sólo los hombres están por encima de la media. Si fuese debido a la contaminación supongo que también afectaría a las mujeres. Como ya he explicado, también puede ser debido a la alimentación, hábitos de vida, predisposición genética, a una población más envejecida o a la conjunción de varios factores.

Recapitulemos

  • Hasta principios de los años 80 hemos vivido en un pueblo con altos niveles de contaminación por la actividad industrial.

La desaparición de las antiguas industrias, la legislación actual, los controles, la depuración, las nuevas tecnologías, etc., han revertido claramente esa situación porque los datos nos dicen que:

  • NO VIVIMOS EN UN PUEBLO MUY CONTAMINADO; SU CALIDAD AMBIENTAL GENERAL ES BUENA. OTROS CERCANOS TIENEN PEOR CALIDAD DEL AIRE Y DE SUS RÍOS.
  • LA TECNOLOGÍA ACTUAL PERMITE REDUCIR EL IMPACTO AMBIENTAL DE LA INDUSTRIA.
  • LAS ADMINISTRACIONES CONTROLAN A LAS EMPRESAS Y VIGILAN EL CUMPLIMIENTO DE LA LEGISLACIÓN, Y HACEN SEGUIMIENTO PERIÓDICO DE LA CALIDAD AMBIENTAL.
  • EN EUSKADI TENEMOS UNA LONGEVIDAD DE LAS MÁS ALTAS DE EUROPA a pesar de haber vivido en áreas que durante muchos años fueron de las más contaminadas de Europa.
  • EL RIESGO DE CONTRAER CÁNCER AUMENTA CON LA EDAD, INCLUSO POR CAUSAS NATURALES.

Como consecuencia de estos dos últimos hechos, cada año aumenta el número total de casos de cáncer.

  • EL INFORME DE LA UNIDAD DE VIGILANCIA EPIDEMIOLÓGICA NO RECOGE INCIDENCIAS MAYORES DE CÁNCER EN ALONSOTEGI
  • LA MORTALIDAD POR OTRAS ENFERMEDADES RELACIONADAS CON LA CONTAMINACIÓN DISMINUYE O SE MANTIENE.

Harían falta más estudios a nivel local para estar seguros al 100% de que la incidencia del cáncer o de otras enfermedades es mayor en Alonsotegi, pero no hay ningún indicio ni sospecha que los hagan necesarios.

Conclusiones

Realidad objetiva y responsabilidad social

No digo que vivamos en un pueblo perfecto, sin problemas ambientales, ni que las administraciones lo hagan todo bien, ni que la industria ya no contamine, ni que ya esté todo hecho. Lo que digo es que en los últimos 30 años se ha avanzado mucho, y en concreto en Euskadi, se ha mejorado enormemente en todo lo relacionado con el medio ambiente, precisamente porque se partía de una situación desastrosa, y creo que es justo reconocerlo. No sólo Bilbao se ha transformado. Poco tienen que ver nuestros pueblos con los de hace 30 años. Y ese cambio ha sido posible porque la tecnología lo ha permitido, la sociedad lo ha demandado y las administraciones lo han materializado.

La ciudadanía debe exigir a sus instituciones que garanticen su salud y la calidad ambiental, pero siempre basándose en hechos objetivos. Y es deber de las administraciones informar de las decisiones que pueden afectar directamente a la calidad de vida de las personas y del medio ambiente.

Fundición+vaca

 

Riesgos reales para la salud

Es cierto que algunos de los casos de cáncer que aparecen ahora pueden ser debidos a la exposición a uno o varios contaminantes. Pero no quiere decir que la exposición sea reciente. Si la persona tiene más de 40 años y vivió la época de más contaminación, puede ser que sufra las consecuencias ahora. Si además fuma o tiene hábitos de vida poco saludables, las probabilidades aumentan. Mucho se habla de las dioxinas producidas por las incineradoras actuales, olvidando que una de las industrias que más dioxinas producen son las fundiciones. Y durante muchos años hemos vivido entre fundiciones y acerías de todos los tamaños. La contaminación generada en esos años, además de ser asimilada por los que vivíamos entonces, puede acumularse en el suelo y algún resto llegar hasta nuestros días. El tomate de una huerta, el ganado que pasta junto a las ruinas de una fábrica, las moras del zarzal en el borde del camino, los caracoles recogidos en las cunetas…

 

Fundición 1993

Fundición junto a huerta familiar, 1993.

Actualmente hay tecnologías menos contaminantes y las industrias están más controladas, por lo que no podemos seguir con la misma mentalidad de hace 30 años hacia este sector de la economía. Sin embargo, hay otro sector que se ha convertido en uno de los principales contaminadores, y del que se habla poco. El crecimiento del volumen de vehículos en los últimos años, a pesar de la mejora en la calidad de los combustibles y de la reducción de su consumo, ha hecho que el transporte se convierta en uno de los principales emisores de contaminantes y de gases de efecto invernadero. Solamente con sustituir el tráfico de mercancías por carretera por el transporte en tren, se reduciría significativamente la contaminación y mejoraría la seguridad en las carreteras. ¿Quién no tiene una carretera o una autovía cerca de su casa? Y sin embargo no nos quejamos, particularmente nos beneficia porque nos permite desplazarnos con nuestro propio coche. En 2011, el Corredor del Cadagua (BI-636), a su paso por Alonsotegi, tuvo una intensidad media de 21.500 vehículos al día, más otros 3.500 por la carretera vieja (BI-3651). Me atrevería a decir que es el mayor foco de contaminación en Alonsotegi en la actualidad,

Antiguos miedos, manipulación interesada, irresponsabilidad

Parece ser que la situación vivida en épocas anteriores, entre humos, malos olores, ruidos, ríos cubiertos de espuma pestilente, mucosas irritadas… han dejado una huella indeleble en nuestro subconsciente. Miedo atávico que algunos ecologistas se encargan de resucitar cada cierto tiempo. Juzgan y condenan sin necesidad de muchas pruebas. Como la industria ha sido tradicionalmente muy contaminante y ha dado lugar a graves problemas ambientales y de salud, siempre será así. Como la incineración de residuos en los años 60 emitía gran cantidad de contaminantes que se acumulaban en los terrenos cercanos, no se puede incinerar más. Se consideran progresistas y siguen anclados en esquemas de los 70. Utilizan un par de datos llamativos sacados de contexto para crear alarmismo, movilizar a la población y convertirse en defensores de los débiles.

A ellos se les añaden, en ocasiones, algunos partidos políticos para atacar al gobierno; o si están en el gobierno, por puro populismo. De esta forma ponen en duda que el actual sistema político-administrativo, del que ellos son responsables, funciona. En el que caso de que algo no funcione, su obligación es cambiar el sistema porque, desde luego, la tecnología actual permite contar con industrias seguras.

Desconocimiento, contradicciones y egoísmos

Por un lado, se pide que se construyan polígonos industriales para favorecer la implantación de nuevas empresas y crear empleo. Pero cuando vienen algunas empresas (químicas, incineradoras, crematorios) nos oponemos porque “contaminan”. Y hay quien además dice que no se opone a que haya esas empresas, simplemente no las quiere cerca de su casa: el famoso síndrome nimby (not in my backyard – no en mi patio trasero). Desconocimiento, demagogia, manipulaciones, contradicciones, maniqueísmo, oportunismo, populismo… Y si además se puede sacar algún rédito político… A algunos les cuesta mucho evolucionar, quizás porque se sienten cómodos en el pasado.

Después de haberme criado entre una fundición, una fábrica de lejías y las vías del tren, y comiendo lo cultivado en una huerta que recogía todo lo emitido por ellas, ahora me siento muy tranquilo con la calidad ambiental de mi pueblo. Eso sí, los tomates ya no son tan sabrosos como antes.

 

Polvo de fundición sobre cultivos 1993

Polvo emitido por la fundición cercana sobre el cultivo de patatas, vid, manzanos, etc., 1993.

“Esta entrada participa en la Edición XXI del Carnaval de Biología, hospedado en esta ocasión en La Enciclopedia Galáctica“, perteneciente a @torjosagua.

 “Este post participa en la XXIII Edición del Carnaval de Química alojado en el blog molesybits“.

XXIII CarnavalQuímica logo

Actualización 20/08/2013: Documental sobre la historia de Bilbao donde se comentan algunos de estos temas

Historia “natural” de la puchera ferroviaria

Las Encartaciones

La comarca vizcaína de Las Encartaciones (Enkarterri en euskera), probablemente sea la más desconocida de Euskadi, incluso para los vascos. Su ubicación, la más occidental del País Vasco, la convierte en puerta hacia la meseta castellana por el Valle de Mena y hacia la cornisa cantábrica por Cantabria.

Mapa de Las Encartaciones

Esto ha hecho que históricamente se mezclen las culturas vasca y castellana, como se refleja en la toponimia y en el habla en castellano, donde podemos encontrar términos tanto del euskera como del astur-leonés. Podemos encontrar lugares distantes a pocos kilómetros, uno con el topónimo castellano y otro con el vasco.

A finales del siglo XII, se denominaba valle de Salcedo a los actuales municipios de Güeñes y Zalla, y al río Cadagua como río Salcedo. Por otro lado, tenemos el topónimo vasco y apellido muy común en la zona, Saratxaga. Tanto Salcedo como Saratxaga tienen el mismo significado: bosque de sauces. En ambos idiomas abundan los topónimos relativos al agua: Allendelagua, Ambasaguas, Pozalagua, Ibarra, Padura, Ugarte.

Toponimia vasca

Urrutia,   Ibarra, (O)Labarrieta, Goikuria, Padura, Aranguren, Garai, Iratzagorria,   Aretxederra, Artebizkarra, Elubarri, Ugarte, Saratxo, Saratxaga

Toponimia castellana

Nocedal,   Salcedo, Allende(lagua), La Herrera, Avellaneda, Carral, La Aceña, Arenaza,   Traslaviña, Ambasaguas, El Pobal, Ilso, Pozalagua, La Cuadra

Vocabulario   astur-leonés usado en las Encartaciones

borona

maíz

borto

madroño

caco

azada de dos picos

escacho

espino

jaro

zarza

monchina

silvestre, montés

quima

rama delgada

sallar

cavar con azada para quitar las malas hierbas

seruga

vaina de legumbres

tasugo

tejón

El municipio donde vivo, Alonsotegi, no ha pertenecido históricamente a esta comarca, pero ha sido su conexión con Bilbao y su área metropolitana, y por tanto comparte con Las Encartaciones gran parte de su cultura y tradiciones.

23 Panorámica Alonsotegi 1940

Alonsotegi, década de 1940.

Esta relación con Castilla y León se vio acrecentada en gran medida con la construcción, terminando ya el siglo XIX, del ferrocarril que unía Bilbao con la localidad leonesa de La Robla, conocido popularmente como el “Hullero”.

El ferrocarril de La Robla

A finales del siglo XIX, la riqueza carbonífera de toda la zona norte de León, Palencia y sur de Santander estaba inexplotada por falta de vías de comunicación, mientras que en las industrias que rodeaban Bilbao faltaba combustible. Ante esta situación se decidió prolongar el trazado que recorría la cuenca carbonífera hasta Bizkaia para abastecer con carbón de calidad media (hulla) las industrias vascas, prácticamente de puerta (la bocamina) a puerta (la caldera de los altos hornos). Además se podía complementar con el tráfico de viajeros y el de mercancías generales.

Tras estudiar varias alternativas, tanto de vía ancha como estrecha, se escogió la vía métrica y conectar con el trazado ya existente entre Bilbao y Balmaseda. Esto resultaba bastante más barato, el coste de los 200 km construidos ascendió a 15.999.000 pesetas. Se eligieron locomotoras de 40 y vagones de 10 toneladas para viajeros de primera y segunda clase. La velocidad establecida ¡alcanzaba los 25-30 km/h! Se calculó un tráfico anual de 200.000 toneladas de hulla.

24 Tren de La Robla en puente de Arbuio 1959

Ferrocarril de La Robla cruzando el río Cadagua a su paso por Alonsotegi (1959).

Tras la constitución el 21 de abril de 1890 de la sociedad explotadora “Compañía del Ferrocarril Hullero de La Robla a Balmaseda”, el 6 de octubre de 1892 se abrieron los primeros 45 km que separaban Balmaseda de Espinosa de los Monteros, uno de los más difíciles. Tras un retraso de varias semanas por un derrumbe en Vigo-Siones, finalmente, en 1894 se finalizaron las obras. Hay que resaltar la celeridad de las obras gracias a la buena organización, en un trazado muy complicado, quebrado y sinuoso, que ocasionaría posteriormente grandes complicaciones de tracción.

El 11 de agosto de 1894 se inauguraron los 281 km construidos, que junto con los 30 ya existentes lo convertían en el ferrocarril de vía estrecha más largo de España, récord que todavía mantiene.

En los primeros años los resultados de explotación no fueron los previstos. Había problemas con la explotación de las minas y por la falta de conexiones tanto dentro de la comarca minera como en la margen izquierda de la ría de Bilbao, donde se concentraban las industrias siderúrgicas. La gravedad de la situación hizo temer incluso por su supervivencia, pero a partir de 1903, solventados esos problemas, el progresivo incremento del tráfico permitió repartir beneficios en 1906, en concreto 5 pesetas por acción. En 1913 se superaron las 200.000 toneladas de transporte de hulla, 500.307 en 1918, y en 1958 su récord, 908.464.

Tras la guerra civil se produce un gran incremento del transporte de viajeros, consecuencia de la falta de transporte por carretera y la migración hacia Bizkaia. A partir de 1959 se sustituye progresivamente el vapor por el diesel, empezando por los trenes de mercancías.

Pero el tiempo no pasa en balde, y por primera vez en 1966, no se cubren los gastos con los ingresos, debido principalmente al descenso del 30% del tráfico hullero, y se encomendó la dirección a la compañía Ferrocarriles de Vía Estrecha (FEVE). El paulatino descenso de todo tipo de tráfico hizo que en 1991 el ministerio competente decretara el cese del servicio de viajeros entre Guardo (Palencia) y Balmaseda. En ese momento el recorrido Bilbao-Balmaseda duraba 12 horas.

Estación de GuardoEstación de Guardo, Palencia. (Wikimedia)

En 2003, un convenio entre FEVE y la Junta de Castilla y León hizo posible la reanudación del recorrido entre Bilbao y León para pasajeros, reduciendo la duración del viaje a 7 horas y media. Una buena oportunidad para disfrutar de los paisajes, la naturaleza y el románico del Valle de Mena y la montaña palentina y leonesa.

La puchera

Este curioso plato nació al calor del carbón y del vapor, mecido por el traqueteo del viaje. Su originalidad reside en el ingenio utilizado para su preparación. En los tiempos de las máquinas de vapor, los ferroviarios cocinaban su almuerzo en una olla que colocaban en la salida de vapor de la caldera de la locomotora, y así, lentamente, se iban cocinando las alubias, la carne y el chorizo.

Puchera tradicionalPuchera tradicional (Wikimedia)

Posteriormente se diseñó un recipiente que incluía una “caldera” a medida para la olla, un armazón de chapa reforzado con remaches, elaborado artesanalmente. Se remataba con tres patas y varios orificios para permitir la entrada de aire y la salida de humo. En el fondo del armazón se colocaba el carbón vegetal y encima se encajaba la olla.

Esta forma de cocinar las alubias se convirtió en una tradición en todos los pueblos por donde pasaba el “Hullero”, pero quizás las pucheras más famosas son las de Balmaseda, capital de la comarca encartada. Cada 23 de octubre, día de San Severino, se organiza un concurso que en 2012 celebró su 42ª edición, con la participación de más de cien pucheras: San Severino 2012, Balmaseda.

La alubia

La leguminosa Phaseolus vulgaris, es conocida en la Península Ibérica por diferentes nombres. En castellano: alubia (del árabe al-lubíia), judía (del hebreo yehudi), frijol (del asturleonés fréxol). El fréxol asturleonés, el gallego feixón, el catalán fesol, el portugués feijão, vienen del latín phaseolus. También en Galicia se las conoce como fabas y en Asturias como fabes. En Castilla-La Mancha, en Andalucía y la Región de Murcia se denominan habichuelas, en Cataluña se conocen también con el nombre de mongetes (singular, mongeta). En la Comunidad Valenciana se le conoce como fesol. En La Rioja existe una variedad oscura conocida como caparrones. Por último, en euskera, se las conoce como indaba (haba india) y babarrun. En 2007 se cultivaron en todo el mundo 18,3 millones de toneladas de alubias.

Origen y taxonomía de la alubia

Se considera México como el más probable origen, o por lo menos, el centro primario de diversificación. Algunos hallazgos arqueológicos en Meso y Sudamérica indican que ya se conocía hace 7000 años. Las culturas precolombinas seleccionaron las mejores variedades de esta leguminosa, generando una gran número de diferentes formas y denominaciones. En México, además de la denominación fríjol en español, hay más de 30 nombres indígenas: babi (lengua tepehuana), bi-zaa-hui (lengua zapoteca), canastapu (lengua totonaca), chenec (lengua tzeltal y tojolobal), etl (náhuatl), tzanam (lengua huasteca), huay (lengua chinanteca), ju (lengua otomí), etc.

Aunque su nombre científico, Phaseolus vulgaris L., ya fue asignado por Linneo en 1753, su taxonomía se ha establecido apenas hace medio siglo:

TAXONOMIA

Reino Plantae
Subreino Traqueobionta   (plantas vasculares)
Superdivisión Spermatophyta   (plantas con semillas)
División Magnoliophyta   (plantas con flor)
Clase Magnoliopsida   (dicotiledóneas)
Subclase Rosidae
Orden Fabales
Familia Fabaceae
Subfamilia Faboidae
Género Phaseolus
Especie Phaseolus vulgaris

phasvul1 Linneo

Foto del ejemplar de Phaseolus vulgaris del herbario de Linneo.

Características de la alubia

La forma silvestre de la alubia es una enredadera común en lugares perturbados como los matorrales en las orillas de carreteras, orillas de bosques o de parcelas. Tiene formas lilas y color crema, frecuentemente en la misma población. Como el resto de las leguminosas, la simbiosis con bacterias del género Rhizobium les permite disponer de abundante nitrógeno fijado por estos microbios directamente del aire.

Sus propiedades nutritivas se deben a su alto contenido proteico principalmente, y en menor medida a su aportación de carbohidratos, vitaminas y minerales.

CONTENIDO NUTRICIONAL

Proteínas
  •   14-33% según variedad
  •   Rico en aminoácidos como lisina, fenilalanina   y tirosina.
  •   Pobre en los aminoácidos azufrados cisteína y   metionina.
  •   70% de la calidad proteínica de origen animal.
Carbohidratos (almidón   principalmente)
  •   52-76 g/100g según variedad
  •   Tras la cocción una parte queda indisponible   dado que se transforma en indigerible
Lípidos
  •   1,5-6,2 g/100g según variedad
  •   Mezcla de acilglicéridos, predominando los   ácidos grasos mono y poliinsaturados.
Vitaminas y minerales

Fuente   considerable de calcio, hierro, fósforo, magnesio y zinc y de las vitaminas   tiamina, niacina y ácido fólico.

Fibra
  •   14-19 g/100g según variedad
  •   50% soluble
  •   Principalmente pectinas, pentosanos,   hemicelulosa, celulosa y lignina.

Pero estas legumbres también contienen sustancias químicas naturales que interfieren con el aprovechamiento de los nutrientes, y que en situaciones extremas pueden resultar perjudiciales: inhibidores de tripsina, taninos, lectinas y ácido fítico.

La tripsina es una enzima secretada por el páncreas que en el duodeno digiere las proteínas. Sus inhibidores pueden provocar retardo en el crecimiento e hipertrofia pancreática. Respecto a los taninos, además de disminuir la digestibilidad de proteínas, limitan la biodisponibilidad de minerales como el hierro y cinc, mientras que el ácido fítico también afecta la asimilación del cinc: Por otra parte, las lectinas (fitohemaglutinina, PHA) son proteínas que inducen el crecimiento del páncreas en ratas y producen ulceración y necrosis en el intestino. Otra familia de componentes que se consideran indeseables son ciertos oligosacáridos como la rafinosa, estaquiosa y verbascosa, los cuales no son hidrolizados (rotos) en la primera etapa de la digestión y terminan fermentados en ácidos grados de cadena corta y gas en el colon, lo que provoca problemas de flatulencia.

Pero no debemos olvidar que las técnicas culinarias de preparación, como el remojo y la cocción, eliminan o disminuyen radicalmente la presencia de dichos factores antinutricionales. Además, en la actualidad se está demostrando que estas sustancias están relacionadas con la prevención o el tratamiento de ciertas enfermedades, en dosis bajas como se encuentran en los platos cocinados.

Por último, también son ricas en purinas, que se metabolizan a ácido úrico. Este ácido úrico puede cristalizar en las articulaciones produciendo gota, o en los riñones o vías urinarias produciendo así cálculos.

Componentes funcionales, nutracéuticos, fitoquímicos

Con todas estas denominaciones se conocen las sustancias químicas con actividad fisiológica, que proporcionan beneficios más allá de la nutrición básica y pueden prevenir enfermedades o promover la salud. Algunos de ellos ya los he citado hace un momento: fibra, polifenoles, ácido fítico, taninos, inhibidores de tripsina y lectinas.

EFECTOS FISIOLÓGICOS

Inhibidores de tripsina
  •   Protección contra rotavirus (gastroenteritis).
  •   Inhiben carcinogénesis.
  •   Quimioprotectores, protegen contra efectos   secundarios de ciertos medicamentos.
Ácido fítico
  •   Efecto antioxidante.
  •   Reduce riesgo de cáncer (colon y mama)
Lectinas
  •   Disminución del crecimiento de linfomas   no-Hodgking (ganglios, bazo, etc.).
  •   Se utilizan como marcadores de tumores.
Taninos

Antioxidantes,   antícancerígenos y antimutágenos

Fibra
  •   Efecto hipocolesterolémico (reduce hasta un   10% el colesterol en sangre)
  •   La fermentación en el colon genera ácidos   grasos de cadena corta, que provocan la disminución de la síntesis de   colesterol en el hígado

Formas de cocinarlas

Las alubias se pueden almacenar indefinidamente en un lugar seco y fresco, pero sus cualidades nutricionales disminuyen y el tiempo de cocción se alarga. El remojo durante varias horas depende de la variedad y, sobre todo si son frescas o secas, y sirve para acortar el tiempo de cocción. Se calcula que el remojo puede eliminar el 5-10% de los azúcares que producen el gas responsable de las flatulencias. En función de la frescura, el remojo y la variedad, el tiempo de cocción oscila entre 1 y 4 horas, que se pueden reducir en gran medida en una olla a presión.

En México, Centro y Sudamérica, la especia tradicional que se usa con los fríjoles es el epazote, Dysphania ambrosioides, que parece que facilita la digestión. En el este de Asia, con el mismo propósito se añade durante la cocción el alga kombu (Género Laminaria).

No puedo cerrar este apartado sin mencionar una de mis debilidades en cuanto a un plato elaborado con alubias, las fabes con marisco del restaurante Llantares de Mar en Ribadesella (Asturias), simplemente no tengo palabras para describirlo.

Variedades vascas

La alubia es un producto de gran tradición en el País Vasco, cultivado en nuestros caseríos desde hace más de 300 años. Su producción es artesanal en pequeñas huertas próximas al caserío

“Tolosako Babarruna – Alubia de Tolosa” (Variedad “Tolosana” (Aiena) registrada en el Instituto Nacional de Semillas y Plantas de Vivero).

  • Porte indeterminado (mata alta).
  • Sistema de producción asociado a maíz, malla o entutorado y con una duración del cultivo al aire libre desde la siembra, que se extiende entre 120 y 170 días.
  • Grano de forma ovoidea y con un color que va de un morado oscuro a prácticamente negro.
  • Tamaño “Txiki”: 0,5 – 1 cm de longitud; “Haundi” 1 – 1,5 cm.

Se cultiva en toda Gipuzkoa, principalmente en la zona de Tolosaldea desde mediados de mayo hasta mediados de octubre aproximadamente. Se recolecta a mano a finales de septiembre o de octubre, después se deja un tiempo de secado que varía en función de las lluvias, para posteriormente consumirse a lo largo de todo el año.

“Gernikako Indaba – Alubia de Gernika” (Variedad tipo “Gernikesa”, pendiente de registro en el Instituto Nacional de Semillas y Plantas de Vivero).

  • Porte indeterminado (mata alta)
  • Sistema de producción asociado a maíz o entutorado y con una duración del cultivo al aire libre desde la siembra que se extiende entre 120 y 140 días.
  • Grano de forma ovoidea alargada y con un color variegado granate y crema.
  • Tamaño de 1 a 1,5 cm de longitud

Se cultiva desde el siglo XVIII en pequeñas explotaciones de las comarcas de Mungia, Busturialdea y Lea Artibai

 “Arabako Babarrun Pintoa – Alubia Pinta Alavesa” (Variedad “Alavesa” (Laura) registrada en el Instituto Nacional de Semillas yplantas de Vivero)

  • Porte determinado (mata baja)
  • Duración del cultivo al aire libre que se extiende entre 100 y 110 días desde la siembra.
  • Grano de forma ovoidea y con un color variegado granate y crema.
  • Tamaño de 0.5 a 1,5 cm de longitud.
  • La siembra se realiza en mayo. Se recolecta manualmente a finales de septiembre o primeros de octubre. A continuación se deja secar más o menos tiempo según la climatología del año (a más lluvias más tiempo de secado).

Se cultiva desde el siglo XVIII en las comarcas de Montaña y Valles Alaveses. La Alubia Pinta Alavesa, es un tipo de alubia que ha estado presente de forma tradicional y significativa durante mucho tiempo en las explotaciones agrarias de Alava.

Elaboración de la puchera

La elaboración de las alubias en la puchera ferroviaria no difiere mucho de las preparadas en una cocina normal. La diferencia es el control del calor poniendo la cantidad de carbón vegetal adecuada en función de la cantidad de ingredientes. Y en cuanto a éstos, y el orden y la forma de echarlos en la puchera, cada maestrillo tiene su librillo y para gustos están los colores. La receta estándar, utilizada en el concurso de Balmaseda es la siguiente:

Ingredientes para 5 personas

  • 1kg de alubias
  • 1 cebolla
  • 3 dientes de ajo
  • 2 zanahorias
  • 1 pimiento choricero
  • 1 tomate
  • 1 puerro
  • aceite de oliva
  • 1/2kg Costilla de cerdo
  • tocino (3 ó 4 trozos)
  • 2 chorizos por kilo de alubias
  • 2 morcillas
  • Sal

Tiempo de elaboración

4 horas de cocción y media de reposo con alubia nueva.

Elaboración

La putxera se enciende con 1 ½ kg o 2 kg de carbón, colocando el puchero cuando el carbón esté al rojo vivo. En el puchero se ponen las alubias junto con la verdura finamente picada, el agua y un chorro de aceite. Cuando empieza a hervir se corta el hervor con agua fría para que se hagan despacio. La costilla y los chorizos se agregan cuando las alubias están a medio hacer. Las morcillas se añaden a última hora y entonces se le da el punto de sal.

Aquí llamamos “sacramentos” a los productos del cerdo que se añaden al cocido de alubias: costilla, tocino y chorizos, morcillas. Si se quiere disminuir la cantidad de grasa en el plato final, se pueden cocer los sacramentos aparte y añadirlos la última media hora de cocción, a costa claro, de perder sabor. Como hemos visto antes, aunque los sacramentos contengan gran cantidad de colesterol, en parte se compensa por el efecto de la fibra de las alubias.

En cuanto al tipo de morcilla, en Gipuzkoa y otros sitios se utiliza la de verdura (tipo Beasain: 50% cebolla, 10% puerro, 40% manteca de cerdo, sangre de cerdo, orégano, sal y tripa de vacuno), en Encartaciones la morcilla tradicional es la de arroz (tipo Burgos: cebolla, sangre, manteca de cerdo y arroz, sal, pimienta, pimentón y orégano).

Y como última recomendación, dentro de todas las posibilidades de encontrar buenas alubias en Enkarterri, yo me quedo con las del restaurante Batirtze, en Sodupe: alubias, sacramentos, berza y guindillas de acompañamiento, con un buen arroz con leche casero de postre.

La puchera llevada al límite

El pasado sábado me tocó afrontar un nuevo reto: preparar una puchera de alubias para 13 adultos y 6 menores, poniendo al límite la capacidad de mi puchera. Calculé necesarios dos kilos de alubia negra de Tolosa, que estuvieron toda la noche a remojo.

Alubia de Tolosa

En vez de pimiento choricero entero, usamos un botecito de pulpa ya extraída; costilla adobada, que tiene más sabor; y morcilla de la localidad alavesa de Artziniega.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

La jornada empezó a las 9.30, con 6ºC, 78% de humedad y 1012 mb de presión atmosférica. Lo primero, preparar una buena brasa que aguante por lo menos tres horas.

Preparando la brasa

Mientras coge temperatura, picamos y añadimos la verdura.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Y a partir de ahí, intentar que no hierva muy fuerte, cosa que al principio resulta difícil por la fuerza de la brasa. Revolver para que no se peguen en el fondo y añadir agua si vemos que se quedan secas.

Removiendo

Cuando lleven una hora aproximadamente, se añaden los sacramentos menos las morcillas. Dado que todos los sacramentos comprados no cabían en la olla, sólo añadimos la mitad; la otra mitad la cocimos aparte, con lo que también eliminamos una parte importante de la grasa.

Puchera en marcha

Se comprueba de vez en cuando la dureza de las alubias y cuando veamos que les queda ya poco para coger el punto de ternura, le añadimos las morcillas y la sal al gusto. Cuando ya estén hechas, las retiramos del fuego y las dejamos reposar antes de servir.

Sirviendo

Al final, con la olla al límite y los borbotones salpicando fuera de vez en cuando, salió todo bien y el personal quedó satisfecho.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Incluso alguna personita que hace no mucho que dejó el biberón, no quería soltar la cuchara con alubias. La calidad del género, tanto de las alubias (bien pagadas, eso sí) como de los sacramentos comprados en la carnicería Coloma de Alonsotegi, junto con la tecnología ferroviaria, hacen difícil el fracaso.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

La otra estrella de la comida: cazuela de pimientos al estilo de Encartaciones.

Historia de mezclas o mezcla de historias

Además de los comensales autóctonos, había representantes de Eibar (Gipuzkoa), Santander, Madrid y San Miguel de Tucumán (Argentina). Una pequeña mezcla de culturas, como la misma historia de la puchera ferroviaria, que empezamos hace 7000 años al otro lado del charco, con las culturas precolombinas transformando las variedades naturales de Phaseolus para adaptarlas a sus necesidades. Después dimos un salto en el tiempo volviendo a estas tierras, cuando hace 1000 años un joven idioma castellano se encontró con el ancestral euskera, mezclándose para enriquecimiento de ambos. Hace 150 años la llegada de la Revolución Industrial transformó el mundo, y el ingenio humano consiguió hacer posible una línea de ferrocarril que parecía inviable. Con el tiempo, lo que era un transporte de gran importancia económica y social se ha transformado en una ruta de ocio y turismo, recordando los viejos tiempos del vapor y el carbón. Por su parte, la ciencia nos permite conocer los secretos más íntimos de la alubia, cuyos beneficios superan a los inconvenientes. Un producto “natural”, a pesar de que tenga poco que ver con la planta original que empezaron a cultivar en América.

La mezcla, tanto en cultura (fusión se le llama ahora) como en biología, es fuente de diversidad que se transforma en riqueza intelectual o genética, equipaje muy útil en nuestro viaje vital, ya que aumenta nuestras posibilidades de adaptarnos mejor al medio y nos permite recordar de dónde venimos para saber a dónde vamos.

Os dejo con el heredero del tren de La Robla.

Referencias

“Esta entrada participa en la III Edición del Carnaval de la Nutrición, organizado por el blog Scientia

“Esta entrada participa en la Edición XXI del Carnaval de Biología, hospedado en esta ocasión en La Enciclopedia Galáctica“, perteneciente a @torjosagua.

“Esta entrada participa en la XXII Edición del Carnaval de Química acogido en el blog Roskiencia, cuyo autor es @ismael__ds/@roskiencia

Actualización 15/04/2013: http://treneando.com/2013/04/13/el-museo-del-ferrocarril-de-gijon-organiza-hoy-una-muestra-de-cocina-de-la-zona-en-olla-ferroviaria/